Literatur

Biographie von Walt Whitman, amerikanischer Dichter

Walt Whitman (31. Mai 1819 – 26. März 1892) ist einer der bedeutendsten amerikanischen Schriftsteller des 19. Jahrhunderts, und viele Kritiker halten ihn für den größten Dichter der Nation. Sein Buch „Leaves of Grass“, das er im Laufe seines Lebens herausgegeben und erweitert hat, ist ein Meisterwerk der amerikanischen Literatur. Whitman schrieb nicht nur Gedichte, sondern arbeitete auch als Journalist und meldete sich freiwillig in Militärkrankenhäusern .

Schnelle Fakten: Walt Whitman

  • Bekannt für : Whitman ist einer der bekanntesten amerikanischen Dichter des 19. Jahrhunderts.
  • Geboren : 31. Mai 1819 in West Hills, New York
  • Gestorben : 26. März 1892 in Camden, New Jersey
  • Veröffentlichte Werke : Grasblätter, Drum-Taps, demokratische Ausblicke

 

Frühen Lebensjahren

Walt Whitman wurde am 31. Mai 1819 in dem Dorf West Hills auf Long Island, New York, ungefähr 50 Meilen östlich von New York City geboren. Er war das zweite von acht Kindern. Whitmans Vater war englischer Abstammung, und seine Mutter war Holländerin. Im späteren Leben bezeichnete er seine Vorfahren als frühe Siedler von Long Island.

Walt Whitmans Geburtsort auf Long Island. Kongressbibliothek / gemeinfrei

Im Jahr 1822, als Walt 2 Jahre alt war, zog die Familie Whitman nach Brooklyn, das noch eine kleine Stadt war. Whitman verbrachte den größten Teil der nächsten 40 Jahre seines Lebens in Brooklyn, das sich in dieser Zeit zu einer blühenden Stadt entwickelte.

Nach Abschluss der öffentlichen Schule in Brooklyn begann Whitman im Alter von 11 Jahren zu arbeiten. Er war ein Bürojunge für eine Anwaltskanzlei, bevor er Drucklehrling bei einer Zeitung wurde. In seinen späten Teenagerjahren arbeitete Whitman mehrere Jahre als Lehrer im ländlichen Long Island. 1838 gründete er eine Wochenzeitung auf Long Island. Er berichtete und schrieb Geschichten, druckte das Papier und lieferte es sogar zu Pferd. In den frühen 1840er Jahren war er in den professionellen Journalismus eingebrochen und schrieb Artikel für Magazine und Zeitungen in New York.

 

Frühe Schriften

Frühe Schreibbemühungen von Whitman waren ziemlich konventionell. Er schrieb über populäre Trends und trug Skizzen über das Stadtleben bei. 1842 schrieb er den Mäßigkeitsroman „Franklin Evans“, der die Schrecken des Alkoholismus darstellte. Im späteren Leben prangerte Whitman den Roman als „Fäulnis“ an, aber zu der Zeit war es ein kommerzieller Erfolg.

Mitte der 1840er Jahre wurde Whitman Herausgeber des Brooklyn Daily Eagle , aber seine politischen Ansichten, die mit der Emporkömmlings- Free-Soil-Party in Einklang standen  , ließen ihn schließlich entlassen werden. Anschließend nahm er eine Stelle bei einer Zeitung in New Orleans an. Während er die exotische Natur der Stadt zu genießen schien, hatte er offenbar Heimweh nach Brooklyn. Die Arbeit dauerte nur wenige Monate.

Bis 1853 schrieb Walt Whitman noch für Zeitungen und begann gerade, Gedichte zu schreiben. Die New York Public Library / gemeinfrei

In den frühen  1850er Jahren schrieb  er noch für Zeitungen, aber sein Fokus hatte sich der Poesie zugewandt. Er machte sich oft Notizen zu Gedichten, die vom geschäftigen Stadtleben um ihn herum inspiriert waren.

 

„Grasblätter“

1855 veröffentlichte Whitman die erste Ausgabe von „Leaves of Grass“. Das Buch war ungewöhnlich, da die 12 darin enthaltenen Gedichte ohne Titel waren und in einer Art (teilweise von Whitman selbst) gesetzt waren, die eher wie Prosa als wie Poesie aussah.

Whitman hatte ein langes und bemerkenswertes Vorwort geschrieben, in dem er sich im Wesentlichen als „amerikanischer Barde“ vorstellte. Für das Titelbild wählte er einen Stich aus, der als gewöhnlicher Arbeiter verkleidet war. Die grünen Umschläge des Buches waren mit dem Titel „Leaves of Grass“ geprägt. Seltsamerweise enthielt die Titelseite des Buches, möglicherweise aufgrund eines Versehens, nicht den Namen des Autors.

Das Titelbild der ersten Ausgabe von „Leaves of Grass“ zeigt Whitman als Landarbeiter verkleidet. Kongressbibliothek / gemeinfrei 

Die Gedichte in der Originalausgabe wurden von den Dingen inspiriert, die Whitman faszinierte: die Menge von New York, die modernen Erfindungen, über die die Öffentlichkeit staunte, und die raue Politik der 1850er Jahre. Während Whitman offenbar hoffte, der Dichter des einfachen Mannes zu werden, blieb sein Buch weitgehend unbemerkt.

„Leaves of Grass“ zog jedoch einen großen Fan an. Whitman bewunderte den Schriftsteller und Sprecher Ralph Waldo Emerson und schickte ihm eine Kopie seines Buches. Emerson las es, war sehr beeindruckt und schrieb einen Brief an Whitman: „Ich grüße Sie zu Beginn einer großartigen Karriere.“

Whitman produzierte ungefähr 800 Exemplare der ersten Ausgabe von „Leaves of Grass“ und veröffentlichte im folgenden Jahr eine zweite Ausgabe, die 20 zusätzliche Gedichte enthielt.

 

Entwicklung von ‚Grasblättern‘

Whitman sah „Leaves of Grass“ als sein Lebenswerk. Anstatt neue Gedichtbände zu veröffentlichen, begann er, die Gedichte im Buch zu überarbeiten und neue in aufeinanderfolgenden Ausgaben hinzuzufügen.

Die dritte Ausgabe des Buches wurde von einem Bostoner Verlag, Thayer und Eldridge, herausgegeben. Whitman reiste nach Boston, um 1860 drei Monate lang das Buch vorzubereiten, das mehr als 400 Seiten Gedichte enthielt. Einige der Gedichte in der Ausgabe von 1860 bezogen sich auf Homosexualität, und obwohl die Gedichte nicht explizit waren, waren sie dennoch umstritten.

 

Bürgerkrieg

Zu Beginn des Bürgerkriegs trat Whitmans Bruder George 1861 in ein New Yorker Infanterieregiment ein. Im Dezember 1862 reiste Walt, der glaubte, sein Bruder sei in der Schlacht von Fredericksburg verwundet worden  , an die Front in Virginia.

Walt Whitman im Jahre 1863. Smith Collection / Gado / Getty Images

Die Nähe zum Krieg, zu Soldaten und insbesondere zu den Verwundeten hatte tiefgreifende Auswirkungen auf Whitman. Er interessierte sich sehr für die Hilfe für die Verwundeten und begann, sich freiwillig in Militärkrankenhäusern in Washington zu engagieren. Seine Besuche bei verwundeten Soldaten würden eine Reihe von Bürgerkriegsgedichten inspirieren, die er schließlich in einem Buch namens „Drum-Taps“ sammeln würde.

Während er durch Washington reiste, sah Whitman Abraham Lincoln oft in seiner Kutsche vorbeifahren. Er hatte großen Respekt vor Lincoln und nahm an der zweiten Amtseinführung des Präsidenten am 4. März 1865 teil.

Walt Whitman nahm an der zweiten Amtseinführung von Präsident Lincoln im Jahr 1865 teil und schrieb darüber. Library of Congress / public domain  

Whitman schrieb einen Aufsatz über die Einweihung, der am Sonntag, dem 12. März 1865, in der New York Times veröffentlicht wurde. In seiner Sendung stellte Whitman wie andere fest, dass der Tag bis Mittag stürmisch gewesen war, als Lincoln geplant war zum zweiten Mal den Amtseid ablegen. Aber Whitman fügte eine poetische Note hinzu und bemerkte, dass an diesem Tag eine eigenartige Wolke über Lincoln aufgetaucht war:

„Als der Präsident auf dem Portikus des Kapitols herauskam, erschien eine merkwürdige kleine weiße Wolke, die einzige in diesem Teil des Himmels, wie ein schwebender Vogel direkt über ihm.“

Whitman erkannte die Bedeutung des seltsamen Wetters und spekulierte, dass es sich um ein tiefgreifendes Omen handelte. Innerhalb weniger Wochen würde Lincoln tot sein und von einem Attentäter getötet werden (der sich bei der zweiten Amtseinführung ebenfalls in der Menge befand).

 

Ruhm

Bis zum Ende des Bürgerkriegs hatte Whitman einen bequemen Job als Angestellter in einem Regierungsbüro in Washington gefunden. Das endete, als der neu eingesetzte Innenminister James Harlan entdeckte, dass sein Büro den Autor von „Leaves of Grass“ beschäftigte.

Auf Fürsprache von Freunden bekam Whitman einen weiteren Bundesjob, diesmal als Angestellter im Justizministerium. Er blieb in der Regierungsarbeit bis 1874, als er aus gesundheitlichen Gründen zurücktrat.

Porträt von Walt Whitman, gemalt 1889 vom amerikanischen Künstler John White Alexander. Das Metropolitan Museum of Art, Geschenk von Frau Jeremiah Milbank, 1891 / gemeinfrei

Whitmans Probleme mit Harlan könnten ihm auf lange Sicht tatsächlich geholfen haben, als einige Kritiker zu seiner Verteidigung kamen. Als spätere Ausgaben von „Leaves of Grass“ erschienen, wurde Whitman als „Amerikas guter grauer Dichter“ bekannt.

 

Tod

Whitman war von gesundheitlichen Problemen geplagt und zog Mitte der 1870er Jahre nach Camden, New Jersey. Als er am 26. März 1892 starb, wurde die Nachricht von seinem Tod weithin berichtet. Der San Francisco Call schrieb in einem Nachruf, der auf der Titelseite des Papiers vom 27. März 1892 veröffentlicht wurde:

„Früh im Leben entschied er, dass seine Mission darin bestehen sollte,‚ das Evangelium der Demokratie und des natürlichen Mannes zu predigen ‚, und er schulte sich für die Arbeit, indem er seine gesamte verfügbare Zeit unter Männern und Frauen und unter freiem Himmel verbrachte und sich damit beschäftigte selbst Natur, Charakter, Kunst und in der Tat alles, was das ewige Universum ausmacht.“

Whitman wurde in einem Grab seines eigenen Entwurfs auf dem Harleigh Cemetery in Camden, New Jersey, beigesetzt.

 

Erbe

Whitmans Poesie war sowohl in Bezug auf das Thema als auch in Bezug auf den Stil revolutionär. Obwohl er als exzentrisch und kontrovers angesehen wurde, wurde er schließlich als „Amerikas guter grauer Dichter“ bekannt. Als er 1892 im Alter von 72 Jahren starb, war sein Tod eine Nachricht auf der Titelseite in ganz Amerika. Whitman wird heute als einer der größten Dichter des Landes gefeiert, und eine Auswahl aus „Leaves of Grass“ wird an Schulen und Universitäten häufig gelehrt.

 

Quellen

  • Kaplan, Justin. „Walt Whitman, ein Leben.“ Perennial Classics, 2003.
  • Whitman, Walt. „Der tragbare Walt Whitman.“ Herausgegeben von Michael Warner, Penguin, 2004.

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