Literatur

John McPhee: Sein Leben und Werk

John Angus McPhee (* 8. März 1931 in Princeton, New Jersey) wurde von der Washington Post als „bester Journalist Amerikas“ bezeichnet. Er ist Schriftsteller und Ferris-Professor für Journalismus an der Princeton University. Sein Buch Annals of the Former World gilt als Schlüsselfigur auf dem Gebiet der kreativen Sachbücher und wurde 1999 mit dem Pulitzer-Preis für allgemeine Sachbücher ausgezeichnet.

 

Frühen Lebensjahren

John McPhee wurde in Princeton New Jersey geboren und ist dort aufgewachsen. Als Sohn eines Arztes, der für die Sportabteilung der Princeton University arbeitete , besuchte er die Princeton High School und dann die Universität selbst und schloss sie 1953 mit einem Bachelor of Arts ab. Anschließend ging er nach Cambridge, um ein Jahr am Magdalene College zu studieren.

Während seiner Zeit in Princeton trat McPhee häufig in einer frühen Fernsehspielshow mit dem Titel „Twenty Questions“ auf, in der die Teilnehmer versuchten, das Objekt des Spiels zu erraten, indem sie Ja- oder Nein-Fragen stellten. McPhee gehörte zu einer Gruppe von „Whiz Kids“, die in der Show auftraten.

 

Professionelle Schreibkarriere

Von 1957 bis 1964 arbeitete McPhee als Associate Editor für das Time Magazine. 1965 wechselte er als Mitarbeiter zu The New Yorker , ein lebenslanges Ziel; Im Laufe der nächsten fünf Jahrzehnte würde der Großteil des Journalismus von McPhee auf den Seiten dieses Magazins erscheinen. In diesem Jahr veröffentlichte er auch sein erstes Buch. A Sense of Where You Are war eine Erweiterung eines Magazinprofils, das er über Bill Bradley, professionellen Basketballspieler und später US-Senator, geschrieben hatte. Dies stellte ein lebenslanges Muster von McPhees längeren Werken dar, das als kürzere Stücke begann, die ursprünglich in The New Yorker erschienen.

Seit 1965 hat McPhee über 30 Bücher zu einer Vielzahl von Themen sowie unzählige Artikel und eigenständige Aufsätze in Magazinen und Zeitungen veröffentlicht. Alle seine Bücher begannen als kürzere Stücke, die für The New Yorker erschienen oder bestimmt waren . Seine Arbeit umfasste ein unglaublich breites Themenspektrum, von Profilen von Individuen ( Levels of the Game) über Untersuchungen ganzer Regionen ( The Pine Barrens ) bis hin zu wissenschaftlichen und akademischen Themen, insbesondere seine Reihe von Büchern über die Geologie des Westens USA, die in den einbändigen Annals of the Former World zusammengefasst wurden , die 1999 mit dem Pulitzer-Preis für allgemeine Sachbücher ausgezeichnet wurden.

McPhees berühmtestes und meistgelesenes Buch ist Coming in the Country , das 1976 veröffentlicht wurde. Es war das Ergebnis einer Reihe von Reisen durch den Bundesstaat Alaska, die von Führern, Buschpiloten und Prospektoren begleitet wurden.

 

Schreibstil

McPhees Themen sind sehr persönlich – er schreibt über Dinge, die ihn interessieren, darunter 1967 Orangen, das Thema seines 1967 erschienenen Buches mit dem passenden Titel Orangen . Dieser persönliche Ansatz hat einige Kritiker dazu veranlasst, McPhees Schreiben als ein einzigartiges Genre namens Creative Nonfiction zu betrachten. ein Ansatz zur sachlichen Berichterstattung, der der Arbeit eine sehr persönliche Note verleiht. Anstatt nur zu versuchen, Fakten zu berichten und genaue Porträts zu malen, fügt McPhee seiner Arbeit eine Meinung und einen Standpunkt hinzu, die so subtil dargestellt werden, dass sie oft bewusst übersehen werden, selbst wenn sie unbewusst aufgenommen werden.

Struktur ist das Schlüsselelement von McPhees Schreiben. Er hat erklärt, dass die Struktur den größten Teil seiner Arbeit bei der Arbeit an einem Buch aufnimmt, und er skizziert und ordnet mühsam die Struktur des Werks, bevor er ein Wort schreibt. Seine Bücher sind daher am besten in der Reihenfolge zu verstehen, in der sie Informationen präsentieren, auch wenn die einzelnen essayartigen Abschnitte schöne und elegante Schriften enthalten, was sie häufig tun. Beim Lesen einer Arbeit von John McPhee geht es mehr darum zu verstehen, warum er sich entscheidet, eine Anekdote, eine Faktenliste oder ein bedeutsames Ereignis zu der Zeit in seiner Erzählung weiterzugeben, die er tut.

Dies unterscheidet McPhees Sachbücher von anderen Werken und macht sie auf eine Weise kreativ, wie es die meisten anderen Sachbücher nicht tun – die Manipulation von Strukturen. Anstatt einer einfachen linearen Zeitachse zu folgen, behandelt McPhee seine Motive fast wie fiktive Figuren, wählt aus, was über sie preisgegeben werden soll und wann, ohne tatsächlich etwas zu erfinden oder zu fiktionalisieren. Wie er in seinem Buch über das Handwerk des Schreibens schrieb, Entwurf Nr. 4 :

Du bist ein Sachbuchautor. Sie können sich nicht wie ein Bauer eines Königs oder ein Bischof einer Königin bewegen. Sie können jedoch in einem wichtigen und effektiven Umfang eine Struktur einrichten, die den Tatsachen absolut treu bleibt.

 

Als Erzieher

In seiner Rolle als Ferris-Professor für Journalismus an der Princeton University (eine Position, die er seit 1974 innehat) unterrichtet McPhee zwei von drei Jahren ein Schreibseminar. Es ist eines der beliebtesten und wettbewerbsfähigsten Schreibprogramme des Landes. Zu seinen ehemaligen Schülern zählen renommierte Schriftsteller wie Richard Preston ( The Hot Zone ), Eric Schlosser ( Fast Food Nation ) und Jennifer Weiner ( Good in Bed ).

Wenn er sein Seminar unterrichtet, schreibt McPhee überhaupt nicht. Berichten zufolge konzentriert sich sein Seminar auf Handwerk und Werkzeuge, bis zu dem Punkt, an dem bekannt ist, dass er die Stifte herumgibt, die er in seiner eigenen Arbeit verwendet, damit die Schüler sie untersuchen können. Als solches ist es ein ungewöhnlicher Schreibkurs, ein Rückfall in eine Zeit, in der das Schreiben ein Beruf wie jeder andere war, mit Werkzeugen, Prozessen und akzeptierten Normen, die ein respektables, wenn nicht auffälliges Einkommen erzielen könnten. McPhee konzentriert sich auf die Erstellung von Erzählungen aus den Rohstoffen von Wörtern und Fakten, nicht auf das elegante Drehen von Phrasen oder anderen künstlerischen Anliegen.

McPhee hat das Schreiben als „masochistische, geistesbrechende, selbst versklavte Arbeit“ bezeichnet und hält bekanntlich einen Abdruck von Sündern, die (im Stil von Hieronymus Bosch) vor seinem Büro in Princeton gefoltert werden .

 

Persönliches Leben

McPhee war zweimal verheiratet; zuerst an den Fotografen Pryde Brown, mit dem er vier Töchter zeugte – Jenny und Martha, die wie ihr Vater Romanautoren wurden, Laura, die als Fotografin wie ihre Mutter aufwuchs, und Sarah, die Architekturhistorikerin wurde. Brown und McPhee ließen sich Ende der 1960er Jahre scheiden, und McPhee heiratete 1972 seine zweite Frau, Yolanda Whitman. Er hat sein ganzes Leben in Princeton gelebt.

 

Auszeichnungen und Ehrungen

  • 1972: National Book Award (Nominierung), Begegnungen mit dem Erzdruiden
  • 1974: National Book Award (Nominierung), Die Kurve der Bindungsenergie
  • 1977: Literaturpreis der Akademie der Künste und Briefe
  • 1999: Pulitzer-Preis für allgemeine Sachbücher, Annals of the Former World
  • 2008: George Polk Career Award für sein Lebenswerk im Journalismus

 

Berühmte Zitate

„Wenn ich durch ein Fiat all dieses Schreiben auf einen Satz beschränken müsste, würde ich diesen wählen: Der Gipfel des Berges. Der Everest ist mariner Kalkstein.“

„Ich saß im Unterricht und hörte zu, wie die Begriffe wie Papierflugzeuge durch den Raum schwebten.“

„Im Krieg mit der Natur bestand die Gefahr eines Verlustes beim Gewinnen.“

„Ein Schriftsteller muss einen zwanghaften Antrieb haben, um seine Arbeit zu erledigen. Wenn du es nicht hast, solltest du besser eine andere Art von Arbeit finden, denn es ist der einzige Zwang, der dich durch die psychologischen Albträume des Schreibens treibt.“

„Fast alle Amerikaner würden Anchorage erkennen, weil Anchorage der Teil jeder Stadt ist, in dem die Stadt ihre Nähte geplatzt und Colonel Sanders extrudiert hat.“

 

Einschlag

Als Pädagoge und Schreiblehrer sind McPhees Einfluss und Vermächtnis offensichtlich. Es wird geschätzt, dass ungefähr 50% der Studenten, die an seinem Schreibseminar teilgenommen haben, eine Karriere als Schriftsteller oder Herausgeber oder beides begonnen haben. Hunderte bekannter Schriftsteller verdanken einen Teil ihres Erfolgs McPhee, und sein Einfluss auf den aktuellen Stand des Sachbuchschreibens ist enorm, da selbst Schriftsteller, die nicht das Glück hatten, an seinem Seminar teilzunehmen, stark von ihm beeinflusst sind.

Als Schriftsteller ist seine Wirkung subtiler, aber ebenso tiefgreifend. McPhees Arbeit ist Sachbuch, traditionell ein trockenes, oft humorloses und unpersönliches Feld, in dem Genauigkeit mehr geschätzt wurde als jede Art von Vergnügen. McPhees Arbeit ist sachlich korrekt und lehrreich, beinhaltet jedoch seine eigene Persönlichkeit, sein Privatleben, seine Freunde und Beziehungen und vor allem eine lebhafte Leidenschaft für das jeweilige Thema. McPhee schreibt über Themen, die ihn interessieren. Jeder, der jemals die Art von Neugier erlebt hat, die einen Leseschub auslöst, erkennt in McPhees Prosa einen verwandten Geist, einen Mann, der aus einfacher Neugier in Fachwissen zu einem Thema versinkt.

Diese intime und kreative Herangehensweise an Sachbücher hat mehrere Generationen von Schriftstellern beeinflusst und das Schreiben von Sachbüchern in ein Genre verwandelt, das fast so reif für kreative Möglichkeiten ist wie Fiktion. Während McPhee keine Fakten erfindet oder Ereignisse nicht durch einen Fiktionsfilter filtert, war sein Verständnis, dass Struktur die Geschichte ausmacht, in der Welt der Sachbücher revolutionär.

Gleichzeitig ist McPhee der letzte Überrest einer Schreib- und Verlagswelt, die es nicht mehr gibt. McPhee konnte kurz nach seinem College-Abschluss einen bequemen Job bei einer berühmten Zeitschrift bekommen und die Themen seines Journalismus und seiner Bücher auswählen, oft ohne messbare redaktionelle Kontrolle oder Budgetprobleme. Dies ist sicherlich teilweise auf seine Fähigkeiten und seinen Wert als Schriftsteller zurückzuführen, aber es ist auch ein Umfeld, das junge Schriftsteller im Zeitalter von Listen, digitalen Inhalten und schrumpfenden Druckbudgets nicht mehr erwarten können.

 

Ausgewählte Bibliographie

  • Ein Gefühl dafür, wo Sie sind (1965)
  • Der Schulleiter (1966)
  • Orangen (1967)
  • The Pine Barrens (1968)
  • Ein Raum voller Hovings und anderer Profile (1968)
  • Levels des Spiels (1969)
  • Der Crofter und der Laird (1970)
  • Begegnungen mit dem Erzdruiden (1971)
  • Der Deltakürbissamen (1973)
  • Die Kurve der Bindungsenergie (1974)
  • Das Überleben des Rindenkanus (1975)
  • Stücke des Rahmens (1975)
  • Der John McPhee Reader (1976)
  • Ins Land kommen (1977)
  • Gutes Gewicht geben (1979)
  • Becken und Bereich (1981)
  • In Suspect Terrain (1983)
  • Der Place de la Concorde Suisse (1984)
  • Inhaltsverzeichnis (1985)
  • Aufstieg aus den Ebenen (1986)
  • Auf der Suche nach einem Schiff (1990)
  • Arthur Ashe erinnerte sich (1993)
  • Assembling California (1993)
  • Eisen im Feuer (1997)
  • Annalen der ehemaligen Welt (1998)
  • Gründungsfisch (2002)
  • Gelegentliche Träger (2006)
  • Seidenfallschirm (2010)
  • Entwurf Nr. 4: Über den Schreibprozess (2017)

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