Geschichte & Kultur

Francis Cabot Lowell hat den Webstuhl erfunden

Dank der Erfindung des Webstuhls dominierte Großbritannien um die Wende des 19. Jahrhunderts die globale Textilindustrie. Die Mühlen in den USA wurden von minderwertigen Maschinen behindert und kämpften um den Wettbewerb, bis ein Bostoner Händler mit einer Vorliebe für Industriespionage namens Francis Cabot Lowell kam.

 

Ursprünge des Webstuhls

Webstühle, mit denen Stoffe gewebt werden, gibt es schon seit Tausenden von Jahren. Bis zum 18. Jahrhundert wurden sie jedoch manuell betrieben, was die Herstellung von Stoffen zu einem langsamen Prozess machte. Das änderte sich 1784, als der englische Erfinder Edmund Cartwright den ersten mechanischen Webstuhl entwarf. Seine erste Version war für den kommerziellen Betrieb unpraktisch, aber innerhalb von fünf Jahren hatte Cartwright sein Design verbessert und webte Stoff in Doncaster, England.

Cartwrights Mühle war ein kommerzieller Misserfolg, und er musste 1793 seine Ausrüstung im Rahmen eines Insolvenzantrags abgeben. Die britische Textilindustrie boomte jedoch, und andere Erfinder verfeinerten Cartwrights Erfindung weiter. Im Jahr 1842 hatten James Bullough und William Kenworthy einen vollautomatischen Webstuhl eingeführt, ein Design, das zum Industriestandard für das nächste Jahrhundert werden sollte.

 

Amerika gegen Großbritannien

Als die industrielle Revolution in Großbritannien boomte, verabschiedeten die Führer dieser Nation eine Reihe von Gesetzen, um ihre Dominanz zu schützen. Es war illegal, Webstühle oder die Pläne für deren Bau an Ausländer zu verkaufen, und es war Mühlenarbeitern verboten, auszuwandern. Dieses Verbot schützte nicht nur die britische Textilindustrie, sondern machte es auch amerikanischen Textilherstellern, die noch manuelle Webstühle verwendeten, nahezu unmöglich, am Wettbewerb teilzunehmen.

Betreten Sie Francis Cabot Lowell (1775 bis 1817), einen in Boston ansässigen Händler, der sich auf den internationalen Handel mit Textilien und anderen Waren spezialisiert hat. Lowell hatte aus erster Hand gesehen, wie internationale Konflikte die amerikanische Wirtschaft mit ihrer Abhängigkeit von ausländischen Gütern gefährdeten. Die einzige Möglichkeit, diese Bedrohung zu neutralisieren, bestand laut Lowell darin, dass Amerika eine eigene heimische Textilindustrie entwickelte, die zur Massenproduktion fähig war.

Während eines Besuchs in Großbritannien im Jahr 1811 spionierte Francis Cabot Lowell die neue britische Textilindustrie aus. Mit seinen Kontakten besuchte er eine Reihe von Mühlen in England, manchmal in Verkleidung. Da er keine Zeichnungen oder ein Modell eines Webstuhls kaufen konnte, hat er das Design des Kraftwebstuhls in Erinnerung behalten. Nach seiner Rückkehr nach Boston rekrutierte er den Mechanikermeister Paul Moody, um ihm zu helfen, das nachzubilden, was er gesehen hatte.

Unterstützt von einer Investorengruppe namens Boston Associates eröffneten Lowell und Moody 1814 ihre erste funktionierende Kraftfabrik in Waltham, Massachusetts. Der Kongress verhängte  1816, 1824 und 1828 eine Reihe von  Zöllen auf importierte Baumwolle, wodurch amerikanische Textilien mehr wurden noch wettbewerbsfähig.

 

Die Lowell Mill Girls

Lowells Kraftwerk war nicht sein einziger Beitrag zur amerikanischen Industrie. Er setzte auch einen neuen Standard für die Arbeitsbedingungen, indem er junge Frauen anstellte, um die Maschinen zu betreiben, was in dieser Zeit fast unbekannt war. Als Gegenleistung für die Unterzeichnung eines Einjahresvertrags bezahlte Lowell die Frauen für zeitgenössische Verhältnisse relativ gut, stellte Wohnraum zur Verfügung und bot Bildungs- und Ausbildungsmöglichkeiten an.

Als die Mühle 1834 die Löhne senkte und die Arbeitszeit erhöhte, gründeten die  Lowell Mill Girls. wie seine Angestellten genannt wurden, die Factory Girls Association, um für eine bessere Entschädigung zu agitieren. Obwohl ihre Organisationsbemühungen gemischten Erfolg hatten, erregten sie die Aufmerksamkeit des Autors  Charles Dickens. der die Mühle 1842 besuchte.

Dickens lobte, was er sah und bemerkte, dass:

„Die Räume, in denen sie arbeiteten, waren so gut geordnet wie sie selbst. In den Fenstern einiger standen grüne Pflanzen, die darauf trainiert waren, das Glas zu beschatten. Insgesamt gab es so viel frische Luft, Sauberkeit und Komfort wie die Natur der Besatzung würde möglicherweise zugeben. „

 

Lowells Vermächtnis

Francis Cabot Lowell starb 1817 im Alter von 42 Jahren, aber seine Arbeit starb nicht mit ihm. Die Waltham-Mühle mit einem Kapital von 400.000 US-Dollar stellte ihre Konkurrenz in den Schatten. Die Gewinne in Waltham waren so groß, dass die Boston Associates bald weitere Mühlen in Massachusetts errichteten, zuerst in East Chelmsford (später zu Lowells Ehren umbenannt) und dann in Chicopee, Manchester und Lawrence.

Bis 1850 kontrollierte Boston Associates ein Fünftel der amerikanischen Textilproduktion und expandierte in andere Branchen, darunter Eisenbahnen, Finanzen und Versicherungen. Als ihr Vermögen wuchs, wandten sich die Boston Associates der Philanthropie zu, gründeten Krankenhäuser und Schulen sowie der Politik und spielten eine herausragende Rolle in der Whig Party in Massachusetts. Das Unternehmen würde bis 1930 weiterarbeiten, als es während der Weltwirtschaftskrise zusammenbrach.

 

Quellen

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