Sozialwissenschaften

Armut und Ungleichheit in den Vereinigten Staaten

Die Amerikaner sind stolz auf ihr Wirtschaftssystem und glauben, dass es allen Bürgern die Möglichkeit bietet, ein gutes Leben zu führen. Ihr Glaube wird jedoch durch die Tatsache getrübt, dass die Armut in vielen Teilen des Landes fortbesteht. Die Bemühungen der Regierung zur Bekämpfung der Armut haben einige Fortschritte erzielt, das Problem jedoch nicht beseitigt. In ähnlicher Weise haben Perioden starken Wirtschaftswachstums, die mehr Arbeitsplätze und höhere Löhne bringen, zur Verringerung der Armut beigetragen, sie jedoch nicht vollständig beseitigt.

Die Bundesregierung legt einen Mindesteinkommensbetrag fest, der für die Grundversorgung einer vierköpfigen Familie erforderlich ist. Dieser Betrag kann je nach Lebenshaltungskosten und Wohnort der Familie schwanken. 1998 wurde eine vierköpfige Familie mit einem Jahreseinkommen von weniger als 16.530 USD als in Armut lebend eingestuft.

Der Anteil der Menschen, die unter der Armutsgrenze leben, ging von 22,4 Prozent im Jahr 1959 auf 11,4 Prozent im Jahr 1978 zurück. Seitdem schwankt er jedoch in einem relativ engen Bereich. 1998 lag sie bei 12,7 Prozent.

Darüber hinaus verbergen die Gesamtzahlen viel schwerere Armutstaschen. 1998 lebte mehr als ein Viertel aller Afroamerikaner (26,1 Prozent) in Armut; Diese Zahl war zwar bedrückend hoch, stellte jedoch eine Verbesserung gegenüber 1979 dar, als 31 Prozent der Schwarzen offiziell als arm eingestuft wurden, und es war die niedrigste Armutsquote für diese Gruppe seit 1959. Familien, die von alleinerziehenden Müttern geführt werden, sind besonders anfällig für Armut. Teilweise infolge dieses Phänomens war 1997 fast jedes fünfte Kind (18,9 Prozent) arm. Die Armutsquote lag bei afroamerikanischen Kindern bei 36,7 Prozent und bei hispanischen Kindern bei 34,4 Prozent.

Einige Analysten haben vorgeschlagen, dass die offiziellen Armutszahlen das tatsächliche Ausmaß der Armut überbewerten, da sie nur das Bargeldeinkommen messen und bestimmte staatliche Hilfsprogramme wie Lebensmittelmarken, Gesundheitsfürsorge und Sozialwohnungen ausschließen. Andere weisen jedoch darauf hin, dass diese Programme selten den gesamten Bedarf einer Familie an Nahrungsmitteln oder Gesundheitsversorgung decken und dass es an öffentlichem Wohnraum mangelt. Einige argumentieren, dass sogar Familien, deren Einkommen über der offiziellen Armutsgrenze liegt, manchmal hungern und an Lebensmitteln sparen, um für Dinge wie Wohnen, medizinische Versorgung und Kleidung zu bezahlen. Wieder andere weisen darauf hin, dass Menschen auf Armutsniveau manchmal Bareinnahmen aus Gelegenheitsarbeit und aus dem „unterirdischen“ Wirtschaftssektor erhalten, der in offiziellen Statistiken nie erfasst wird.

Auf jeden Fall ist klar, dass das amerikanische Wirtschaftssystem seine Belohnungen nicht gleichmäßig verteilt. Laut dem Economic Policy Institute, einer in Washington ansässigen Forschungsorganisation, machte 1997 das reichste Fünftel der amerikanischen Familien 47,2 Prozent des nationalen Einkommens aus. Im Gegensatz dazu verdiente das ärmste Fünftel nur 4,2 Prozent des nationalen Einkommens, und die ärmsten 40 Prozent machten nur 14 Prozent des Einkommens aus.

Trotz der allgemein prosperierenden amerikanischen Wirtschaft insgesamt gab es in den 1980er und 1990er Jahren weiterhin Bedenken hinsichtlich der Ungleichheit. Der zunehmende globale Wettbewerb bedrohte die Arbeitnehmer in vielen traditionellen Fertigungsindustrien, und ihre Löhne stagnierten. Gleichzeitig hat sich die Bundesregierung von der Steuerpolitik abgewandt, die darauf abzielte, Familien mit niedrigerem Einkommen auf Kosten der reicheren zu bevorzugen, und die Ausgaben für eine Reihe von inländischen Sozialprogrammen zur Unterstützung benachteiligter Personen gekürzt. In der Zwischenzeit ernten wohlhabendere Familien die meisten Gewinne aus dem boomenden Aktienmarkt.

In den späten neunziger Jahren gab es einige Anzeichen dafür, dass sich diese Muster umkehrten, als sich die Lohnzuwächse beschleunigten – insbesondere bei ärmeren Arbeitnehmern. Am Ende des Jahrzehnts war es jedoch noch zu früh, um festzustellen, ob sich dieser Trend fortsetzen würde.

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Dieser Artikel wurde aus dem Buch „Outline of the US Economy“ von Conte und Karr übernommen und mit Genehmigung des US-Außenministeriums angepasst.

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