Tiere und Natur

250 Millionen Jahre Schildkrötenentwicklung

In gewisser Weise ist die Entwicklung der Schildkröten eine leicht zu verfolgende Geschichte: Der grundlegende Plan des Schildkrötenkörpers entstand sehr früh in der Geschichte des Lebens (während der späten Trias. und blieb bis heute mit den üblichen Variationen ziemlich unverändert in Größe, Lebensraum und Ornamentik. Wie bei den meisten anderen Tierarten enthält der Evolutionsbaum der Schildkröte jedoch einen Anteil an fehlenden Gliedern (einige identifiziert, andere nicht), Fehlstarts und kurzlebigen Episoden von Gigantismus.

 

Schildkröten, die es nicht waren: Placodonten der Trias

Bevor wir über die Evolution echter Schildkröten sprechen, ist es wichtig, ein paar Worte über die konvergente Evolution zu sagen: die Tendenz von Kreaturen, die ungefähr in denselben Ökosystemen leben, ungefähr dieselben Körperpläne zu entwickeln. Wie Sie wahrscheinlich bereits wissen, wurde das Thema „gedrungenes, stämmiges, sich langsam bewegendes Tier mit einer großen, harten Schale, um sich gegen Raubtiere zu verteidigen“ im Laufe der Geschichte mehrfach wiederholt: Zeugen von Dinosauriern wie Ankylosaurus und Euoplocephalus sowie riesigen pleistozänen Säugetieren wie Glyptodon und Doedicurus .

Dies bringt uns zu den Placodonten, einer obskuren Familie von Trias-Reptilien, die eng mit den Plesiosauriern und Pliosauriern des Mesozoikums verwandt sind. Die Plakatgattung für diese Gruppe, Placodus, war eine unauffällig aussehende Kreatur, die die meiste Zeit an Land verbrachte, aber einige ihrer marinen Verwandten – darunter Henodus, Placochelys und Psephoderma. sahen mit ihren Stummeln unheimlich aus wie echte Schildkröten Köpfe und Beine, harte Muscheln und harte, manchmal zahnlose Schnäbel. Diese Meeresreptilien waren so nah wie möglich an Schildkröten, ohne tatsächlich Schildkröten zu sein. Leider sind sie vor etwa 200 Millionen Jahren als Gruppe ausgestorben.

 

Die ersten Schildkröten

Paläontologen haben die genaue Familie der prähistorischen Reptilien, aus denen moderne Schildkröten und Schildkröten hervorgegangen sind. noch nicht identifiziert , aber eines wissen sie: Es waren nicht die Placodonten. In letzter Zeit deutet der Großteil der Beweise auf eine Ahnenrolle für Eunotosaurus hin. ein spätpermisches Reptil, dessen breite, längliche Rippen sich über seinen Rücken krümmten (eine bemerkenswerte Anspielung auf die harten Schalen späterer Schildkröten). Eunotosaurus selbst scheint ein Pareiasaurier gewesen zu sein, eine obskure Familie antiker Reptilien, deren bemerkenswertestes Mitglied der (völlig ungeschälte) Scutosaurus war.

Bis vor kurzem fehlten fossile Beweise, die den Landbewohner Eunotosaurus und die riesigen Meeresschildkröten der späten Kreidezeit miteinander verbanden. Das änderte sich 2008 mit zwei wichtigen Entdeckungen: An erster Stelle stand der späte Jura, westeuropäische Eileanchelys, der von Forschern als die früheste bisher identifizierte Meeresschildkröte angepriesen wurde. Leider kündigten chinesische Paläontologen nur wenige Wochen später die Entdeckung von Odontochelys an, der satte 50 Millionen Jahre zuvor lebte. Entscheidend war, dass diese weichschalige Meeresschildkröte über ein vollständiges Gebiss verfügte, das die nachfolgenden Schildkröten über mehrere zehn Millionen Jahre der Evolution allmählich vergossen. (Eine neue Entwicklung ab Juni 2015: Forscher haben eine spättriassische Proto-Schildkröte, Pappochelys, identifiziert, die zwischen Eunotosaurus und Odontochelys eine Zwischenform aufweist und damit eine wichtige Lücke im Fossilienbestand füllt!)

Odontochelys streifte vor etwa 220 Millionen Jahren durch das flache Wasser Ostasiens. Eine weitere wichtige prähistorische Schildkröte, Proganochelys, taucht etwa 10 Millionen Jahre später im westeuropäischen Fossilienbestand auf. Diese viel größere Schildkröte hatte weniger Zähne als Odontochelys, und die markanten Stacheln an ihrem Hals führten dazu, dass sie ihren Kopf nicht vollständig unter ihre Schale zurückziehen konnte (sie besaß auch einen ankylosaurierähnlichen Keulenschwanz). Am wichtigsten war, dass der Panzer von Proganochelys „vollständig gebacken“ war: hart, eng und für hungrige Raubtiere ziemlich undurchlässig.

 

Die Riesenschildkröten des Mesozoikums und des Känozoikums

In der frühen Jurazeit, vor etwa 200 Millionen Jahren, waren prähistorische Schildkröten und Schildkröten so gut wie in ihren modernen Körperplänen verankert, obwohl es noch Raum für Innovationen gab. Die bemerkenswertesten Schildkröten der Kreidezeit waren zwei Meeresriesen, Archelon und Protostega, die beide von Kopf bis Schwanz etwa drei Meter lang waren und etwa zwei Tonnen wogen. Wie zu erwarten war, waren diese Riesenschildkröten mit breiten, kräftigen Frontflossen ausgestattet, um ihre Masse besser durch das Wasser zu treiben. Ihr engster lebender Verwandter ist der viel kleinere (weniger als eine Tonne) Lederrücken.

Man muss ungefähr 60 Millionen Jahre in die Zeit des Pleistozäns vorspulen, um prähistorische Schildkröten zu finden, die sich der Größe dieses Duos annäherten (dies bedeutet nicht, dass es in den vergangenen Jahren keine Riesenschildkröten gab, nur dass wir sie haben). Ich habe nicht viele Beweise gefunden. Die 1-Tonne südasiatischen Colossochelys (früher als Testudo-Art klassifiziert) können als übergroße Galapagos-Schildkröte bezeichnet werden, während die etwas kleinere Meiolania aus Australien den Grundplan des Schildkrötenkörpers mit einem Stachelschwanz und einem riesiger, seltsam gepanzerter Kopf. (Meiolania erhielt übrigens seinen Namen – Griechisch für „kleiner Wanderer“ – in Anlehnung an die zeitgenössische Megalania. eine Zwei-Tonnen-Monitoreidechse.)

Die oben genannten Schildkröten gehören vor allem zur „Cryptodire“ -Familie, auf die die überwiegende Mehrheit der marinen und terrestrischen Arten entfällt. Aber keine Diskussion über prähistorische Schildkröten wäre vollständig ohne die Erwähnung der treffend benannten Stupendemys, einer zwei Tonnen schweren „Pleurodir“ -Schildkröte des pleistozänen Südamerikas (was Pleurodire von Kryptodir-Schildkröten unterscheidet, ist, dass sie ihre Köpfe seitlich in ihre Muscheln ziehen). eher als eine Bewegung von vorne nach hinten). Stupendemys war mit Abstand die größte Süßwasserschildkröte, die je gelebt hat. Die meisten modernen „Seitenhälse“ wiegen maximal 20 Pfund! Und während wir uns mit diesem Thema befassen , dürfen wir nicht die vergleichsweise gigantischen Carbonemys vergessen , die vor 60 Millionen Jahren in den Sümpfen Südamerikas gegen die riesige prähistorische Schlange Titanoboa gekämpft haben könnten .

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