Geschichte & Kultur

Florence Mills: Internationale Performerin

Florence Mills wurde 1923 der erste internationale Afroamerikaner-Star, als sie in der Theaterproduktion Dover Street to Dixie auftrat. Die Theatermanagerin CB Cochran sagte über ihre Eröffnungsvorstellung: „Ihr gehört das Haus – kein Publikum auf der Welt kann dem widerstehen.“ Jahre später erinnerte sich Cochran an Mills Fähigkeit, das Publikum zu faszinieren, indem er sagte: „Sie kontrollierte die Emotionen des Publikums, wie es nur eine echte Künstlerin kann.“

Die Sängerin, Tänzerin und Komikerin Florence Mills war als „Königin des Glücks“ bekannt. Mills ‚Bühnenpräsenz und sanfte Stimme, eine bekannte Performerin während der Renaissance und des Jazz in Harlem. machten sie zu einer Favoritin sowohl des Kabarettpublikums als auch anderer Künstler.

 

Frühen Lebensjahren

Mills wurde am 25. Januar 1896 in Washington DC als Florence Winfrey geboren

Ihre Eltern, Nellie und John Winfrey, waren früher versklavte Menschen.

 

Karriere als Performer

Schon in jungen Jahren trat Mills als Varieté-Act mit ihren Schwestern unter dem Namen „The Mills Sisters“ auf. Das Trio trat mehrere Jahre an der Ostküste auf, bevor es sich auflöste. Mills beschloss jedoch, ihre Karriere in der Unterhaltungsbranche fortzusetzen. Sie begann einen Act namens „Panama Four“ mit Ada Smith, Cora Green und Carolyn Williams.

Mills ‚Ruhm als Performerin kam 1921 von ihrer Schlüsselrolle in Shuffle Along i. Mills führte die Show auf und erhielt kritische Anerkennung in London, Paris, Ostende, Liverpool und anderen Städten in ganz Europa.

Im folgenden Jahr wurde Mills in Plantation Revue vorgestellt. Der Ragtime-Komponist J. Russell Robinson und der Texter Roy Turk schrieben Musik, die Mills Fähigkeit zeigte, Jazzmusik zu singen. Beliebte Songs aus dem Musical waren „Aggravatin ‚Papa“ und „Ich habe was es braucht“.

Bis 1923 galt Mills als internationaler Star, als der Theatermanager CB Cochran sie in der Mixed-Race-Show Dover Street to Dixie besetzte .

Im folgenden Jahr war Mills der Headliner im Palace Theatre. Ihre Rolle in Lew Leslie’s Blackbirds sicherte Mills ‚Platz als internationaler Star. Der Prinz von Wales sah Amseln schätzungsweise elf Mal. Zu Hause in den USA erhielt Mills die positive Kritik von schwarzen Pressestellen. Der bemerkenswerteste Kritiker sagte, Mills sei „ein Botschafter des guten Willens von den Schwarzen bis zu den Weißen … ein lebendiges Beispiel für die Möglichkeiten der Negerfähigkeit, wenn man ihnen die Chance gibt, Gutes zu tun.“

Bis 1926 spielte Mills Musik von William Grant Still. Nachdem sie ihren Auftritt gesehen hatte, sagte die Schauspielerin Ethel Barrymore: „Ich erinnere mich auch gerne an einen Abend in der Äolischen Halle, als ein kleines buntes Mädchen namens Florence Mills in einem kurzen weißen Kleid alleine auf die Bühne kam, um ein Konzert zu singen. Sie hat so schön gesungen. Es war eine großartige und aufregende Erfahrung.“

 

Persönliches Leben und Tod

Nach vierjähriger Werbung heiratete Mills 1921 Ulysses „Slow Kid“ Thompson .

Nach mehr als 250 Shows in der Londoner Besetzung von Blackbirds wurde Mills an Tuberkulose erkrankt. Sie starb 1927 in New York City nach einer Operation. Medien wie Chicago Defender und The New York Times berichteten, dass Mills an Komplikationen im Zusammenhang mit Blinddarmentzündung gestorben war.

Mehr als 10.000 Menschen nahmen an ihrer Beerdigung teil. Besonders anwesend waren Bürgerrechtler wie James Weldon Johnson. Zu ihren Sargträgern gehörten Künstler wie Ethel Waters und Lottie Gee.

Mills ist auf dem Woodlawn Cemetery in New York City begraben.

 

Einfluss auf die Populärkultur

Nach Mills ‚Tod erinnerten mehrere Musiker sie in ihren Liedern. Der Jazzpianist Duke Ellington würdigte Mills ‚Leben in seinem Song Black Beauty.

Fats Waller schrieb Bye  Bye Florence. Wallers Lied wurde nur wenige Tage nach Mills ‚Tod aufgenommen. Am selben Tag nahmen andere Musiker Songs wie „Du lebst in Erinnerung“ und „Gone But Not Forgotten, Florence Mills“ auf.

Die 267 Edgecombe Avenue in Harlem ist nicht nur in Liedern festgehalten, sondern auch nach Mills benannt.

Und 2012 wurde Baby Flo: Florence Mills beleuchtet die Bühne von Lee und Low.

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