Geschichte & Kultur

New York Citys großes Feuer von 1835

New Yorks großes Feuer von 1835 zerstörte einen Großteil von Lower Manhattan in einer Dezembernacht, die so kalt war, dass freiwillige Feuerwehrleute nicht in der Lage waren, die Flammenwände zu bekämpfen, als Wasser in ihren handgepumpten Feuerwehrautos gefroren war.

Am nächsten Morgen war der größte Teil des heutigen Finanzviertels von New York City in Schutt und Asche gelegt. Die Geschäftswelt der Stadt erlitt enorme finanzielle Verluste, und das Feuer, das in einem Lagerhaus in Manhattan begann, wirkte sich auf die gesamte amerikanische Wirtschaft aus.

Das Feuer war so gefährlich, dass es irgendwann so aussah, als würde die gesamte Stadt New York ausgelöscht. Um die schlimme Bedrohung durch eine vorrückende Flammenwand zu stoppen, wurde ein verzweifelter Schritt unternommen: Schießpulver, das von US-Marines vom Brooklyn Navy Yard beschafft wurde, wurde verwendet, um Gebäude an der Wall Street zu nivellieren. Trümmer von den Gebäuden, die auseinandergeblasen wurden, bildeten eine grobe Brandmauer, die die Flammen daran hinderte, nach Norden zu marschieren und den Rest der Stadt zu verzehren.

 

Flammen verzehrten das Finanzzentrum von Amerika

New York Citys großes Feuer von 1835 zerstörte einen Großteil von Lower Manhattan. Getty Images

Das Große Feuer war Teil einer Reihe von Katastrophen, die New York City in den 1830er Jahren trafen und zwischen einer Cholera-Epidemie und einem enormen finanziellen Zusammenbruch, der Panik von 1837. auftraten .

Während das Große Feuer enormen Schaden anrichtete, wurden nur zwei Menschen getötet. Aber das lag daran, dass sich das Feuer auf ein Viertel mit gewerblichen und nicht auf Wohngebäuden konzentrierte.

Und New York City konnte sich erholen. Lower Manhattan wurde innerhalb weniger Jahre komplett umgebaut.

 

Das Feuer brach in einem Lagerhaus aus

Der Dezember 1835 war bitterkalt und für einige Tage in der Mitte des Monats fielen die Temperaturen auf fast Null. In der Nacht des 16. Dezember 1835 roch ein in der Nachbarschaft patrouillierender Stadtwächter Rauch.

Als sie sich der Ecke Pearl Street und Exchange Place näherten, stellten die Wächter fest, dass das Innere eines fünfstöckigen Lagerhauses in Flammen stand. Er gab Alarm und verschiedene freiwillige Feuerwehrfirmen reagierten.

Die Situation war gefährlich. Die Nachbarschaft des Feuers war voller Hunderte von Lagerhäusern, und die Flammen breiteten sich schnell in dem überfüllten Labyrinth enger Gassen aus.

Als der  Erie-Kanal  ein Jahrzehnt zuvor eröffnet worden war, war der Hafen von New York zu einem wichtigen Import- und Exportzentrum geworden. Und so waren die Lagerhäuser in Lower Manhattan in der Regel mit Waren gefüllt, die aus Europa, China und anderen Ländern eingetroffen waren und für den Transport im ganzen Land bestimmt waren.

In dieser eiskalten Nacht im Dezember 1835 befanden sich in den Lagerhäusern auf dem Weg der Flammen einige der teuersten Waren der Welt, darunter feine Seide, Spitze, Glaswaren, Kaffee, Tee, Liköre, Chemikalien und Musikinstrumente.

 

Flammen breiten sich in Lower Manhattan aus

New Yorks freiwillige Feuerwehrfirmen, angeführt von ihrem beliebten Chefingenieur James Gulick, unternahmen tapfere Anstrengungen, um das Feuer zu bekämpfen, das sich in den engen Gassen ausbreitete. Aber sie waren frustriert von kaltem Wetter und starken Winden.

Hydranten waren gefroren, also wies Chefingenieur Gulick die Männer an, Wasser aus dem East River zu pumpen, der teilweise gefroren war. Selbst wenn Wasser gewonnen wurde und die Pumpen arbeiteten, neigten die starken Winde dazu, Wasser in die Gesichter der Feuerwehrmänner zurückzublasen.

Am frühen Morgen des 17. Dezember 1835 wurde das Feuer gewaltig, und ein großer dreieckiger Teil der Stadt, im Wesentlichen alles südlich der Wall Street zwischen der Broad Street und dem East River, brannte außer Kontrolle.

Die Flammen wuchsen so hoch, dass in weiten Entfernungen ein rötliches Leuchten am Winterhimmel sichtbar wurde. Es wurde berichtet, dass Feuerwehrfirmen bis nach Philadelphia aktiviert wurden, da es den Anschein hatte, dass nahe gelegene Städte oder Wälder in Flammen stehen müssen.

Irgendwann explodierten Terpentinfässer an den Docks des East River und flossen in den Fluss. Bis eine sich ausbreitende Terpentinschicht auf dem Wasser abbrannte, schien der New Yorker Hafen in Flammen zu stehen.

Da es keine Möglichkeit gab, das Feuer zu bekämpfen, sah es so aus, als ob die Flammen nach Norden marschieren und einen Großteil der Stadt, einschließlich der nahe gelegenen Wohnviertel, verzehren könnten.

 

Merchants Exchange zerstört

Das Große Feuer von 1835 verzehrte einen Großteil von Lower Manhattan. Getty Images

Das nördliche Ende des Feuers befand sich an der Wall Street, wo eines der beeindruckendsten Gebäude des ganzen Landes, die Merchants ‚Exchange, in Flammen aufgegangen war.

Das nur wenige Jahre alte dreistöckige Gebäude hatte eine Rotunde mit einer Kuppel. Eine prächtige Marmorfassade lag zur Wall Street. Die Merchants ‚Exchange galt als eines der schönsten Gebäude in Amerika und war ein zentraler Wirtschaftsstandort für New Yorks florierende Gemeinschaft von Händlern und Importeuren.

In der Rotunde der Merchants ‚Exchange befand sich eine Marmorstatue von  Alexander Hamilton. Das Geld für die Statue war von der Geschäftswelt der Stadt aufgebracht worden. Der Bildhauer Robert Ball Hughes hatte zwei Jahre damit verbracht, es aus einem Block weißen italienischen Marmors zu schnitzen.

Acht Seeleute vom Brooklyn Navy Yard, die zur Durchsetzung der Massenkontrolle herangezogen worden waren, eilten die Stufen des brennenden Merchants ‚Exchange hinauf und versuchten, die Statue von Hamilton zu retten. Als eine an der Wall Street versammelte Menge zusah, gelang es den Seeleuten, die Statue von ihrer Basis zu entreißen, aber sie mussten um ihr Leben rennen, als das Gebäude um sie herum zusammenbrach.

Die Seeleute entkamen, als die Kuppel der Handelsbörse nach innen fiel. Und als das gesamte Gebäude einstürzte, war die Marmorstatue von Hamilton zerbrochen.

 

Verzweifelte Suche nach Schießpulver

Es wurde schnell ein Plan ausgearbeitet, Gebäude entlang der Wall Street in die Luft zu jagen und so eine Trümmermauer zu bauen, um die vorrückenden Flammen zu stoppen.

Eine Abteilung von US-Marines, die vom Brooklyn Navy Yard angekommen waren, wurde über den East River zurückgeschickt, um Schießpulver zu beschaffen.

Die Marines kämpften mit einem kleinen Boot durch das Eis auf dem East River und erhielten Pulverfässer aus der Zeitschrift Navy Yard. Sie wickelten das Schießpulver in Decken, damit die Luftglut des Feuers es nicht entzünden konnte, und lieferten es sicher nach Manhattan.

Es wurden Gebühren erhoben und eine Reihe von Gebäuden entlang der Wall Street gesprengt, wodurch eine Trümmerbarriere entstand, die die vorrückenden Flammen blockierte.

 

Folgen des großen Feuers

Zeitungsberichte über das Große Feuer drückten einen völligen Schock aus. In Amerika war noch nie ein Brand dieser Größe aufgetreten. Und die Idee, dass das Zentrum des Handelszentrums der Nation in einer Nacht zerstört worden war, war fast unglaublich.

Das Feuer war so groß, dass die Einwohner von New Jersey, viele Meilen entfernt, berichteten, ein unheimlich leuchtendes Licht am Winterhimmel gesehen zu haben. In der Zeit vor dem Telegraphen hatten sie keine Ahnung, dass New York City brannte, und sie sahen das Leuchten der Flammen gegen den Winterhimmel.

Ein detaillierter Zeitungsversand aus New York, der in den folgenden Tagen in New England erschien, berichtete, wie über Nacht Vermögen verloren gegangen war: „Viele unserer Mitbürger, die sich im Wohlstand auf ihre Kissen zurückzogen, waren beim Erwachen bankrott.“

Die Zahlen waren atemberaubend: 674 Gebäude waren zerstört worden, wobei praktisch jede Struktur südlich der Wall Street und östlich der Broad Street entweder in Schutt und Asche gelegt oder irreparabel beschädigt worden war. Viele der Gebäude waren versichert, aber 23 der 26 Feuerversicherungsunternehmen der Stadt wurden aus dem Geschäft genommen.

Die Gesamtkosten wurden auf mehr als 20 Millionen US-Dollar geschätzt, ein kolossaler Betrag zu dieser Zeit, der das Dreifache der Kosten des gesamten Erie-Kanals darstellt.

 

Vermächtnis des Großen Feuers

Die New Yorker baten um Bundeshilfe und bekamen nur einen Teil von dem, was sie verlangten. Aber die Erie-Kanal-Behörde verlieh Geld an Händler, die wieder aufgebaut werden mussten, und der Handel in Manhattan wurde fortgesetzt.

Innerhalb weniger Jahre war das gesamte Finanzviertel, eine Fläche von etwa 40 Hektar, wieder aufgebaut worden. Einige Straßen wurden verbreitert und es gab neue Straßenlaternen, die mit Benzin betrieben wurden. Und die neuen Gebäude in der Nachbarschaft wurden feuerfest gebaut.

Die Merchants ‚Exchange wurde an der Wall Street wieder aufgebaut, die das Zentrum der  amerikanischen  Finanzen blieb.

Aufgrund des großen Feuers von 1835 gibt es in Lower Manhattan nur wenige Sehenswürdigkeiten aus der Zeit vor dem 19. Jahrhundert. Aber die Stadt hat wertvolle Lektionen über die Verhütung und Bekämpfung von Bränden gelernt, und ein Brand dieser Größenordnung bedrohte die Stadt nie wieder.

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