Geschichte & Kultur

George Catlin, Biographie des Malers der amerikanischen Ureinwohner

Der amerikanische Künstler George Catlin war Anfang des 19. Jahrhunderts von amerikanischen Ureinwohnern fasziniert und reiste viel durch Nordamerika, um ihr Leben auf Leinwand zu dokumentieren. In seinen Gemälden und Schriften hat Catlin die indische Gesellschaft sehr detailliert dargestellt.

„Catlin’s Indian Gallery“, eine Ausstellung, die 1837 in New York City eröffnet wurde, war eine frühe Gelegenheit für Menschen, die in einer östlichen Stadt leben, das Leben der Indianer zu schätzen, die noch frei leben und ihre Traditionen an der Westgrenze praktizieren.

Die lebendigen Gemälde von Catlin wurden zu seiner Zeit nicht immer geschätzt. Er versuchte seine Bilder an die US-Regierung zu verkaufen und wurde abgewiesen. Aber schließlich wurde er als bemerkenswerter Künstler anerkannt und heute befinden sich viele seiner Gemälde in der Smithsonian Institution und anderen Museen.

Catlin schrieb über seine Reisen. Und ihm wird zugeschrieben, zuerst  in einem seiner Bücher die Idee der Nationalparks vorgeschlagen zu haben. Catlins Vorschlag kam Jahrzehnte bevor die US-Regierung den ersten Nationalpark schaffen würde .

 

Frühen Lebensjahren

George Catlin wurde am 26. Juli 1796 in Wilkes Barre, Pennsylvania, geboren. Seine Mutter und seine Großmutter waren während eines indianischen Aufstands in Pennsylvania, der etwa 20 Jahre zuvor als Wyoming Valley Massacre bekannt war, als Geiseln gehalten worden, und Catlin hätte viele Geschichten über Indianer gehört ein Kind. Er verbrachte einen Großteil seiner Kindheit damit, im Wald herumzuwandern und nach indischen Artefakten zu suchen.

Als junger Mann machte Catlin eine Ausbildung zum Anwalt und praktizierte kurzzeitig als Anwalt in Wilkes Barre. Aber er entwickelte eine Leidenschaft für die Malerei. 1821, im Alter von 25 Jahren, lebte Catlin in Philadelphia und versuchte, eine Karriere als Porträtmaler zu verfolgen.

Während seines Aufenthalts in Philadelphia besuchte Catlin gerne das von Charles Wilson Peale verwaltete Museum, das zahlreiche Gegenstände enthielt, die sich auf Indianer und auch auf die Expedition von Lewis und Clark bezogen. Als eine Delegation westlicher Indianer Philadelphia besuchte, malte Catlin sie und beschloss, alles über ihre Geschichte zu erfahren.

In den späten 1820er Jahren malte Catlin Porträts, darunter eines des New Yorker Gouverneurs DeWitt Clinton. Einmal gab Clinton ihm den Auftrag, Lithografien von Szenen aus dem neu eröffneten Erie-Kanal für eine Gedenkbroschüre zu erstellen .

1828 heiratete Catlin Clara Gregory, die aus einer wohlhabenden Kaufmannsfamilie in Albany, New York, stammte. Trotz seiner glücklichen Ehe wollte Catlin den Westen sehen.

 

Westliche Reisen

1830 erkannte Catlin seinen Ehrgeiz, den Westen zu besuchen, und kam in St. Louis an, dem damaligen Rand der amerikanischen Grenze. Er traf William Clark, der vor einem Vierteljahrhundert die berühmte Lewis- und Clark-Expedition zum Pazifik und zurück geführt hatte.

Clark hatte eine offizielle Position als Superintendent für indische Angelegenheiten inne. Er war beeindruckt von Catlins Wunsch, das indische Leben zu dokumentieren, und stellte ihm Ausweise zur Verfügung, damit er Indianerreservate besuchen konnte.

Der alternde Entdecker teilte Catlin ein äußerst wertvolles Wissen mit, Clarks Karte des Westens. Es war zu dieser Zeit die detaillierteste Karte Nordamerikas westlich des Mississippi.

In den 1830er Jahren reiste Catlin viel und lebte oft unter den Indianern. 1832 begann er, die Sioux zu malen, die zunächst sehr misstrauisch waren, detaillierte Bilder auf Papier aufnehmen zu können. Einer der Häuptlinge erklärte jedoch, dass Catlins „Medizin“ gut sei und er den Stamm ausgiebig malen dürfe.

Catlin malte oft Porträts einzelner Indianer, aber er stellte auch das tägliche Leben dar und zeichnete Szenen von Ritualen und sogar Sport auf. In einem Gemälde zeigt Catlin sich und einen indischen Führer, der die Felle von Wölfen trägt, während er im Präriegras kriecht, um eine Büffelherde genau zu beobachten.

 

„Catlins indische Galerie“

1837 eröffnete Catlin in New York eine Galerie seiner Gemälde, die als „Catlin’s Indian Gallery“ bezeichnet wurde. Es könnte als die erste „Wild West“ -Show angesehen werden, da es den Stadtbewohnern das exotische Leben der Indianer des Westens enthüllte.

Catlin wollte, dass seine Ausstellung als historische Dokumentation des indischen Lebens ernst genommen wird, und er bemühte sich, seine gesammelten Gemälde an den US-Kongress zu verkaufen. Eine seiner großen Hoffnungen war, dass seine Bilder das Herzstück eines Nationalmuseums sein würden, das dem indischen Leben gewidmet ist.

Der Kongress war nicht daran interessiert, Catlins Gemälde zu kaufen, und als er sie in anderen östlichen Städten ausstellte, waren sie nicht so beliebt wie in New York. Frustriert ging Catlin nach England, wo er Erfolg hatte, seine Bilder in London zu zeigen.

Jahrzehnte später stellte Catlins Nachruf auf der Titelseite der New York Times fest, dass er in London große Popularität erlangt hatte und Mitglieder der Aristokratie sich strömten, um seine Gemälde zu sehen.

 

Catlins klassisches Buch über das indische Leben

1841 veröffentlichte Catlin in London ein Buch mit dem Titel Briefe und Notizen zu den Sitten, Gebräuchen und Bedingungen der nordamerikanischen Indianer . Das Buch, mehr als 800 Seiten in zwei Bänden, enthielt eine Fülle von Material, das während Catlins Reisen unter den Indianern gesammelt wurde. Das Buch durchlief eine Reihe von Ausgaben.

An einer Stelle im Buch beschrieb Catlin, wie die riesigen Büffelherden in den westlichen Ebenen zerstört wurden, weil Roben aus ihrem Fell in östlichen Städten so beliebt geworden waren.

Catlin bemerkte, was wir heute als ökologische Katastrophe erkennen würden, und machte einen überraschenden Vorschlag. Er schlug vor, dass die Regierung enorme Teile des westlichen Landes beiseite legen sollte, um sie in ihrem natürlichen Zustand zu erhalten.

George Catlin kann daher zugeschrieben werden, zunächst die Schaffung von Nationalparks vorgeschlagen zu haben.

 

Sein späteres Leben

Catlin kehrte in die USA zurück und versuchte erneut, den Kongress dazu zu bringen, seine Bilder zu kaufen. Er war erfolglos. Er wurde bei einigen Landinvestitionen betrogen und befand sich in finanzieller Not. Er beschloss, nach Europa zurückzukehren.

In Paris gelang es Catlin, seine Schulden zu begleichen, indem er den Großteil seiner Gemäldesammlung an einen amerikanischen Geschäftsmann verkaufte, der sie in einer Lokomotivenfabrik in Philadelphia lagerte. Catlins Frau starb in Paris, und Catlin selbst zog nach Brüssel, wo er bis zu seiner Rückkehr nach Amerika 1870 lebte.

Catlin starb Ende 1872 in Jersey City, New Jersey. Sein Nachruf in der New York Times lobte ihn für seine Arbeit zur Dokumentation des indischen Lebens und kritisierte den Kongress dafür, dass er seine Gemäldesammlung nicht gekauft hatte.

Die Sammlung von Catlin-Gemälden, die in der Fabrik in Philadelphia aufbewahrt wurden, wurde schließlich von der Smithsonian Institution erworben, in der sie sich heute befindet. Andere Catlin-Werke befinden sich in Museen in den USA und in Europa.

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