Geschichte & Kultur

Generalmajor William F. „Baldy“ Smith im Bürgerkrieg

Generalmajor William F. „Baldy“ Smith im Bürgerkrieg

 

„Baldy“ Smith – Frühes Leben & Karriere:

William Farrar Smith, der Sohn von Ashbel und Sarah Smith, wurde am 17. Februar 1824 in St. Albans, VT, geboren. Er wuchs in der Gegend auf und besuchte vor Ort die Schule, während er auf der Farm seiner Eltern lebte. Als Smith sich schließlich für eine militärische Karriere entschied, gelang es ihm Anfang 1841, eine Ernennung zur US-Militärakademie zu erhalten. Als er in West Point ankam, gehörten zu seinen Klassenkameraden Horatio Wright. Albion P. Howe und John F. Reynolds. Smith, der seinen Freunden aufgrund seiner schütteren Haare als „Baldy“ bekannt war, erwies sich als geschickter Schüler und schloss im Juli 1845 den vierten Platz in einer Klasse von einundvierzig ab. Als Brevet-Leutnant erhielt er einen Auftrag beim Topographical Engineers Corps . Smith wurde geschickt, um eine Vermessung der Großen Seen durchzuführen, und kehrte 1846 nach West Point zurück, wo er einen Großteil des mexikanisch-amerikanischen Krieges als Mathematikprofessor verbrachte.

 

„Baldy“ Smith – Zwischenkriegsjahre:

Smith wurde 1848 auf das Feld geschickt und durchlief verschiedene Vermessungs- und Ingenieuraufgaben entlang der Grenze. Während dieser Zeit diente er auch in Florida, wo er sich einen schweren Fall von Malaria zugezogen hatte. Sich von der Krankheit zu erholen, würde Smith für den Rest seiner Karriere gesundheitliche Probleme bereiten. 1855 war er erneut als Mathematikprofessor in West Point tätig, bis er im folgenden Jahr zum Leuchtturmdienst versetzt wurde. Smith blieb bis 1861 in ähnlichen Positionen und stieg zum Ingenieursekretär des Lighthouse Board auf. Er arbeitete häufig in Detroit. Während dieser Zeit wurde er am 1. Juli 1859 zum Kapitän befördert. Mit dem Angriff der Konföderierten auf Fort Sumter und dem Beginn des Bürgerkriegs im April 1861 erhielt Smith den Befehl, bei der Aufstellung von Truppen in New York City zu helfen.

 

„Baldy“ Smith – General werden:

Nach einer kurzen Zeit bei Generalmajor Benjamin Butler in der Festung Monroe reiste Smith nach Vermont, um das Kommando über die 3. Vermont-Infanterie im Rang eines Obersten zu übernehmen. Während dieser Zeit war er kurze Zeit im Stab von Brigadegeneral Irvin McDowell und nahm an der ersten Schlacht von Bull Run teil. Smith übernahm sein Kommando und setzte sich für den neuen Armeekommandanten Generalmajor George B. McClellan ein. damit die frisch angekommenen Vermont-Truppen in derselben Brigade dienen konnten. Als McClellan seine Männer reorganisierte und die Potomac-Armee gründete, wurde Smith am 13. August zum Brigadegeneral befördert. Im Frühjahr 1862 leitete er eine Division im IV. Korps von Brigadegeneral Erasmus D. Keyes. Smiths Männer zogen im Rahmen von McClellans Halbinselkampagne nach Süden und sahen Aktionen bei der Belagerung von Yorktown und in der Schlacht von Williamsburg.

 

„Baldy“ Smith – Sieben Tage & Maryland:

Am 18. Mai wechselte Smiths Division zu Brigadegeneral William B. Franklins neu geschaffenem VI Corps. Im Rahmen dieser Formation waren seine Männer später in diesem Monat bei der Schlacht von Seven Pines anwesend . Als McClellans Offensive gegen Richmond ins Stocken geriet , griff sein konföderierter Amtskollege, General Robert E. Lee. Ende Juni zu Beginn der Sieben-Tage-Schlachten an. In den daraus resultierenden Kämpfen war Smiths Division in Savage’s Station. White Oak Swamp und Malvern Hill beschäftigt. Nach der Niederlage von McClellans Wahlkampf erhielt Smith am 4. Juli eine Beförderung zum Generalmajor, die jedoch vom Senat nicht sofort bestätigt wurde.

Später im Sommer zog seine Division nach Norden und schloss sich McClellans Verfolgung von Lee nach Maryland nach dem Sieg der Konföderierten in Second Manassas an. Am 14. September gelang es Smith und seinen Männern, den Feind in Crampton’s Gap im Rahmen der größeren Schlacht von South Mountain zurückzudrängen. Drei Tage später gehörte ein Teil der Division zu den wenigen Truppen des VI. Korps, die eine aktive Rolle in der Schlacht von Antietam spielten. In den Wochen nach den Kämpfen wurde Smiths Freund McClellan als Armeekommandant von Generalmajor Ambrose Burnside ersetzt. Nachdem Burnside diesen Posten übernommen hatte, organisierte er die Armee in drei „große Divisionen“, wobei Franklin beauftragt wurde, die linke große Division zu leiten. Mit der Erhebung seines Vorgesetzten wurde Smith zum Leiter des VI. Korps befördert.

 

„Baldy“ Smith – Fredericksburg & Fall:

Burnside verlegte die Armee Ende des Herbstes nach Süden nach Fredericksburg und beabsichtigte, den Rappahannock River zu überqueren und Lees Armee auf den Höhen westlich der Stadt zu schlagen. Obwohl von Smith geraten, nicht fortzufahren, startete Burnside am 13. Dezember eine Reihe katastrophaler Angriffe. Das VI. Korps von Smith, das südlich von Fredericksburg operierte, sah wenig Aktion und seine Männer blieben von den Opfern anderer Unionsformationen verschont. Besorgt über die schlechte Leistung von Burnside schrieben der stets ausgesprochene Smith sowie andere hochrangige Beamte wie Franklin direkt an Präsident Abraham Lincoln. um ihre Bedenken auszudrücken. Als Burnside versuchte, den Fluss erneut zu überqueren und erneut anzugreifen, schickten sie Untergebene nach Washington und baten Lincoln, für sie einzutreten.

Im Januar 1863 versuchte Burnside, der sich der Zwietracht in seiner Armee bewusst war, mehrere seiner Generäle, darunter Smith, zu entlasten. Er wurde von Lincoln daran gehindert, der ihn aus dem Kommando entfernte und durch Generalmajor Joseph Hooker ersetzte . In den Folgen der Erschütterung wurde Smith zum Leiter des IX. Korps versetzt, dann jedoch vom Posten entfernt, als der Senat, besorgt über seine Rolle bei der Absetzung von Burnside, sich weigerte, seine Beförderung zum Generalmajor zu bestätigen. Smith wurde zum Brigadegeneral herabgesetzt und wartete auf Befehle. In diesem Sommer erhielt er den Auftrag, der Abteilung der Susquehanna von Generalmajor Darius Couch zu helfen, als Lee marschierte, um in Pennsylvania einzudringen. Smith befehligte eine Miliz in Divisionsgröße und trat am 30. Juni in Sporting Hill gegen die Männer von Generalleutnant Richard Ewell und am 1. Juli in Carlisle gegen die Kavallerie von Generalmajor JEB Stuart in Carlisle an.

 

„Baldy“ Smith – Chattanooga: 

Nach dem Sieg der Union in Gettysburg halfen Smiths Männer, Lee zurück nach Virginia zu verfolgen. Als Smith seinen Auftrag abschloss, wurde ihm befohlen, sich am 5. September der Armee von Generalmajor William S. Rosecrans im Cumberland anzuschließen . Als er in Chattanooga ankam, fand er die Armee nach ihrer Niederlage in der Schlacht von Chickamauga effektiv belagert . Smith wurde zum Chefingenieur der Army of the Cumberland ernannt und entwickelte schnell einen Plan für die Wiedereröffnung von Versorgungsleitungen in die Stadt. Von Rosecrans ignoriert, wurde sein Plan von Generalmajor Ulysses S. Grant. dem Kommandeur der Militärabteilung des Mississippi, aufgegriffen , der ankam, um die Situation zu retten. Smiths Betrieb, der als „Cracker Line“ bezeichnet wurde, forderte die Versorgungsschiffe der Union auf, Fracht auf Kelley’s Ferry am Tennessee River zu liefern. Von dort würde es nach Osten zur Wauhatchie Station und das Lookout Valley hinauf zu Browns Fähre gehen. Bei der Fähre angekommen, würden die Vorräte den Fluss wieder überqueren und über den Moccasin Point nach Chattanooga gelangen.

Grant, der die Cracker-Linie einführte, brauchte bald Güter und Verstärkungen, um die Armee des Cumberland zu stärken. Nachdem dies geschehen war, half Smith bei der Planung der Operationen, die zur Schlacht von Chattanooga führten, in der konföderierte Truppen aus dem Gebiet vertrieben wurden. In Anerkennung seiner Arbeit machte ihn Grant zu seinem Chefingenieur und empfahl, ihn erneut zum Generalmajor zu befördern. Dies wurde vom Senat am 9. März 1864 bestätigt. Nach Grant East im Frühjahr erhielt Smith das Kommando über das XVIII. Korps in Butlers James-Armee.

 

„Baldy“ Smith – Überlandkampagne:  

Das XVIII. Korps kämpfte unter Butlers fragwürdiger Führung und nahm im Mai an der erfolglosen Bermuda-Hundert-Kampagne teil. Mit seinem Scheitern wies Grant Smith an, sein Korps nach Norden zu bringen und sich der Potomac-Armee anzuschließen. Anfang Juni erlitten Smiths Männer während der Schlacht von Cold Harbor schwere Verluste bei fehlgeschlagenen Angriffen . Um seinen Vormarschwinkel zu ändern, entschied sich Grant, nach Süden zu ziehen und Richmond zu isolieren, indem er Petersburg eroberte. Nachdem ein erster Angriff am 9. Juni fehlgeschlagen war, wurde Butler und Smith befohlen, am 15. Juni vorzurücken. Als Smith auf mehrere Verzögerungen stieß, startete er seinen Angriff erst spät am Tag. Er trug die erste Reihe der Verankerungen der Konföderierten und beschloss, seinen Vormarsch bis zum Morgengrauen anzuhalten, obwohl er den Verteidigern von General PGT Beauregard zahlenmäßig weit unterlegen war .

Dieser schüchterne Ansatz ermöglichte es den Konföderierten, Verstärkung zu erhalten, die zur Belagerung von Petersburg führte, die bis April 1865 andauerte. Butler beschuldigte ihn der „Dilatation“, ein Streit brach aus, der bis zu Grant eskalierte. Obwohl er erwogen hatte, Butler zugunsten von Smith zu entlassen, entschied sich Grant stattdessen, diesen am 19. Juli zu entfernen. Er wurde nach New York City geschickt, um auf Befehle zu warten, und blieb für den Rest des Konflikts inaktiv. Es gibt Hinweise darauf, dass Grant seine Meinung aufgrund negativer Kommentare geändert hat, die Smith zu Butler und der Armee des Potomac-Kommandanten Generalmajor George G. Meade abgegeben hatte .

 

„Baldy“ Smith – Späteres Leben:

Mit Kriegsende entschied sich Smith, in der regulären Armee zu bleiben. Am 21. März 1867 trat er zurück und war Präsident der International Ocean Telegraph Company. 1873 erhielt Smith eine Ernennung zum New Yorker Polizeikommissar. Im folgenden Jahr zum Präsidenten des Board of Commissioners ernannt, bekleidete er das Amt bis zum 11. März 1881. Nach seiner Rückkehr zum Ingenieurwesen war Smith in verschiedenen Projekten beschäftigt, bevor er 1901 in den Ruhestand ging. Zwei Jahre später erkrankte er an einer Erkältung und starb schließlich in Philadelphia am 28. Februar 1903.

 

 Ausgewählte Quellen

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