Geschichte & Kultur

Edisons Erfindung des Phonographen

Thomas Edison ist am besten als Erfinder der elektrischen Glühbirne in Erinnerung geblieben , aber er erlangte zuerst großen Ruhm, indem er eine erstaunliche Maschine schuf, die Ton aufnehmen und wiedergeben konnte. Im Frühjahr 1878 begeisterte Edison die Menge, indem er mit seinem Phonographen in der Öffentlichkeit auftrat, mit dem Menschen aufgenommen, gesprochen, gesungen und sogar Musikinstrumente gespielt wurden.

Es ist schwer vorstellbar, wie schockierend die Aufnahme von Tönen gewesen sein muss. Zeitungsberichte der Zeit beschreiben faszinierte Zuhörer. Und es wurde sehr schnell klar, dass die Fähigkeit, Töne aufzunehmen, die Welt verändern könnte.

Nach einigen Ablenkungen und einigen Fehltritten baute Edison schließlich eine Firma auf, die Aufnahmen schuf und verkaufte und im Wesentlichen die Plattenfirma erfand. Seine Produkte ermöglichten es, Musik in professioneller Qualität in jedem Haus zu hören.

 

Frühe Inspirationen

Edison mit seinem frühen Phonographen. Getty Images

Im Jahr 1877 war  Thomas Edison dafür bekannt, Verbesserungen am Telegraphen patentiert zu haben . Er betrieb ein erfolgreiches Unternehmen, das Geräte wie seine Maschine herstellte, mit denen Telegraphenübertragungen aufgezeichnet und später dekodiert werden konnten.

Bei Edisons Aufzeichnung von Telegraphenübertragungen wurden nicht die Geräusche der Punkte und Striche aufgezeichnet, sondern Notationen davon, die auf Papier geprägt waren. Das Konzept der Aufnahme inspirierte ihn jedoch zu der Frage, ob der Ton selbst aufgenommen und wiedergegeben werden könnte.

Die Wiedergabe des Sounds, nicht die Aufnahme, war eigentlich die Herausforderung. Ein französischer Drucker, Edoard-Leon Scott de Martinville, hatte bereits eine Methode entwickelt, mit der er Linien auf Papier aufzeichnen konnte, die Töne darstellten. Aber die Notationen, „Phonautographen“ genannt, waren nur das, schriftliche Aufzeichnungen. Die Sounds konnten nicht wiedergegeben werden.

 

Erstellen einer sprechenden Maschine

Zeichnung eines frühen Edison-Phonographen. Getty Images

Edisons Vision war es, einen Ton mit einer mechanischen Methode aufzunehmen und dann wiederzugeben. Er arbeitete mehrere Monate an Geräten, die dies tun könnten, und als er ein funktionierendes Modell erreichte, meldete er Ende 1877 ein Patent für den Phonographen an, und das Patent wurde ihm am 19. Februar 1878 erteilt.

Der Experimentierprozess scheint im Sommer 1877 begonnen zu haben. Aus Edisons Notizen wissen wir, dass er festgestellt hatte, dass ein von Schallwellen vibrierendes Diaphragma an einer Prägungsnadel angebracht werden könnte. Die Spitze der Nadel würde ein sich bewegendes Stück Papier einkerben, um eine Aufnahme zu machen. Wie Edison in diesem Sommer schrieb, sind die „Schwingungen gut eingerückt und es besteht kein Zweifel, dass ich die menschliche Stimme jederzeit perfekt speichern und reproduzieren kann.“

Monatelang arbeiteten Edison und seine Assistenten daran, ein Gerät zu bauen, mit dem die Vibrationen in ein Aufzeichnungsmedium umgewandelt werden konnten. Im November kamen sie zu dem Konzept eines rotierenden Messingzylinders, um den Zinnfolie gewickelt werden sollte. Ein Teil eines Telefons, Repeater genannt, würde als Mikrofon fungieren und die Schwingungen einer menschlichen Stimme in Rillen umwandeln, die eine Nadel in die Zinnfolie einkerben würde.

Edisons Instinkt war, dass die Maschine „zurückreden“ könnte. Und als er den Kinderreim „Mary hatte ein kleines Lamm“ hineinschrie, als er die Kurbel drehte, konnte er seine eigene Stimme aufnehmen, damit sie wiedergegeben werden konnte.

 

Edisons expansive Vision

Aufnahme einer indianischen Sprache mit einem Phonographen. Getty Images

Bis zur Erfindung des Phonographen war Edison ein sachlicher Erfinder, der Verbesserungen für den für den Geschäftsmarkt entwickelten Telegraphen hervorbrachte. Er wurde in der Geschäftswelt und in der wissenschaftlichen Gemeinschaft respektiert, war aber der Öffentlichkeit nicht allgemein bekannt.

Die Nachricht, dass er Ton aufnehmen konnte, änderte das. Und es schien Edison auch klar zu machen, dass der Phonograph die Welt verändern würde.

Er veröffentlichte im Mai 1878 einen Aufsatz in einer bekannten amerikanischen Zeitschrift, der North American Review, in dem er das darlegte, was er „eine klarere Vorstellung von den unmittelbaren Realisierungen des Phonographen“ nannte.

Edison dachte natürlich an Nützlichkeit im Büro, und der erste Zweck für den von ihm aufgelisteten Phonographen war das Diktieren von Briefen. Edison wurde nicht nur zum Diktieren von Briefen verwendet, sondern stellte sich auch Aufzeichnungen vor, die per Post verschickt werden konnten.

Er zitierte auch kreativere Verwendungszwecke für seine neue Erfindung, einschließlich der Aufnahme von Büchern. Edison schrieb vor 140 Jahren und schien das heutige Hörbuchgeschäft vorauszusehen:

„Bücher können von dem gemeinnützigen professionellen Leser oder von solchen Lesern gelesen werden, die speziell für diesen Zweck eingesetzt werden, und die Aufzeichnung eines solchen Buches kann in der Anstalt von Blinden, Krankenhäusern, in der Krankenkammer oder sogar mit großem Gewinn und verwendet werden.“ Belustigung durch die Dame oder den Herrn, deren Augen und Hände anderweitig eingesetzt werden können, oder wiederum wegen der größeren Freude an einem Buch, wenn es von einem Redner gelesen wird, als wenn es von einem durchschnittlichen Leser gelesen wird. „

Edison stellte sich auch den Phonographen vor, der die Tradition des Hörens von Reden an nationalen Feiertagen verändert:

„Es wird von nun an möglich sein, die Stimmen sowie die Worte unseres Washington, unserer Lincolns, unserer Gladstones usw. für zukünftige Generationen zu bewahren und sie in jeder Stadt und jedem Weiler des Landes ihre ‚größte Anstrengung‘ geben zu lassen in unseren Ferien. „

Und natürlich sah Edison den Phonographen als nützliches Werkzeug für die Aufnahme von Musik. Aber er schien noch nicht zu begreifen, dass das Aufnehmen und Verkaufen von Musik ein großes Geschäft werden würde, das er schließlich dominieren würde.

 

Edisons erstaunliche Erfindung in der Presse

Anfang 1878 verbreitete sich das Wort des Phonographen in Zeitungsberichten sowie in Zeitschriften wie Scientific American. Die Edison Speaking Phonograph Company wurde Anfang 1878 gegründet, um das neue Gerät herzustellen und zu vermarkten.

Im Frühjahr 1878 nahm Edisons öffentliches Profil zu, als er öffentliche Demonstrationen seiner Erfindung durchführte. Er reiste im April nach Washington, DC, um das Gerät bei einem Treffen der National Academy of Sciences  am 18. April 1878 in der Smithsonian Institution zu demonstrieren .

Der Washington Evening Star am nächsten Tag  beschrieb, wie Edison eine solche Menge anzog, dass die Türen des Besprechungsraums aus den Angeln genommen worden waren, um den im Flur Stehenden einen besseren Blick zu ermöglichen.

Ein Assistent von Edison sprach in die Maschine und spielte seine Stimme zur Freude der Menge wieder. Anschließend gab Edison ein Interview, in dem seine Pläne für den Phonographen dargelegt wurden:

„Das Instrument, das ich hier habe, ist nur nützlich, um das Prinzip zu zeigen. Es gibt Wörter wieder, die nur ein Drittel oder ein Viertel so laut sind wie eines, das ich in New York habe. Aber ich gehe davon aus, dass mein verbesserter Phonograph in vier oder fünf Monaten fertig sein wird Dies kann für viele Zwecke nützlich sein. Ein Geschäftsmann kann einen Brief an die Maschine sprechen, und sein Bürojunge, der kein Kurzschriftsteller sein muss, kann ihn jederzeit so schnell oder langsam aufschreiben, wie er möchte. Dann Wir wollen damit Menschen zu Hause gute Musik genießen. Sagen wir zum Beispiel, Adelina Patti singt die ‚Blaue Donau‘ in den Phonographen. Wir werden die perforierte Zinnfolie reproduzieren, auf die ihr Gesang eingeprägt ist, und sie verkaufen in Blättern. Es kann in jedem Salon reproduziert werden. „

Auf seiner Reise nach Washington demonstrierte Edison auch das Gerät für Kongressmitglieder im Kapitol. Und während eines nächtlichen Besuchs im Weißen Haus demonstrierte er die Maschine für Präsident Rutherford B. Hayes. Der Präsident war so aufgeregt, dass er seine Frau weckte, damit sie den Phonographen hören konnte.

 

Musik in jedem Haus gespielt

Die Aufnahme von Musik wurde sehr beliebt. Getty Images

Edisons Pläne für den Phonographen waren ehrgeizig, aber sie wurden im Wesentlichen für eine Weile beiseite gelegt. Er hatte einen guten Grund, sich ablenken zu lassen, da er Ende 1878 den größten Teil seiner Aufmerksamkeit auf die Arbeit an einer anderen bemerkenswerten Erfindung richtete, der Glühbirne .

In den 1880er Jahren schien die Neuheit des Phonographen für die Öffentlichkeit zu verblassen. Ein Grund war, dass Aufnahmen auf Alufolie sehr zerbrechlich waren und nicht wirklich vermarktet werden konnten. Andere Erfinder verbrachten die 1880er Jahre damit, den Phonographen zu verbessern, und schließlich wandte sich Edison 1887 wieder dem Phonographen zu.

1888 begann Edison mit der Vermarktung des sogenannten Perfected Phonograph. Die Maschine wurde stark verbessert und es wurden Aufzeichnungen verwendet, die auf Wachszylindern eingraviert waren. Edison begann mit der Vermarktung von Musikaufnahmen und Rezitationen, und das neue Geschäft setzte sich langsam durch.

Ein unglücklicher Umweg ereignete sich 1890, als Edison sprechende Puppen vermarktete, in denen sich eine kleine Phonographenmaschine befand. Das Problem war, dass die Miniatur-Phonographen zu Fehlfunktionen neigten und das Puppengeschäft schnell endete und als Geschäftskatastrophe angesehen wurde.

In den späten 1890er Jahren begannen Edison-Phonographen den Markt zu überfluten. Die Maschinen waren teuer gewesen, einige Jahre zuvor etwa 150 Dollar. Als die Preise für ein Standardmodell auf 20 US-Dollar fielen, waren die Maschinen weit verbreitet.

Die frühen Edison-Zylinder konnten nur etwa zwei Minuten Musik aufnehmen. Mit der Verbesserung der Technologie konnte jedoch eine Vielzahl von Auswahlen aufgezeichnet werden. Und die Möglichkeit, Zylinder in Massenproduktion herzustellen, bedeutete, dass die Aufnahmen der Öffentlichkeit zugänglich gemacht werden konnten.

 

Wettbewerb und Niedergang

Thomas Edison mit einem Phonographen in den 1890er Jahren. Getty Images

Edison hatte im Wesentlichen die erste Plattenfirma gegründet, und er hatte bald Konkurrenz. Andere Unternehmen begannen mit der Herstellung von Zylindern, und schließlich wechselte die Aufnahmeindustrie zu Discs.

Einer der Hauptkonkurrenten von Edison, die Victor Talking Machine Company, wurde in den frühen Jahren des 20. Jahrhunderts durch den Verkauf von auf Discs enthaltenen Aufnahmen äußerst beliebt. Schließlich wechselte Edison auch von Zylindern zu Scheiben.

Edisons Unternehmen war bis weit in die 1920er Jahre hinein profitabel. Als Edison 1929 die Konkurrenz einer neueren Erfindung, des Radios. spürte , schloss er schließlich seine Plattenfirma.

Als Edison die Branche verließ, die er erfunden hatte, hatte sein Phonograph die Art und Weise verändert, wie Menschen auf tiefgreifende Weise lebten.

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