Tiere und Natur

Die Knochenkriege des 19. Jahrhunderts

Wenn die meisten Menschen an den Wilden Westen denken, stellen sie sich Buffalo Bill, Jesse James und Siedlerkarawanen in Planwagen vor. Für Paläontologen zaubert der amerikanische Westen im späten 19. Jahrhundert vor allem ein Bild: die anhaltende Rivalität zwischen zwei der größten Fossilienjäger dieses Landes, Othniel C. Marsh und Edward Drinker Cope. Die „Knochenkriege“, wie ihre Fehde bekannt wurde, erstreckten sich von den 1870er Jahren bis in die 1890er Jahre. Die Knochenkriege führten zu Hunderten neuer Dinosaurierfunde – ganz zu schweigen von Bestechung, Betrug und regelrechtem Diebstahl, wie wir später erfahren werden. HBO kannte ein gutes Thema, wenn es eines sieht, und kündigte Pläne für eine Filmversion der Bone Wars mit James Gandolfini und Steve Carell an. Leider brachte Gandolfinis plötzlicher Tod das Projekt in die Schwebe.

Am Anfang waren Marsh und Cope herzliche, wenn auch etwas vorsichtige Kollegen, die sich 1864 in Deutschland getroffen hatten. Zu dieser Zeit stand Westeuropa, nicht die USA, an der Spitze der paläontologischen Forschung. Ein Teil der Probleme war auf ihre unterschiedlichen Hintergründe zurückzuführen. Cope wurde in eine wohlhabende Quäkerfamilie in Pennsylvania geboren, während Marshs Familie im Bundesstaat New York vergleichsweise arm war (wenn auch mit einem sehr reichen Onkel, der später in die Geschichte eintritt). Es ist wahrscheinlich, dass Marsh Cope selbst dann als einen Dilettanten betrachtete, der die Paläontologie nicht wirklich ernst meinte, während Cope Marsh als zu rau und unhöflich ansah, um ein wahrer Wissenschaftler zu sein.

 

Der schicksalhafte Elasmosaurus

Die meisten Historiker verfolgen den Beginn der Knochenkriege bis 1868. Zu diesem Zeitpunkt rekonstruierte Cope ein seltsames Fossil, das ihm ein Militärarzt aus Kansas geschickt hatte. Er nannte das Exemplar Elasmosaurus und platzierte seinen Schädel eher am Ende seines kurzen Schwanzes als am langen Hals. Um Cope gegenüber fair zu sein, hatte bis zu diesem Zeitpunkt noch niemand ein aquatisches Reptil mit solch ungewöhnlichen Proportionen gesehen. Als er diesen Fehler entdeckte, demütigte Marsh (wie die Legende sagt) Cope, indem er öffentlich darauf hinwies. Zu diesem Zeitpunkt versuchte Cope, jedes Exemplar des wissenschaftlichen Journals zu kaufen (und zu zerstören), in dem er seine falsche Rekonstruktion veröffentlicht hatte.

Dies ist eine gute Geschichte – und die Auseinandersetzungen um Elasmosaurus haben sicherlich zur Feindschaft zwischen den beiden Männern beigetragen. Die Knochenkriege begannen jedoch wahrscheinlich ernsthafter. Cope hatte die Fossilienfundstelle in New Jersey entdeckt, aus der das Fossil Hadrosaurus hervorging. das vom Mentor beider Männer, dem berühmten Paläontologen Joseph Leidy, benannt wurde. Als er sah, wie viele Knochen noch von der Baustelle geborgen werden mussten, bezahlte Marsh die Bagger, um ihm interessante Funde zu schicken, anstatt Cope. Bald erfuhr Cope von dieser groben Verletzung des wissenschaftlichen Anstands und die Knochenkriege begannen ernsthaft.

 

In den Westen

Was die Knochenkriege in Schwung brachte, war die Entdeckung zahlreicher Dinosaurierfossilien im amerikanischen Westen in den 1870er Jahren. Einige dieser Funde wurden versehentlich während der Ausgrabungsarbeiten für die Transcontinental Railroad gemacht. 1877 erhielt Marsh einen Brief vom Colorado-Schullehrer Arthur Lakes, in dem er die „saurischen“ Knochen beschrieb, die er während einer Wanderexpedition gefunden hatte. Lakes schickte Probenfossilien an Marsh und (weil er nicht wusste, ob Marsh interessiert war) Cope.

Bezeichnenderweise zahlte Marsh Lakes 100 Dollar, um seine Entdeckung geheim zu halten. Als er entdeckte, dass Cope benachrichtigt worden war, schickte er einen Agenten nach Westen, um seinen Anspruch zu sichern. Etwa zur gleichen Zeit wurde Cope auf eine andere Fossilienfundstelle in Colorado hingewiesen, auf die Marsh (erfolglos) versuchte, sich einzulassen.

Zu diesem Zeitpunkt war allgemein bekannt, dass Marsh und Cope um die besten Dinosaurierfossilien konkurrierten. Dies erklärt die nachfolgenden Intrigen, die sich auf Como Bluff, Wyoming, konzentrieren. Unter Verwendung von Pseudonymen machten zwei Mitarbeiter der Union Pacific Railroad Marsh auf ihre Fossilienfunde aufmerksam und wiesen darauf hin (ohne jedoch ausdrücklich darauf hinzuweisen), dass sie möglicherweise einen Deal mit Cope abschließen würden, wenn Marsh keine großzügigen Bedingungen anbiete. Marsh entsandte einen anderen Agenten, der die notwendigen finanziellen Vorkehrungen traf. Bald erhielt der in Yale ansässige Paläontologe Güterwagen mit Fossilien, darunter die ersten Exemplare von Diplodocus, Allosaurus und Stegosaurus .

Die Nachricht über dieses exklusive Arrangement verbreitete sich bald – unterstützt von Mitarbeitern von Union Pacific, die die Schaufel an eine lokale Zeitung weitergaben und die Preise, die Marsh für die Fossilien gezahlt hatte, übertrieben hatten, um die Falle für den reicheren Cope zu ködern. Bald schickte Cope seinen eigenen Agenten nach Westen. Als sich diese Verhandlungen als erfolglos erwiesen (möglicherweise weil er nicht bereit war, genug Geld aufzutreiben), wies er seinen Goldsucher an, ein bisschen fossiles Rascheln zu betreiben und Knochen von der Como Bluff-Stätte direkt unter Marshs Nase zu stehlen.

Bald darauf begann einer der Eisenbahner, der die unberechenbaren Zahlungen von Marsh satt hatte, stattdessen für Cope zu arbeiten. Dies machte Como Bluff zum Epizentrum der Bone Wars. Zu diesem Zeitpunkt waren sowohl Marsh als auch Cope nach Westen gezogen. In den nächsten Jahren unternahmen sie Hijinks wie die absichtliche Zerstörung nicht gesammelter Fossilien und Fossilien (um sie gegenseitig aus den Händen zu halten), die Ausgrabungen des anderen auszuspionieren, Mitarbeiter zu bestechen und sogar Knochen direkt zu stehlen . Einem Bericht zufolge haben sich die Arbeiter der rivalisierenden Ausgrabungen einmal eine Auszeit genommen, um sich gegenseitig mit Steinen zu bewerfen!

 

Bittere Feinde bis zuletzt

In den 1880er Jahren war klar, dass Othniel C. Marsh die Knochenkriege „gewann“. Dank der Unterstützung seines wohlhabenden Onkels George Peabody (der dem Yale Peabody Museum of Natural History seinen Namen verlieh) konnte Marsh mehr Mitarbeiter einstellen und mehr Ausgrabungsstätten eröffnen, während Edward Drinker Cope langsam aber sicher zurückfiel. Es half nichts, dass andere Parteien, darunter ein Team der Harvard University, sich jetzt dem Goldrausch der Dinosaurier anschlossen. Cope veröffentlichte weiterhin zahlreiche Artikel, aber wie ein politischer Kandidat, der sich auf den Weg machte, machte Marsh aus jedem winzigen Fehler, den
er finden konnte, Heu.

Cope hatte bald die Gelegenheit, sich zu rächen. 1884 leitete der Kongress eine Untersuchung des US Geological Survey ein, zu dessen Leiter Marsh einige Jahre zuvor ernannt worden war. Cope rekrutierte eine Reihe von Marshs Mitarbeitern, um gegen ihren Chef auszusagen (für den es nicht die einfachste Person der Welt war, zu arbeiten), aber Marsh bemühte sich, ihre Beschwerden aus den Zeitungen herauszuhalten. Cope erhöhte dann den Einsatz. Er stützte sich auf ein Tagebuch, das er zwei Jahrzehnte lang geführt hatte und in dem er Marshs zahlreiche Verbrechen. Vergehen und wissenschaftliche Fehler akribisch auflistete , und lieferte die Informationen an einen Journalisten für den New York Herald, der eine sensationelle Serie über die Knochenkriege lief. Marsh gab in derselben Zeitung eine Gegenargumentation heraus und warf ähnliche Anschuldigungen gegen Cope vor.

Am Ende kam diese öffentliche Ausstrahlung von schmutziger Wäsche (und schmutzigen Fossilien) keiner Partei zugute. Marsh wurde gebeten, seine lukrative Position beim Geological Survey niederzulegen. Nach einer kurzen Erfolgsphase (er wurde zum Leiter der Nationalen Vereinigung zur Förderung der Wissenschaft ernannt) war Cope von schlechter Gesundheit betroffen und musste Teile seiner hart erkämpften Fossiliensammlung verkaufen . Als Cope 1897 starb, hatten beide Männer ihr beträchtliches Vermögen verschwendet.

Charakteristischerweise verlängerte Cope die Knochenkriege sogar von seinem Grab aus. Eine seiner letzten Anfragen war, dass Wissenschaftler seinen Kopf nach seinem Tod sezieren, um die Größe seines Gehirns zu bestimmen, von der er sicher war, dass sie größer sein würde als die von Marsh. Vielleicht lehnte Marsh die Herausforderung mit Bedacht ab. Bis heute befindet sich Copes ungeprüfter Kopf an der University of Pennsylvania.

 

Lass die Geschichte urteilen

So trocken, unwürdig und geradezu lächerlich die Knochenkriege gelegentlich waren, so tiefgreifend wirkten sie sich auf die amerikanische Paläontologie aus. Ebenso wie Wettbewerb gut für den Handel ist, kann er auch gut für die Wissenschaft sein. Othniel C. Marsh und Edward Drinker Cope waren so eifrig, sich gegenseitig zu bekämpfen, dass sie viel mehr Dinosaurier entdeckten, als wenn sie sich nur auf eine freundschaftliche Rivalität eingelassen hätten. Die letzte Bilanz war wirklich beeindruckend: Marsh entdeckte 80 neue Dinosauriergattungen und -arten, während Cope eine mehr als respektable 56 nannte.

Die von Marsh und Cope entdeckten Fossilien trugen auch dazu bei, den wachsenden Hunger der amerikanischen Öffentlichkeit nach neuen Dinosauriern zu stillen. Jede wichtige Entdeckung wurde von einer Welle der Öffentlichkeitsarbeit begleitet, da Zeitschriften und Zeitungen die neuesten erstaunlichen Funde illustrierten. Die rekonstruierten Skelette gelangten langsam aber sicher in die großen Museen, in denen sie bis heute leben. Man könnte sagen, dass das Interesse der Bevölkerung an Dinosauriern wirklich mit den Knochenkriegen begann, obwohl es wohl auf natürliche Weise zustande gekommen wäre (ohne all die schlechten Gefühle und Mätzchen).

Die Knochenkriege hatten auch einige negative Folgen. Erstens waren Paläontologen in Europa entsetzt über das grobe Verhalten ihrer amerikanischen Kollegen. Dies hinterließ ein anhaltendes, bitteres Misstrauen, dessen Auflösung Jahrzehnte dauerte. Und zweitens haben Cope und Marsh ihre Dinosaurierfunde so schnell beschrieben und wieder zusammengesetzt, dass sie gelegentlich nachlässig waren. Zum Beispiel kann eine hundertjährige Verwirrung über Apatosaurus und Brontosaurus direkt auf Marsh zurückgeführt werden, der einen Schädel auf den falschen Körper gelegt hat – genau wie Cope es mit Elasmosaurus getan hat, dem Vorfall, der die Knochenkriege überhaupt ausgelöst hat!

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