Geschichte & Kultur

Thomas Nasts Kampagne gegen Boss Tweed

In den Jahren nach dem Bürgerkrieg wurde ein ehemaliger Straßenschläger und politischer Fixierer der Lower East Side namens William M. Tweed als „Boss Tweed“  in  New York City berüchtigt  . Tweed diente nie als Bürgermeister. Die öffentlichen Ämter, die er zeitweise innehatte, waren immer gering.

Doch Tweed, der am Rande der Regierung schwebte, war mit Abstand der mächtigste Politiker der Stadt. Seine Organisation, die Insidern einfach als „The Ring“ bekannt ist, sammelte Millionen von Dollar an illegalen Transplantaten.

Tweed wurde letztendlich durch Zeitungsberichte, hauptsächlich auf den Seiten der  New York Times, gestürzt. Aber auch ein bekannter politischer Karikaturist,  Thomas Nast  von Harper’s Weekly, spielte eine wichtige Rolle, um die Öffentlichkeit auf die Missetaten von Tweed und The Ring zu konzentrieren.

Die Geschichte von Boss Tweed und seinem atemberaubenden Sturz von der Macht kann nicht erzählt werden, ohne zu verstehen, wie Thomas Nast seinen zügellosen Diebstahl auf eine Weise darstellte, die jeder verstehen konnte.

 

Wie ein Karikaturist einen politischen Chef zu Fall brachte

Boss Tweed von Thomas Nast als Geldsack dargestellt. Getty Images

Die New York Times veröffentlichte Bombenartikel, die auf durchgesickerten Finanzberichten basierten und den Untergang von Boss Tweed im Jahr 1871 begannen. Das enthüllte Material war erstaunlich. Es ist jedoch unklar, ob die solide Arbeit der Zeitung in der Öffentlichkeit so viel Anklang gefunden hätte, wenn Nast nicht gewesen wäre.

Der Karikaturist produzierte eindrucksvolle Bilder der Perfidie des Tweed-Rings. In gewisser Weise unterstützten sich die Zeitungsredakteure und der Karikaturist, die Anfang der 1870er Jahre unabhängig voneinander arbeiteten, gegenseitig.

Nast war zum ersten Mal während des Bürgerkriegs berühmt geworden, als er patriotische Cartoons zeichnete . Präsident Abraham Lincoln betrachtete ihn als einen sehr nützlichen Propagandisten, insbesondere für Zeichnungen, die vor der Wahl von 1864 veröffentlicht wurden, als Lincoln vor einer ernsthaften Wiederwahlherausforderung von General George McClellan stand.

Nasts Rolle beim Sturz von Tweed wurde legendär. Und es hat alles andere, was er getan hat, überschattet, was von der Tatsache, dass der Weihnachtsmann zu einem beliebten Charakter wurde, bis hin zu bösartigeren Angriffen auf Einwanderer, insbesondere irische Katholiken, die Nast offen verachtete , reichte .

 

Der Tweed Ring lief in New York City

Thomas Nast hat den Tweed Ring in diesem Cartoon mit dem Titel „Stop Thief“ dargestellt. Getty Images

In New York City lief es in den Jahren nach dem Bürgerkrieg für die als Tammany Hall bekannte Maschine der Demokratischen Partei ziemlich gut . Die berühmte Organisation hatte Jahrzehnte zuvor als politischer Verein begonnen. Mitte des 19. Jahrhunderts dominierte es jedoch die New Yorker Politik und fungierte im Wesentlichen als echte Regierung der Stadt.

William M. Tweed entstand aus der lokalen Politik in einem Arbeiterviertel am East River und war ein großer Mann mit einer noch größeren Persönlichkeit. Er hatte seine politische Karriere begonnen, indem er in seiner Nachbarschaft als Chef einer extravaganten freiwilligen Feuerwehr bekannt wurde. In den 1850er Jahren diente er eine Amtszeit im Kongress, die er als äußerst langweilig empfand. Er floh glücklich aus dem Capitol Hill, um nach Manhattan zurückzukehren.

Während des Bürgerkriegs war er in der Öffentlichkeit weithin bekannt und als Führer der Tammany Hall wusste er, wie man Politik auf Straßenebene praktiziert. Es besteht kein Zweifel, dass Thomas Nast Tweed bemerkt hätte. Aber erst Ende 1868 schien Nast ihm professionelle Aufmerksamkeit zu schenken.

Bei den Wahlen von 1868 war die Abstimmung in New York City sehr verdächtig. Es wurde angeklagt, dass es den Arbeitern in Tammany Hall gelungen sei, die Stimmenzahl durch die Einbürgerung einer großen Anzahl von Einwanderern zu erhöhen, die dann zur Abstimmung für das Demokratieticket geschickt wurden. Und Beobachter behaupteten, dass „Wiederholer“, Männer, die in mehreren Bezirken durch die Stadt reisen würden, weit verbreitet seien.

Der demokratische Präsidentschaftskandidat verlor in diesem Jahr gegen Ulysses S. Grant. Aber dass viele Tweed und seinen Anhängern nicht viel bedeutet haben. Bei mehr lokalen Rennen gelang es Tweeds Mitarbeitern, einen Tammany-Loyalisten als Gouverneur von New York ins Amt zu bringen. Und einer der engsten Mitarbeiter von Tweeds wurde zum Bürgermeister gewählt.

Das US-Repräsentantenhaus bildete ein Komitee, um Tammanys Manipulation der Wahlen von 1868 zu untersuchen. Tweed wurde gerufen, um auszusagen, ebenso wie andere New Yorker Politiker, darunter Samuel J. Tilden, der später bei den umstrittenen Wahlen von 1876 ein Angebot für die Präsidentschaft verlieren würde . Die Ermittlungen führten nirgendwo hin und Tweed und seine Mitarbeiter in der Tammany Hall gingen wie immer weiter.

Der Star-Cartoonist von Harper’s Weekly, Thomas Nast, nahm Tweed und seine Mitarbeiter jedoch besonders zur Kenntnis. Nast veröffentlichte einen Cartoon, der den Wahlbetrug verspottete, und in den nächsten Jahren würde er sein Interesse an Tweed in einen Kreuzzug verwandeln.

 

Die New York Times enthüllte Tweeds Diebstahl

Nast zog einen Leser der New York Times an, der sich mit Boss Tweed und Mitarbeitern auseinandersetzte. Getty Images

Thomas Nast wurde ein Held für seinen Kreuzzug gegen Boss Tweed und „The Ring“, aber es sollte beachtet werden, dass Nast oft von seinen eigenen Vorurteilen angeheizt wurde. Als fanatischer Anhänger der Republikanischen Partei war er natürlich gegen die Demokraten von Tammany Hall. Und obwohl Tweed selbst von Einwanderern aus Schottland abstammte, war er eng mit der irischen Arbeiterklasse verbunden, die Nast sehr ablehnte.

Und als Nast anfing, The Ring anzugreifen, schien es wahrscheinlich ein normaler politischer Kampf zu sein. Zuerst schien es, dass Nast sich nicht wirklich auf Tweed konzentrierte, da Cartoons, die er 1870 zeichnete, darauf hindeuteten, dass Nast glaubte, Peter Sweeny, einer der engsten Mitarbeiter von Tweed, sei der wahre Anführer.

1871 wurde klar, dass Tweed das Machtzentrum in der Tammany Hall und damit in New York City selbst war. Und sowohl Harper’s Weekly, hauptsächlich durch die Arbeit von Nast, als auch die New York Times, durch Erwähnungen von angeblicher Korruption, konzentrierten sich darauf, Tweed zu Fall zu bringen.

Das Problem ist ein offensichtlicher Mangel an Beweisen. Jede Ladung, die Nast per Cartoon machen würde, könnte abgeschossen werden. Und selbst die Berichterstattung der New York Times schien schwach zu sein.

All das änderte sich in der Nacht des 18. Juli 1871. Es war eine heiße Sommernacht, und New York City war immer noch durch einen Aufstand gestört, der in der vergangenen Woche zwischen Protestanten und Katholiken ausgebrochen war.

Ein Mann namens Jimmy O’Brien, ein ehemaliger Mitarbeiter von Tweed, der sich betrogen fühlte, besaß Duplikate von Stadtbüchern, die eine unerhörte Menge an finanzieller Korruption dokumentierten. Und O’Brien betrat das Büro der New York Times und überreichte einem Herausgeber, Louis Jennings, eine Kopie der Hauptbücher.

O’Brien sagte während des kurzen Treffens mit Jennings sehr wenig. Aber als Jennings den Inhalt des Pakets untersuchte, stellte er fest, dass ihm eine erstaunliche Geschichte überreicht worden war. Er brachte das Material sofort zum Herausgeber der Zeitung, George Jones.

Jones stellte schnell ein Team von Reportern zusammen und begann, die Finanzunterlagen genau zu untersuchen. Sie waren fassungslos von dem, was sie sahen. Einige Tage später war die Titelseite der Zeitung Zahlenreihen gewidmet, aus denen hervorgeht, wie viel Geld Tweed und seine Freunde gestohlen hatten.

 

Nasts Cartoons haben eine Krise für den Tweed-Ring ausgelöst

Nast zeichnete Mitglieder von The Ring, die alle sagten, jemand anderes habe das Geld der Leute gestohlen. Getty Images

Der Spätsommer 1871 war durch eine Reihe von Artikeln in der New York Times gekennzeichnet, in denen die Korruption des Tweed-Rings beschrieben wurde. Und da tatsächlich Beweise für die ganze Stadt gedruckt wurden, startete Nasts eigener Kreuzzug, der bis zu diesem Zeitpunkt hauptsächlich auf Gerüchten und Hörensagen beruhte.

Es war eine glückliche Wendung für Harper’s Weekly und Nast. Bis zu diesem Zeitpunkt schien es, dass Cartoons, die Nast Tweed verspottete, wegen seines verschwenderischen Lebensstils und seiner offensichtlichen Völlerei kaum mehr als persönliche Angriffe waren. Sogar die Harper-Brüder, Besitzer der Zeitschrift, äußerten zeitweise einige Skepsis gegenüber Nast.

Thomas Nast war durch die Kraft seiner Cartoons plötzlich ein Star im Journalismus. Das war für die damalige Zeit ungewöhnlich, da die meisten Nachrichten nicht signiert waren. Und im Allgemeinen haben nur Zeitungsverlage wie Horace Greeley oder James Gordon Bennett das Niveau erreicht, das der Öffentlichkeit weithin bekannt ist.

Mit dem Ruhm kamen Drohungen. Eine Zeitlang zog Nast mit seiner Familie von ihrem Haus in Upper Manhattan nach New Jersey. Aber er ließ sich nicht davon abhalten, Tweed aufzuspießen.

In einem berühmten Cartoon-Duo, das am 19. August 1871 veröffentlicht wurde, verspottete Nast Tweeds wahrscheinliche Verteidigung: dass jemand das Geld der Öffentlichkeit gestohlen hatte, aber niemand konnte sagen, wer das war.

In einem Cartoon liest ein Leser (der dem New York Tribune-Verlag Greeley ähnelte) die New York Times, die eine Titelgeschichte über die Finanzschikanen enthält. Tweed und seine Mitarbeiter werden über die Geschichte befragt.

In einem zweiten Cartoon stehen Mitglieder des Tweed-Rings im Kreis und gestikulieren jeweils zu einem anderen. Auf eine Frage der New York Times, wer das Geld der Leute gestohlen hat, antwortet jeder Mann: „Es war er.“

Der Cartoon von Tweed und seinen Kumpanen, die alle versuchten, der Schuld zu entkommen, war eine Sensation. Die Exemplare von Harper’s Weekly waren an den Kiosken ausverkauft, und die Auflage des Magazins nahm plötzlich zu.

Der Cartoon berührte jedoch ein ernstes Problem. Es schien unwahrscheinlich, dass die Behörden in der Lage sein würden, die offensichtlichen Finanzverbrechen zu beweisen und jemanden vor Gericht zur Rechenschaft zu ziehen.

 

Tweeds Untergang, beschleunigt durch Nasts Cartoons, war schnell

Im November 1871 zeichnete Nast Tweed als besiegten Kaiser. Getty Images

Ein faszinierender Aspekt von Boss Tweeds Sturz ist, wie schnell er fiel. Anfang 1871 arbeitete sein Ring wie eine fein abgestimmte Maschine. Tweed und seine Freunde stahlen öffentliche Gelder und es schien, als könne nichts sie aufhalten.

Bis zum Herbst 1871 hatten sich die Dinge drastisch verändert. Die Enthüllungen in der New York Times hatten die Leserschaft aufgeklärt. Und die Cartoons von Nast, die immer wieder in Ausgaben von Harper’s Weekly erschienen waren, hatten die Nachrichten leicht verdaulich gemacht.

Es wurde gesagt, dass Tweed sich über Nasts Cartoons in einem Zitat beschwerte, das legendär wurde: „Ich interessiere mich nicht für Ihre Zeitungsartikel, meine Wähler wissen nicht, wie man liest, aber sie können nicht anders, als sie verdammte Bilder zu sehen. „“

Als die Position von The Ring zusammenbrach, flohen einige Mitarbeiter von Tweed aus dem Land. Tweed selbst blieb in New York City. Er wurde im Oktober 1871 kurz vor einer kritischen Kommunalwahl verhaftet. Er blieb gegen Kaution frei, aber die Verhaftung half bei den Wahlen nicht.

Bei den Wahlen im November 1871 behielt Tweed sein gewähltes Amt als Abgeordneter des Staates New York. Aber seine Maschine wurde bei den Wahlen misshandelt, und seine Karriere als politischer Chef lag im Wesentlichen in Trümmern.

Mitte November 1871 zeichnete Nast Tweed als besiegten und demoralisierten römischen Kaiser, verblüfft und in den Ruinen seines Reiches sitzend. Der Karikaturist und die Zeitungsreporter hatten Boss Tweed im Wesentlichen fertiggestellt.

 

Vermächtnis von Nasts Kampagne gegen Tweed

Ende 1871 begannen die rechtlichen Probleme von Tweed gerade erst. Er würde im folgenden Jahr vor Gericht gestellt und der Verurteilung aufgrund einer hängenden Jury entgehen. 1873 wurde er schließlich verurteilt und zu einer Gefängnisstrafe verurteilt.

Nast zeichnete weiterhin Cartoons, in denen Tweed als Jailbird dargestellt wurde. Und es gab viel Futter für Nast, da wichtige Themen, wie das, was mit dem von Tweed und The Ring betrogenen Geld passiert ist, ein heißes Thema blieben.

Nachdem die New York Times dazu beigetragen hatte, Tweed zu Fall zu bringen, ehrte sie Nast am 20. März 1872 mit einem äußerst kostenlosen Artikel. Die Hommage an den Karikaturisten beschrieb seine Arbeit und Karriere und enthielt die folgende Passage, die seine wahrgenommene Bedeutung bestätigt:

„Seine Zeichnungen kleben an den Wänden der ärmsten Wohnungen und werden in den Portfolios der reichsten Kenner aufbewahrt. Ein Mann, der mit ein paar Bleistiftstrichen Millionen von Menschen kraftvoll ansprechen kann, muss als großartig eingestuft werden Macht im Land. Kein Schriftsteller kann möglicherweise einen zehnten Teil des Einflusses mit Mr. Nast-Übungen besitzen.
„Er spricht die Gelehrten und die Ungelernten gleichermaßen an. Viele Menschen können keine Leitartikel lesen, andere lesen sie nicht, andere verstehen sie nicht, wenn sie sie gelesen haben. Aber Sie können nicht anders, als Mr. Nasts Bilder zu sehen, und wenn Sie sie gesehen haben, können Sie es nicht verfehlen, sie zu verstehen.
„Wenn er einen Politiker karikiert, erinnert der Name dieses Politikers immer wieder an das Gesicht, das Nast ihm geschenkt hat. Ein Künstler dieser Marke – und solche Künstler sind in der Tat sehr selten – beeinflusst mehr die öffentliche Meinung als eine Partitur von Schriftsteller. „

Tweeds Leben würde sich nach unten drehen. Er floh aus dem Gefängnis, floh nach Kuba und dann nach Spanien, wurde gefangen genommen und ins Gefängnis zurückgebracht. Er starb 1878 im New Yorker Ludlow Street Jail.

Thomas Nast wurde zu einer legendären Figur und Inspiration für Generationen politischer Karikaturisten.

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