Geschichte & Kultur

Frances Perkins, Erste Frau in einem Präsidialkabinett

Frances Perkins (10. April 1880 – 14. Mai 1965) war die erste Frau, die im Kabinett eines Präsidenten diente, als sie von Franklin D. Roosevelt zur Arbeitsministerin ernannt wurde. Sie spielte während der 12-jährigen Präsidentschaft von Roosevelt eine herausragende Rolle in der Öffentlichkeit und war maßgeblich an der Gestaltung der New-Deal-Politik und wichtiger Gesetze wie dem Gesetz über soziale Sicherheit beteiligt.

Ihr Engagement für den öffentlichen Dienst wurde 1911 stark verstärkt, als sie auf einem Bürgersteig in New York City stand und Zeuge des Brandes in der Triangle Shirtwaist Factory wurde, bei dem Dutzende junger berufstätiger Frauen getötet wurden. Die Tragödie motivierte sie, als Fabrikinspektorin zu arbeiten und sich der Förderung der Rechte amerikanischer Arbeiter zu widmen.

Schnelle Fakten: Frances Perkins

  • Voller Name:  Fannie Coralie Perkins
  • Bekannt als : Frances Perkins
  • Bekannt für : Erste Frau im Kabinett eines Präsidenten; Hauptfigur im Übergang zur sozialen Sicherheit; vertrauenswürdiger und geschätzter Berater von Präsident Franklin D. Roosevelt.
  • Geboren :  10. April 1880 in Boston, Massachusetts.
  • Gestorben : 14. Mai 1965 in New York, New York
  • Name des Ehepartners : Paul Caldwell Wilson
  • Name des Kindes : Susana Perkins Wilson

 

Frühes Leben und Ausbildung

Fannie Coralie Perkins (sie nahm später den Vornamen Frances an) wurde am 10. April 1880 in Boston, Massachusetts, geboren. Ihre Familie konnte ihre Wurzeln auf Siedler in den 1620er Jahren zurückführen. Als sie ein Kind war, zog Perkins ‚Vater die Familie nach Worcester, Massachusetts, wo er ein Geschäft betrieb, in dem Schreibwaren verkauft wurden. Ihre Eltern hatten wenig formale Bildung, aber insbesondere ihr Vater las viel und hatte sich über Geschichte und Recht aufgeklärt.

Perkins besuchte die Worcester Classical High School und schloss sie 1898 ab. Irgendwann in ihren Teenagerjahren las sie How the Other Half Lives von Jacob Riis. dem Reformer und wegweisenden Fotojournalisten. Perkins zitierte das Buch später als Inspiration für ihr Lebenswerk. Sie wurde in das Mount Holyoke College aufgenommen. obwohl sie sich vor dessen strengen Standards fürchtete. Sie hatte sich nicht als sehr klug angesehen, aber nachdem sie hart gearbeitet hatte, um einen herausfordernden Chemiekurs zu bestehen, gewann sie Selbstvertrauen.

Als Senior am Mount Holyoke belegte Perkins einen Kurs zur amerikanischen Wirtschaftsgeschichte. Eine Exkursion zu örtlichen Fabriken und Mühlen war eine Voraussetzung für den Kurs. Das Erleben der schlechten Arbeitsbedingungen aus erster Hand hatte tiefgreifende Auswirkungen auf Perkins. Sie erkannte, dass Arbeiter unter gefährlichen Bedingungen ausgebeutet wurden, und kam, um zu sehen, wie verletzte Arbeiter in ein Leben in Armut gezwungen werden konnten.

Bevor Perkins das College verließ, half er bei der Gründung eines Kapitels der National Consumers ‚League. Die Organisation versuchte, die Arbeitsbedingungen zu verbessern, indem sie die Verbraucher aufforderte, keine Produkte zu kaufen, die unter unsicheren Bedingungen hergestellt wurden.

 

Karriere-Anfänge

Nach ihrem Abschluss am Mount Holyoke im Jahr 1902 nahm Perkins Lehraufträge in Massachusetts an und lebte mit ihrer Familie in Worcester. Einmal rebellierte sie gegen die Wünsche ihrer Familie und reiste nach New York City, um eine Agentur zu besuchen, die sich mit der Hilfe für die Armen befasste. Sie bestand darauf, ein Vorstellungsgespräch zu bekommen, wurde aber nicht eingestellt. Die Direktorin der Organisation hielt sie für naiv und vermutete, dass Perkins bei der Arbeit unter den städtischen Armen überfordert sein würde.

Nach zwei unglücklichen Jahren in Massachusetts nach dem College bewarb sich Perkins und wurde für einen Lehrauftrag an der Ferry Academy, einem Mädcheninternat in Chicago, eingestellt. Nachdem sie sich in der Stadt niedergelassen hatte, besuchte sie das Hull House. ein Siedlungshaus, das von der bekannten Sozialreformerin Jane Addams gegründet und geführt wurde . Perkins änderte ihren Namen von Fannie in Frances und widmete sich so gut sie konnte ihrer Arbeit im Hull House.

Nach drei Jahren in Illinois nahm Perkins eine Stelle in Philadelphia für eine Organisation an, die die sozialen Bedingungen von jungen Frauen und Afroamerikanern untersuchte, die in den Fabriken der Stadt arbeiteten.

1909 erhielt Perkins ein Stipendium für die Graduiertenschule der Columbia University in New York City. 1910 schloss sie ihre Masterarbeit ab: eine Untersuchung unterernährter Kinder, die eine Schule in Hell’s Kitchen besuchen. Während ihrer Abschlussarbeit begann sie für das New Yorker Büro der Consumers ‚League zu arbeiten und engagierte sich für Kampagnen zur Verbesserung der Arbeitsbedingungen für die Armen der Stadt.

 

Politisches Erwachen

Am 25. März 1911, einem Samstagnachmittag, besuchte Perkins einen Tee in der Wohnung eines Freundes am Washington Square im New Yorker Greenwich Village. Die Geräusche einer schrecklichen Aufregung erreichten die Wohnung, und Perkins rannte ein paar Blocks zum Asch-Gebäude am Washington Place.

In der Triangle Shirtwaist Factory, einem Bekleidungs-Sweatshop, in dem hauptsächlich junge Migrantinnen beschäftigt waren, war ein Feuer ausgebrochen. Die Türen blieben verschlossen, um zu verhindern, dass Arbeiter eine Pause einlegten. Die Opfer befanden sich im 11. Stock, wo Leitern der Feuerwehr sie nicht erreichen konnten.

Frances Perkins erlebte in der Menge auf einem nahe gelegenen Bürgersteig das schreckliche Schauspiel junger Frauen, die in den Tod fielen, um den Flammen zu entkommen. Unsichere Bedingungen in der Fabrik hatten 145 Menschenleben gekostet. Die meisten Opfer waren junge Arbeiterinnen und Migrantinnen.

Die New York State Factory Investigation Commission wurde innerhalb von Monaten nach der Tragödie gebildet. Frances Perkins wurde als Ermittlerin für die Kommission eingestellt und leitete bald Inspektionen von Fabriken und Berichte über Sicherheits- und Gesundheitsbedingungen. Der Job war auf ihr Karriereziel ausgerichtet und brachte sie in eine Arbeitsbeziehung mit Al Smith, einem New Yorker Abgeordneten, der als stellvertretender Vorsitzender der Kommission fungierte. Smith wurde später Gouverneur von New York und schließlich 1928 demokratischer Präsidentschaftskandidat.

 

Politischer Fokus

1913 heiratete Perkins Paul Caldwell Wilson, der im Büro des Bürgermeisters von New York City arbeitete. Sie behielt ihren Nachnamen, auch weil sie oft Reden hielt, in denen sie sich für bessere Arbeitsbedingungen einsetzte, und sie wollte nicht riskieren, dass ihr Mann in Kontroversen verwickelt würde. Sie hatte ein Kind, das 1915 starb, aber ein Jahr später ein gesundes Mädchen zur Welt brachte. Perkins ging davon aus, dass sie sich von ihrem Arbeitsleben lösen und sich der Ehefrau und Mutter widmen würde, vielleicht freiwillig für verschiedene Zwecke.

Perkins ‚Plan, sich aus dem öffentlichen Dienst zurückzuziehen, änderte sich aus zwei Gründen. Erstens litt ihr Mann an psychischen Erkrankungen, und sie fühlte sich gezwungen, berufstätig zu bleiben. Zweitens wurde Al Smith, der ein Freund geworden war, 1918 zum Gouverneur von New York gewählt. Es schien Smith klar, dass Frauen bald das Wahlrecht erhalten würden, und es war ein guter Zeitpunkt, eine Frau für eine wesentliche Rolle in New York einzustellen die Landesregierung. Smith ernannte Perkins zur Industriekommission des New York State Department of Labour.

Während seiner Arbeit für Smith freundete sich Perkins mit Eleanor Roosevelt und ihrem Ehemann Franklin D. Roosevelt an. Als Roosevelt sich nach einer Kinderlähmung erholte, half Perkins ihm, mit den Gewerkschaftsführern in Kontakt zu bleiben, und begann ihn in diesen Fragen zu beraten.

 

Von Roosevelt ernannt

Nachdem Roosevelt zum Gouverneur von New York gewählt worden war, ernannte er Perkins zum Leiter des New York State Department of Labour. Perkins war tatsächlich die zweite Frau im Kabinett eines New Yorker Gouverneurs (in Al Smiths Verwaltung hatte Florence Knapp kurzzeitig als Außenministerin gedient). Die New York Times stellte fest, dass Perkins von Roosevelt befördert wurde, da er glaubte, sie habe auf ihrem Posten in der Landesregierung „eine sehr gute Bilanz gezogen“.

Während Roosevelts Amtszeit als Gouverneur wurde Perkins landesweit als Autorität für Gesetze und Vorschriften bekannt, die Arbeit und Wirtschaft regeln. Als ein wirtschaftlicher Aufschwung endete und die Weltwirtschaftskrise Ende 1929 begann, weniger als ein Jahr nach Roosevelts Amtszeit als Gouverneur, sah sich Perkins einer verblüffenden neuen Realität gegenüber. Sie begann sofort Pläne für die Zukunft zu schmieden. Sie ergriff Maßnahmen, um die Auswirkungen der Depression im Staat New York zu bewältigen, und sie und Roosevelt bereiteten sich im Wesentlichen darauf vor, wie sie auf nationaler Ebene Maßnahmen ergreifen könnten.

Nachdem Roosevelt 1932 zum Präsidenten gewählt worden war, ernannte er Perkins zur Arbeitsministerin der Nation, und sie war die erste Frau, die im Kabinett eines Präsidenten diente.

 

Rolle im New Deal

Roosevelt trat am 4. März 1933 sein Amt an und erklärte, die Amerikaner hätten „nichts zu befürchten, als sich selbst zu fürchten“. Die Roosevelt-Regierung trat sofort in Aktion, um die Auswirkungen der Weltwirtschaftskrise zu bekämpfen.

Perkins leitete die Bemühungen zur Einrichtung einer Arbeitslosenversicherung. Sie drängte auch auf höhere Löhne für Arbeitnehmer, um die Wirtschaft anzukurbeln. Eine ihrer ersten großen Aktionen war die Überwachung der Gründung des Civilian Conservation Corps, das als CCC bekannt wurde. Die Organisation nahm junge arbeitslose Männer und ließ sie landesweit an Naturschutzprojekten arbeiten.

Frances Perkins ‚größte Errungenschaft wird allgemein als ihre Arbeit angesehen, die den Plan ausarbeitet, der zum Gesetz über soziale Sicherheit wurde. Es gab im Land großen Widerstand gegen die Idee der Sozialversicherung, aber das Gesetz wurde erfolgreich durch den Kongress verabschiedet und 1935 von Roosevelt gesetzlich unterzeichnet.

Jahrzehnte später, 1962, hielt Perkins eine Rede mit dem Titel „Die Wurzeln der sozialen Sicherheit“, in der sie den Kampf ausführlich beschrieb:

„Sobald Sie das Ohr eines Politikers bekommen, bekommen Sie etwas Reales. Die Highbrows können für immer reden und nichts passiert. Die Leute lächeln freundlich zu ihnen und lassen es los. Aber sobald der Politiker eine Idee hat, kümmert er sich darum, Dinge zu erledigen.“

Zusätzlich zu ihrer Gesetzgebung zur Gestaltung der Arbeit stand Perkins im Zentrum von Arbeitskonflikten. In einer Zeit, in der sich die Arbeiterbewegung ihrem Höhepunkt ihrer Macht näherte und häufig Streiks in den Nachrichten waren, wurde Perkins in ihrer Rolle als Arbeitssekretärin äußerst aktiv.

 

Amtsenthebungsbedrohung

1939 starteten konservative Kongressmitglieder, darunter Martin Dies, der Vorsitzende des  House Committee on Un-American Activities. einen Kreuzzug gegen sie. Sie hatte die rasche Deportation eines in Australien geborenen Führers der West Coast Longshoreman’s Union, Harry Bridges, verhindert. Er war beschuldigt worden, Kommunist zu sein. Im weiteren Sinne wurde Perkins kommunistische Sympathien vorgeworfen.

Mitglieder des Kongresses beantragten im Januar 1939 die Anklage gegen Perkins, und es wurden Anhörungen abgehalten, um zu entscheiden, ob Anklage gegen die Amtsenthebung gerechtfertigt war. Letztendlich hat Perkins Karriere der Herausforderung standgehalten, aber es war eine schmerzhafte Episode. (Während die Taktik der Deportation von Gewerkschaftsführern zuvor angewendet worden war, fielen die Beweise gegen Bridges während eines Prozesses auseinander und er blieb in den Vereinigten Staaten.)

 

Ausbruch des Zweiten Weltkriegs

Am 7. Dezember 1941 war Perkins in New York City, als ihr gesagt wurde, sie solle sofort nach Washington zurückkehren. Sie nahm an diesem Abend an einer Kabinettssitzung teil, bei der Roosevelt seiner Regierung von der Schwere des Angriffs auf Pearl Harbor erzählte .

Zu Beginn des Zweiten Weltkriegs wechselte die amerikanische Industrie von der Herstellung von Konsumgütern zum Kriegsmaterial. Perkins war weiterhin Arbeitsministerin, aber ihre Rolle war nicht mehr so ​​wichtig wie zuvor. Einige ihrer Hauptziele, wie ein nationales Krankenversicherungsprogramm, wurden aufgegeben. Roosevelt hatte das Gefühl, er könne kein politisches Kapital mehr für inländische Programme ausgeben.

Perkins, erschöpft von ihrer langen Amtszeit in der Verwaltung und dem Gefühl, dass weitere Ziele nicht erreichbar waren, plante, die Verwaltung bis 1944 zu verlassen. Roosevelt bat sie jedoch, nach der Wahl von 1944 zu bleiben. Als er eine vierte Amtszeit gewann, fuhr sie fort in der Arbeitsabteilung.

Am 12. April 1945, einem Sonntagnachmittag, war Perkins in Washington zu Hause, als sie einen dringenden Anruf erhielt, ins Weiße Haus zu gehen. Bei ihrer Ankunft wurde sie über den Tod von Präsident Roosevelt informiert. Sie war entschlossen, die Regierung zu verlassen, setzte sich jedoch in einer Übergangsphase fort und blieb einige Monate bis Juli 1945 in der Truman-Administration.

 

Später Karriere und Vermächtnis

Präsident Harry Truman bat Perkins später, zur Regierung zurückzukehren. Sie trat eine Stelle als eine von drei Beamtenkommissaren an, die die Bundesbelegschaft beaufsichtigten. Sie übte diesen Job bis zum Ende der Truman-Regierung aus.

Nach ihrer langen Karriere in der Regierung blieb Perkins aktiv. Sie unterrichtete an der Cornell University und sprach oft über Regierungs- und Arbeitsthemen. 1946 veröffentlichte sie ein Buch, The Roosevelt I Knew , das eine allgemein positive Erinnerung an die Zusammenarbeit mit dem verstorbenen Präsidenten war. Sie hat jedoch nie einen vollständigen Bericht über ihr eigenes Leben veröffentlicht.

Im Frühjahr 1965, im Alter von 85 Jahren, begann ihre Gesundheit zu versagen. Sie starb am 14. Mai 1965 in New York City. Bemerkenswerte politische Persönlichkeiten, darunter Präsident Lyndon Johnson, würdigten sie und ihre Arbeit, die dazu beitrugen, Amerika aus den Tiefen der Weltwirtschaftskrise zurückzubringen.

 

Quellen

  • „Frances Perkins.“ Encyclopedia of World Biography, 2. Aufl., Bd. 12, Gale, 2004, S. 221-222. Gale Virtual Reference Library.
  • „Perkins, Frances.“ Great Depression und die New Deal Reference Library, herausgegeben von Allison McNeill et al., Vol. 2: Biographies, UXL, 2003, S. 156-167. Gale Virtual Reference Library.
  • „Perkins, Frances.“ American Decades, herausgegeben von Judith S. Baughman et al., Vol. 5: 1940-1949, Gale, 2001. Gale Virtual Reference Library.
  • Downey, Kirstin. Die Frau hinter dem New Deal . Doubleday, 2009.

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