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Mercury Messenger macht seinen letzten Sprung

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Mercury Messenger macht seinen letzten Sprung

Mit einer Geschwindigkeit von 3,91 Kilometern pro Sekunde (mehr als 8.700 Meilen pro Stunde) schlug das Raumschiff MESSENGER in dieser Region gegen die Oberfläche von Merkur. Es entstand ein Krater mit einem Durchmesser von etwa 156 Metern. NASA / Johns Hopkins University Labor für Angewandte Physik / Carnegie Institution of Washington

Als das MESSENGER- Raumschiff der NASA  auf die Oberfläche von Merkur stürzte, der Welt, die es mehr als vier Jahre lang untersuchen sollte, hatte es gerade das letzte von mehreren Jahren der Kartierung von Daten der Oberfläche zurückgesendet. Es war eine unglaubliche Leistung und brachte Planetenwissenschaftlern viel über diese winzige Welt bei.
Trotz eines Besuchs des  Raumfahrzeugs Mariner 10 in den 1970er Jahren war relativ wenig über Merkur bekannt  . Dies liegt daran, dass Quecksilber aufgrund seiner Nähe zur Sonne und der rauen Umgebung, in der es umkreist, notorisch schwer zu studieren ist.

Während seiner Zeit im Orbit um Merkur haben die Kameras und andere Instrumente von MESSENGER Tausende von Bildern von der Oberfläche aufgenommen. Es maß die Masse und die Magnetfelder des Planeten und untersuchte seine extrem dünne (fast nicht vorhandene) Atmosphäre. Schließlich ging dem Raumschiff der Treibstoff aus, so dass die Fluglotsen ihn nicht mehr in eine höhere Umlaufbahn lenken konnten. Seine letzte Ruhestätte ist ein eigener Krater im Shakespeare-Einschlagbecken auf Merkur.

MESSENGER ging am 18. März 2011 als erstes Raumschiff in die Umlaufbahn um Merkur. Es nahm 289.265 hochauflösende Bilder auf, legte fast 13 Milliarden Kilometer zurück, flog bis zu 90 Kilometer an die Oberfläche (vor seiner endgültigen Umlaufbahn) und machte 4.100 Umlaufbahnen des Planeten. Seine Daten umfassen eine Bibliothek von mehr als 10 Terabyte Wissenschaft.

Das Raumschiff sollte ursprünglich ein Jahr lang Merkur umkreisen. Es lief jedoch so gut, übertraf alle Erwartungen und lieferte unglaubliche Daten. es dauerte mehr als vier Jahre.

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Was haben Planetenforscher von MESSENGER über Quecksilber gelernt?

Das erste und letzte Bild, das die Mission MESSENGER von Merkur gesendet hat. NASA / Johns Hopkins University Labor für Angewandte Physik / Carnegie Institution of Washington

Die „Nachrichten“ von Mercury, die über MESSENGER übermittelt wurden, waren faszinierend und einige davon ziemlich überraschend.

  • MESSENGER entdeckte Wassereis an den Polen des Planeten. Obwohl der größte Teil der Oberfläche von Merkur während seiner Umlaufbahn abwechselnd in Sonnenlicht getaucht oder im Schatten versteckt ist, stellt sich heraus, dass dort Wasser existieren könnte. Wo? Schattenkrater sind kalt genug, um das gefrorene Eis für lange Zeiträume zu erhalten. Das Wassereis wurde sehr wahrscheinlich durch Kometeneinschläge und Asteroiden geliefert, die reich an sogenannten „flüchtigen Stoffen“ (gefrorenen Gasen) sind.
  • Die Oberfläche von Merkur erscheint sehr dunkel. wahrscheinlich aufgrund der Wirkung derselben Kometen, die Wasser geliefert haben.
  • Die Magnetfelder und die Magnetosphäre von Merkur (der durch seine Magnetfelder begrenzte Raumbereich) sind zwar nicht stark, aber sehr aktiv. Sie scheinen 484 Kilometer vom Planetenkern entfernt zu sein. Das heißt, sie werden nicht im Kern gebildet, sondern in einer nahe gelegenen Region. Niemand ist sich sicher warum. Die Wissenschaftler untersuchten auch, wie der Sonnenwind das Quecksilbermagnetfeld beeinflusst.
  • Merkur war eine etwas größere Welt, als es sich zum ersten Mal bildete. Als es abkühlte, schrumpfte der Planet in sich zusammen und verursachte Risse und Täler. Im Laufe der Zeit verlor Merkur sieben Kilometer seines Durchmessers.
  • Zu einer Zeit war Merkur eine vulkanisch aktive Welt, die ihre Oberfläche mit dicken Lavaschichten überflutete. MESSENGER schickte Bilder von alten Lavatälern zurück. Vulkanische Aktivitäten erodierten auch die Oberfläche, bedeckten alte Einschlagkrater und schufen glatte Ebenen und Becken. Merkur wurde wie die anderen terrestrischen (felsigen) Planeten früh in seiner Geschichte von Gegenständen bombardiert, die von der Entstehung der Planeten übrig geblieben waren.
  • Der Planet hat mysteriöse „Mulden“, die Wissenschaftler immer noch zu verstehen versuchen. Eine große Frage ist: Wie und warum bilden sie sich?

MESSENGER startete am 3. August 2004 und flog einmal an der Erde vorbei, zwei Mal an der Venus vorbei und drei Mal an Merkur vorbei, bevor er sich in die Umlaufbahn begab. Es trug ein Bildgebungssystem, ein Gammastrahlen- und Neutronenspektrometer sowie ein Spektrometer für Atmosphäre und Oberflächenzusammensetzung, ein Röntgenspektrometer (zur Untersuchung der Mineralogie des Planeten), ein Magnetometer (zur Messung von Magnetfeldern) und einen Laserhöhenmesser (als eine Art „Radar“ zur Messung der Höhe von Oberflächenmerkmalen verwendet), ein Plasma- und Partikelexperiment (zur Messung der energetischen Partikelumgebung um Merkur) und ein radiowissenschaftliches Instrument (zur Messung der Geschwindigkeit und Entfernung des Raumfahrzeugs von der Erde) ).

Missionswissenschaftler beschäftigen sich weiterhin mit ihren Daten und erstellen ein vollständigeres Bild dieses kleinen, aber faszinierenden Planeten und seines Platzes im Sonnensystem. Was sie lernen, wird dazu beitragen, die Lücken unseres Wissens darüber zu schließen, wie sich Merkur und die anderen felsigen Planeten gebildet und entwickelt haben.

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