Geschichte & Kultur

Biografie von Eli Whitney, Erfinder des Cotton Gin

Eli Whitney (8. Dezember 1765 – 8. Januar 1825) war ein amerikanischer Erfinder, Hersteller und Maschinenbauingenieur, der den Baumwoll-Gin erfand . Als eine der bedeutendsten Erfindungen der amerikanischen industriellen Revolution verwandelte der Baumwoll-Gin Baumwolle in eine hochprofitable Ernte. Die Erfindung belebte die Wirtschaft des Antebellum South und setzte die Versklavung als wichtige wirtschaftliche und soziale Institution in den südlichen Staaten fort – beides trug dazu bei, Bedingungen zu schaffen, die zum amerikanischen Bürgerkrieg führten .

Schnelle Fakten: Eli Whitney

  • Bekannt für: Erfand den Baumwoll-Gin und verbreitete das Konzept der Massenproduktion von austauschbaren Teilen
  • Geboren: 8. Dezember 1765 in Westborough, MA
  • Eltern: Eli Whitney, Sr. und Elizabeth Fay Whitney
  • Gestorben: 8. Januar 1825 in New Haven, CT
  • Ausbildung: Yale College
  • Patente: US-Patent Nr. 72-X. Cotton Gin (1794)
  • Ehepartner: Henrietta Edwards
  • Kinder: Elizabeth Fay, Frances, Susan und Eli, Jr.
  • Bemerkenswertes Zitat : „Eine Erfindung kann so wertvoll sein, dass sie für den Erfinder wertlos ist.“

 

Frühes Leben und Ausbildung

Eli Whitney wurde am 8. Dezember 1765 in Westborough, Massachusetts, geboren. Sein Vater, Eli Whitney Sr., war ein angesehener Bauer, der auch als Friedensrichter diente. Seine Mutter Elizabeth Fay starb 1777. Der junge Whitney galt als geborener Mechaniker. Er konnte die Uhr seines Vaters zerlegen und wieder zusammenbauen, und er entwarf und baute eine Geige. Mit 14 Jahren führte Whitney während des Unabhängigkeitskrieges eine profitable Nagelschmiede aus der Werkstatt seines Vaters.

Vor seinem Eintritt in das College arbeitete Whitney als Landarbeiter und Schullehrer während seines Studiums an der Leicester Academy in Worcester, Massachusetts. Er trat im Herbst 1789 in das Yale College ein und schloss 1792 das Phi Beta Kappa ab, nachdem er viele der neuesten Konzepte in Wissenschaft und Industrietechnologie gelernt hatte.

 

Weg zum Cotton Gin

Nach seinem Abschluss in Yale hoffte Whitney, Jura zu praktizieren und zu unterrichten, aber er konnte keinen Job finden. Er verließ Massachusetts, um eine Stelle als Privatlehrer bei Mulberry Grove, einer Plantage in Georgia im Besitz von Catherine Littlefield Greene, anzunehmen. Whitney wurde bald eine enge Freundin von Greene und ihrem Plantagenmanager Phineas Miller. Miller, ein Absolvent aus Yale, wurde schließlich Whitneys Geschäftspartner.

In Mulberry Grove erfuhr Whitney, dass die südlichen Binnenbauern dringend einen Weg brauchten, um Baumwolle zu einer rentablen Ernte zu machen. Langstapelige Baumwolle war leicht von ihren Samen zu trennen, konnte aber nur entlang der Atlantikküste angebaut werden. Kurzstapelige Baumwolle, die einzige Sorte, die im Landesinneren wuchs, hatte viele kleine und klebrige grüne Samen, deren Heraussuchen aus den Baumwollkapseln Zeit und Arbeit kostete. Die Gewinne aus Tabak gingen aufgrund von Überangebot und Bodenerschöpfung zurück, so dass der Erfolg des Baumwollanbaus für das wirtschaftliche Überleben des Südens von entscheidender Bedeutung war.

Whitney erkannte, dass Maschinen, die in der Lage sind, die Samen von kurzstapeliger Baumwolle effizient zu entfernen, den Süden wohlhabend und seinen Erfinder wohlhabend machen könnten. Mit der moralischen und finanziellen Unterstützung von Catherine Greene arbeitete Whitney an seiner bekanntesten Erfindung: dem Baumwoll-Gin.

 

Der Cotton Gin

Innerhalb weniger Wochen baute Whitney ein funktionierendes Modell des Baumwoll-Gins. Ein Baumwoll-Gin ist eine Maschine, die die Samen von rohen Baumwollfasern entfernt, ein zuvor arbeitsintensiver Prozess. An einem Tag könnte ein einzelner Whitney-Baumwoll-Gin fast 60 Pfund saubere, bereit zum Weben von Baumwolle produzieren. Im Gegensatz dazu könnte die Handreinigung an einem Tag nur ein paar Pfund Baumwolle produzieren.

ThoughtCo / Hilary Allison

Ähnlich wie bei den heutigen massiven Baumwollverarbeitungsbetrieben verwendete Whitneys Baumwoll-Gin eine rotierende Holztrommel, die mit Haken besetzt war, die die rohen Baumwollfasern packten und sie durch ein Maschensieb zogen. Die Baumwollsamen waren zu groß, um durch das Netz zu passen, und fielen außerhalb des Gins. Whitney sagte gern, dass er sich inspirieren ließ, als er eine Katze beobachtete, die versuchte, ein Huhn durch einen Zaun zu ziehen, und sah, dass nur die Federn durchkamen.

Am 14. März 1794 erteilte die US-Regierung Whitney ein Patent. Patent Nr. 72-X. für seinen Baumwoll-Gin. Anstatt die Gins zu verkaufen, wollten Whitney und sein Geschäftspartner Phineas Miller davon profitieren, indem sie die Erzeuger beauftragten, ihre Baumwolle mit ihnen zu reinigen. Die mechanische Einfachheit des Baumwoll-Gins, der ursprüngliche Zustand des US-Patentrechts zu dieser Zeit und die Einwände der Erzeuger gegen Whitneys Schema machten jedoch Versuche, sein Patent zu verletzen, unvermeidlich.

Eli Whitneys ursprüngliches Patent für den Baumwoll-Gin vom 14. März 1794. Aufzeichnungen des Patent- und Markenamtes, Record Group 241, National Archives / Public Domain

Whitney und Miller waren nicht in der Lage, genügend Gins zu bauen, um die Nachfrage nach ihren Baumwollr
einigungsdiensten zu befriedigen, und sahen zu, wie andere Hersteller ähnliche Gins zum Verkauf bereitstellten. Schließlich verbrauchten die Rechtskosten für den Schutz ihrer Patentrechte ihre Gewinne und trieben ihre Baumwoll-Gin-Firma 1797 aus dem Geschäft. Als die Regierung sich weigerte, sein Baumwoll-Gin-Patent zu erneuern, bemerkte Whitney: „Eine Erfindung kann so wertvoll sein, dass sie wertlos ist an den Erfinder. “ Verbittert von dieser Erfahrung würde er niemals versuchen, eine seiner späteren Erfindungen zu patentieren.

Obwohl er nie davon profitierte, verwandelte Whitneys Baumwoll-Gin die südliche Landwirtschaft und stützte die US-Wirtschaft. Wachsende Textilfabriken in Neuengland und Europa wurden zu eifrigen Käufern südlicher Baumwolle. Nach der Einführung des Gins stiegen die US-Baumwollexporte von weniger als 500.000 Pfund im Jahr 1793 auf 93 Millionen Pfund im Jahr 1810. Baumwolle wurde bald zu Amerikas Hauptexportgütern, was mehr als der Hälfte des Wertes der gesamten US-Exporte von 1820 bis 1860 entspricht.

Der Baumwoll-Gin hat den afrikanischen Sklavenhandel erheblich gestärkt . Tatsächlich machte der Gin den Baumwollanbau so rentabel, dass die Erzeuger mehr Menschen versklavten. Vielen Historikern zufolge machte die Erfindung des Gins den Baumwollanbau mit der gestohlenen Arbeit versklavter Menschen zu einem hochprofitablen Unterfangen, das zur Hauptquelle des Wohlstands im amerikanischen Süden wurde und dazu beitrug, die Expansion von Georgia nach Texas nach Westen voranzutreiben. Paradoxerweise machte der Gin „ King Cotton“ zu einer dominierenden amerikanischen Wirtschaftskraft, versklavte aber auch die Versklavung als wirtschaftliche und soziale Institution in den südlichen Staaten, einer Hauptursache des amerikanischen Bürgerkriegs.

 

Austauschbare Teile 

In den späten 1790er Jahren standen Rechtskosten aufgrund von Patentstreitigkeiten und eines Brandes, der seine Baumwoll-Gin-Fabrik zerstörte, Whitney kurz vor dem Bankrott. Die Erfindung des Baumwoll-Gins hatte ihm jedoch einen Ruf für Einfallsreichtum und mechanisches Know-how eingebracht, den er bald für ein großes Regierungsprojekt anwenden würde.

1797 bereitete sich die US-Regierung auf einen möglichen Krieg mit Frankreich vor. aber die Regierungswaffenkammern hatten es geschafft, in drei Jahren nur 1.000 Musketen zu produzieren. Der Grund für dieses langsame Tempo war die konventionelle Methode der Waffenherstellung, bei der jeder Teil jeder Muskete von einem einzigen Büchsenmacher handgefertigt wurde. Da jede Waffe ein Unikat war, mussten Ersatzteile speziell angefertigt werden – ein zeitaufwändiger und kostspieliger Prozess. Um die Produktion zu beschleunigen, bat das Kriegsministerium private Auftragnehmer um die Herstellung von 10.000 Musketen.

Eli Whitney hatte noch nie in seinem Leben eine Waffe gebaut, aber er gewann den Regierungsvertrag, indem er vorschlug, alle 10.000 Musketen in nur zwei Jahren auszuliefern. Um diese scheinbar unmögliche Leistung zu erreichen, schlug er vor, neue Werkzeugmaschinen zu erfinden, die es ungelernten Arbeitern ermöglichen würden, identische Einzelteile jedes einzelnen Musketenmodells herzustellen. Da jedes Teil zu jeder Muskete passen würde, könnten Reparaturen vor Ort schnell durchgeführt werden.

Eine Darstellung der Waffenfabrik Eli Whitney in Whitneyville von William Giles Munson. Öl auf Leinwand, 1826-8. Kunstgalerie der Yale University / gemeinfrei 

Um die Musketen zu bauen, baute Whitney eine ganze Stadt namens Whitneyville im heutigen Hamden, Connecticut. Im Zentrum von Whitneyville befand sich die Whitney Armory. Die Mitarbeiter lebten und arbeiteten in Whitneyville. Um die besten Arbeitskräfte anzuziehen und zu halten, stellte Whitney den Arbeiterkindern freien Wohnraum sowie Bildung und Berufsausbildung zur Verfügung.

Bis Januar 1801 hatte Whitney keine einzige Waffe ausgeliefert. Er wurde nach Washington gerufen, um seine fortgesetzte Verwendung staatlicher Mittel zu rechtfertigen. Berichten zufolge überraschte Whitney den scheidenden Präsidenten John Adams und den gewählten Präsidenten Thomas Jefferson, indem er mehrere funktionierende Musketen aus einer zufälligen Auswahl von Teilen zusammensetzte. Später wurde nachgewiesen, dass Whitney zuvor tatsächlich die richtigen Musketenteile markiert hatte. Die Demonstration brachte Whitney jedoch die weitere Finanzierung und Anerkennung dessen ein, was Jefferson als „Beginn des Maschinenzeitalters“ bezeichnete.

Letztendlich brauchte Whitney zehn Jahre, um die 10.000 Musketen, die er unter Vertrag genommen hatte, in zwei zu liefern. Als die Regierung Whitneys Preis pro Muskete im Vergleich zu den in den staatlichen Waffenkammern hergestellten Waffen in Frage stellte, lieferte er eine vollständige Kostenaufschlüsselung, einschließlich Fixkosten wie Maschinen und Versicherungen, die nicht in den Produktionskosten der von der Regierung hergestellten Waffen enthalten waren. Ihm wird eine der ersten Demonstrationen der Gesamtkostenrechnung und der Wirtschaftlichkeit in der Fertigung zugeschrieben.

Heute ist Whitneys Rolle als Urheber der Idee austauschbarer Teile weitgehend widerlegt. Bereits 1785 schlug der französische Büchsenmacher Honoré Blanc vor, leicht austauschbare Waffenteile aus Standardvorlagen herzustellen. Tatsächlich besuchte Thomas Jefferson, der damals als amerikanischer Minister in Frankreich tätig war, 1789 Blancs Werkstatt und war Berichten zufolge von seinen Methoden beeindruckt. Blancs Idee wurde jedoch vom französischen Waffenmarkt rundweg abgelehnt, da einzelne konkurrierende Büchsenmacher erkannten, welche verheerenden Auswirkungen dies auf ihr Geschäft haben würde. Noch früher hatte der englische Schiffsingenieur Samuel Bentham die Verwendung standardisierter Teile in Holzscheiben zum Anheben und Absenken von Segeln eingeführt.

Obwohl die Idee nicht seine eigene war, hat Whitneys Arbeit dennoch viel dazu beigetragen, das Konzept austauschbarer Teile in den Vereinigten Staaten bekannt zu machen.

 

Späteres Leben

Bis zum mittleren Alter hat Whitney einen Großteil seines persönlichen Lebens, einschließlich Ehe und Familie, auf Eis gelegt. Seine Arbeit war sein Leben gewesen. In einer Reihe von Briefen an seine alte Gönnerin Catherine Greene enthüllte Whitney seine Gefühle der Isolation und Einsamkeit. Nachdem Greene Whitneys ehemaligen
Geschäftspartner für Baumwoll-Gin, Phineas Miller, geheiratet hatte, begann Whitney, sich selbst als „einsamen alten Junggesellen“ zu bezeichnen.

Im Jahr 1817, im Alter von 52 Jahren, zog Whitney um, um sein persönliches Leben zurückzugewinnen, als er die 31-jährige Henrietta Edwards heiratete. Henrietta war eine Enkelin des berühmten Evangelisten Jonathan Edwards und der Tochter von Pierpont Edwards, dem damaligen Vorsitzenden der Demokratischen Partei von Connecticut. Das Paar hatte drei Töchter und einen Sohn: Elizabeth Fay, Frances, Susan und Eli. Whitneys Sohn, der sein ganzes Leben lang als „Eli Whitney Jr.“ bekannt war, übernahm das Waffenherstellungsgeschäft seines Vaters und unterrichtete Physik und mechanische Kunst an der University of Vermont, der Cornell University, dem Columbia College und der Brown University.

 

Tod

Eli Whitney starb am 8. Januar 1825, nur einen Monat nach seinem 59. Geburtstag, an Prostatakrebs. Obwohl Whitney von den Schmerzen seiner Krankheit geplagt wurde, studierte er bei seinen Ärzten die menschliche Anatomie und erfand einen neuen Kathetertyp und andere Geräte, um seine Schmerzen zu lindern. In seinen letzten Tagen entwarf Whitney Entwürfe für verbesserte Werkzeuge zur Herstellung von Schlossteilen.

Die hohe Wertschätzung der Nation für Whitney wurde in seinem Nachruf zum Ausdruck gebracht, der am 25. Januar 1825 im Niles Weekly Register veröffentlicht wurde:

Sein [Whitneys] erfinderisches Genie machte ihn zu einem der größten Wohltäter der Zeit und war das Mittel, um den gesamten Verlauf der Industrie im südlichen Teil der Gewerkschaft zu verändern.

Herr Whitney war ein Gentleman mit umfangreichen literarischen und wissenschaftlichen Errungenschaften, liberalen und erweiterten Ansichten, wohlwollend in seinen Gefühlen und mild und bescheiden in seinen Manieren. Während sein Tod von der Nation als öffentliches Unglück angesehen wird, wird er im Kreis seiner privaten Freunde als Trauer um sein hellstes Ornament empfunden.

Whitney wurde auf dem Grove Street Cemetery in New Haven, Connecticut, beigesetzt. Das Fundament des Gebäudes, in dem sein erster Baumwoll-Gin errichtet wurde, befindet sich noch immer auf dem Gelände der alten Plantage Mulberry Grove in Port Wentworth, Georgia. Das sichtbarste Denkmal für Whitneys Erinnerung befindet sich jedoch in Hamden, Connecticut, wo das Eli Whitney Museum and Workshop die Überreste seines bahnbrechenden Musketenfabrikdorfes am Mill River aufbewahrt hat.

 

Erbe

Whitney war weder aktiv noch an Politik oder öffentlichen Angelegenheiten interessiert und erlebte die umfassenden Auswirkungen seiner Erfindungen auf die Entwicklung Amerikas nicht mehr. Sein Baumwoll-Gin revolutionierte die Landwirtschaft im Süden, machte die Region jedoch noch stärker von gestohlenen Arbeitskräften versklavter Menschen abhängig. Gleichzeitig haben seine Fortschritte bei effizienteren Herstellungsmethoden dem Norden geholfen, seinen Wohlstand und seinen Status als Industriemacht zu steigern. 1861 kollidierten diese beiden unterschiedlichen wirtschaftlichen, politischen und sozialen Systeme in dem nach wie vor blutigsten Krieg der Nation: dem amerikanischen Bürgerkrieg.

Heute bietet das Eli Whitney Students Program an der Yale University, das zu Whitneys Ehren benannt wurde, ein bevorzugtes Zulassungsprogramm für Personen an, deren Bildungskarriere unterbrochen wurde.

 

Quellen

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