Tiere und Natur

Die Entwicklung der ersten Säugetiere

Fragen Sie den Durchschnittsmenschen auf der Straße, und er oder sie könnte vermuten, dass die ersten Säugetiere erst nach dem Aussterben der Dinosaurier vor 65 Millionen Jahren aufgetaucht sind und dass sich die letzten Dinosaurier zu den ersten Säugetieren entwickelt haben. Die Wahrheit ist jedoch ganz anders. Tatsächlich entwickelten sich die ersten Säugetiere am Ende der Trias aus einer Population von Wirbeltieren, die als Therapsiden (säugetierähnliche Reptilien. bezeichnet wurden, und existierten während des gesamten Mesozoikums mit Dinosauriern zusammen. Aber ein Teil dieses Märchens hat ein Körnchen Wahrheit. Erst nachdem die Dinosaurier kaputt gegangen waren, konnten sich Säugetiere über ihre winzigen, zitternden, mausartigen Formen hinaus zu den weithin spezialisierten Arten entwickeln, die heute die Welt bevölkern.

Diese weit verbreiteten Missverständnisse über die Säugetiere des Mesozoikums sind leicht zu erklären. Wissenschaftlich gesehen waren Dinosaurier eher sehr, sehr groß und frühe Säugetiere eher sehr, sehr klein. Mit ein paar Ausnahmen waren die ersten Säugetiere winzige, harmlose Wesen, selten länger als ein paar Zentimeter lang und ein paar Unzen schwer, ungefähr so ​​wie moderne Spitzmäuse. Dank ihrer geringen Profile, diese schwer zu sehen Lebewesen von Insekten und kleinen Reptilien ernähren könnten (was größer Raptoren und tyrannosaurs zu ignorieren neigten), und sie können auch Bäume huschen oder in Höhlen graben zu vermeiden , durch größere gestampft zu werden Ornithopoden und Sauropoden .

 

Die Entwicklung der ersten Säugetiere

Bevor diskutiert wird, wie sich die ersten Säugetiere entwickelt haben, ist es hilfreich zu definieren, was Säugetiere von anderen Tieren, insbesondere Reptilien, unterscheidet. Weibliche Säugetiere besitzen milchproduzierende Brustdrüsen, mit denen sie ihre Jungen säugen. Alle Säugetiere haben zumindest in einem bestimmten Stadium ihres Lebenszyklus Haare oder Fell und alle sind mit warmblütigen (endothermen) Metabolismen ausgestattet. In Bezug auf den Fossilienbestand können Paläontologen angestammte Säugetiere von angestammten Reptilien anhand der Form ihrer Schädel- und Halsknochen sowie des Vorhandenseins von zwei kleinen Knochen im Innenohr bei Säugetieren unterscheiden (bei Reptilien bilden diese Knochen einen Teil der Kiefer).

Wie oben erwähnt, entwickelten sich die ersten Säugetiere gegen Ende der Trias-Periode aus einer Population von Therapsiden, den „säugetierähnlichen Reptilien“, die in der frühen permischen Periode entstanden und so unheimlich säugetierähnliche Bestien wie Thrinaxodon und Cynognathus hervorbrachten . Als sie Mitte des Jura ausstarben, hatten einige Therapsiden protosäugetiereigenschaften (Fell, kalte Nasen, warmblütiger Stoffwechsel und möglicherweise sogar Lebendgeburten) entwickelt, die von ihren Nachkommen des späteren Mesozoikums weiter ausgearbeitet wurden Epoche.

Wie Sie sich vorstellen können, fällt es Paläontologen schwer, zwischen den letzten hochentwickelten Therapsiden und den ersten neu entwickelten Säugetieren zu unterscheiden. Spättriassische Wirbeltiere wie Eozostrodon, Megazostrodon und Sinoconodon scheinen intermediäre „fehlende Verbindungen“ zwischen Therapsiden und Säugetieren gewesen zu sein, und Oligokyphus besaß bereits in der frühen Jurazeit Reptilienohr- und Kieferknochen zur gleichen Zeit wie jedes andere Zeichen (Ratte) -ähnliche Zähne, die Angewohnheit, seine Jungen zu säugen), ein Säugetier zu sein. Wenn dies verwirrend erscheint, denken Sie daran, dass das heutige Schnabeltier als Säugetier eingestuft wird, obwohl es Reptilien-Eier mit weichen Schalen legt, anstatt ein junges Leben zur Welt zu bringen!

 

Der Lebensstil der ersten Säugetiere

Das Besondere an den Säugetieren des Mesozoikums ist, wie klein sie waren. Obwohl einige ihrer therapsiden Vorfahren respektable Größen erreichten. Zum Beispiel hatte der verstorbene Perm-Biarmosuchus etwa die Größe eines großen Hundes. Aus einem einfachen Grund waren nur sehr wenige frühe Säugetiere größer als Mäuse: Dinosaurier waren bereits zu den dominierenden Landtieren auf der Erde geworden.

Die einzigen ökologischen Nischen, die den ersten Säugetieren offen standen, bestanden darin, a) sich von Pflanzen, Insekten und kleinen Eidechsen zu ernähren, b) nachts zu jagen (wenn räuberische Dinosaurier weniger aktiv waren) und c) hoch oben in Bäumen oder unter der Erde in Höhlen zu leben. Eomaia aus der frühen Kreidezeit und Cimolestes aus der späten Kreidezeit waren in dieser Hinsicht ziemlich typisch.

Dies bedeutet nicht, dass alle frühen Säugetiere einen identischen Lebensstil verfolgten. Zum Beispiel besaß der nordamerikanische Fruitafossor eine spitze Schnauze und maulwurfartige Krallen, mit denen er nach Insekten grub. Und der späte Jurassic Castorocauda wurde mit seinem langen, biberartigen Schwanz und den hydrodynamischen Armen und Beinen für einen semi-marinen Lebensstil gebaut. Die vielleicht spektakulärste Abweichung vom Grundplan des mesozoischen Säugetierkörpers war Repenomamus, ein drei Fuß langer, 25 Pfund schwerer Fleischfresser, der als einziges Säugetier Dinosaurier ernährt hat (ein fossiles Exemplar von Repenomamus wurde mit den Überresten von gefunden ein Psittacosaurus im Magen).

Kürzlich entdeckten Paläontologen schlüssige fossile Beweise für die erste wichtige Spaltung im Stammbaum der Säugetiere, die zwischen Plazenta- und Beuteltier-Säugetieren besteht. Technisch gesehen sind die ersten Beuteltier-ähnlichen Säugetiere der späten Trias-Zeit als Metatherianer bekannt. Daraus entwickelten sich die Eutherianer, die sich später in plazentare Säugetiere verzweigten. Das Typusexemplar von Juramaia, der „Jura-Mutter“, stammt aus der Zeit vor etwa 160 Millionen Jahren und zeigt, dass die Trennung von Metatherian und Eutherian mindesten
s 35 Millionen Jahre vor der vorherigen Schätzung der Wissenschaftler erfolgte.

 

Das Zeitalter der Riesensäugetiere

Ironischerweise ermöglichten die gleichen Eigenschaften, die Säugetieren halfen, während des Mesozoikums ein niedriges Profil zu bewahren, ihnen auch, das K / T-Aussterben zu überleben, das die Dinosaurier zum Scheitern verurteilte. Wie wir jetzt wissen, erzeugte dieser riesige Meteoriteneinschlag vor 65 Millionen Jahren eine Art „nuklearen Winter“, der den größten Teil der Vegetation zerstörte, die die pflanzenfressenden Dinosaurier ernährte , die selbst die fleischfressenden Dinosaurier ernährten, die sie jagten. Aufgrund ihrer geringen Größe konnten frühe Säugetiere mit viel weniger Nahrung überleben, und ihre Pelzmäntel (und ihr warmblütiger Stoffwechsel) halfen, sie in Zeiten sinkender globaler Temperaturen warm zu halten.

Da die Dinosaurier nicht im Weg waren, war das Känozoikum eine Lektion in der konvergenten Evolution: Säugetiere konnten frei in offene ökologische Nischen ausstrahlen und nahmen in vielen Fällen die allgemeine „Form“ ihrer Dinosaurier-Vorgänger an. Wie Sie vielleicht bemerkt haben, ähneln Giraffen im Körperplan unheimlich alten Sauropoden wie Brachiosaurus. und andere Megafauna von Säugetieren verfolgten ähnliche Entwicklungspfade. Aus unserer Sicht war es am wichtigsten, dass frühe Primaten wie Purgatorius sich frei vermehren konnten und den Zweig des Evolutionsbaums besiedelten, der schließlich zu modernen Menschen führte.

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