Geschichte & Kultur

Eddie Rickenbacker: Ass aus dem Ersten Weltkrieg

Eddie Rickenbacker wurde am 8. Oktober 1890 als Edward Reichenbacher geboren und war der Sohn deutschsprachiger Schweizer Einwanderer, die sich in Columbus, OH, niedergelassen hatten. Er besuchte die Schule bis zum Alter von 12 Jahren, als er nach dem Tod seines Vaters seine Ausbildung beendete, um seine Familie zu unterstützen. Rickenbacker, der ungefähr in seinem Alter lag, fand bald eine Anstellung in der Glasindustrie, bevor er eine Stelle bei der Buckeye Steel Casting Company antrat.

Bei späteren Jobs arbeitete er für eine Brauerei, eine Kegelbahn und eine Friedhofsdenkmalfirma. Rickenbacker war immer mechanisch geneigt und erhielt später eine Ausbildung in den Maschinenwerkstätten der Pennsylvania Railroad. Zunehmend besessen von Geschwindigkeit und Technologie, begann er ein tiefes Interesse an Automobilen zu entwickeln. Dies führte ihn dazu, die Eisenbahn zu verlassen und eine Anstellung bei der Frayer Miller Aircooled Car Company zu finden. Als sich seine Fähigkeiten entwickelten, begann Rickenbacker 1910 mit dem Rennen mit den Autos seines Arbeitgebers.

 

Autorennen

Als erfolgreicher Fahrer erhielt er den Spitznamen „Fast Eddie“ und nahm 1911 an der ersten Indianapolis 500 teil, als er Lee Frayer ablöste. Rickenbacker kehrte 1912, 1914, 1915 und 1916 als Fahrer zum Rennen zurück. Sein bestes und einziges Ergebnis war der 10. Platz im Jahr 1914, während sein Auto in den anderen Jahren eine Panne hatte. Zu seinen Erfolgen gehörte das Aufstellen eines Geschwindigkeitsrekords von 134 Meilen pro Stunde beim Fahren eines Blitzen Benz. Während seiner Rennkarriere arbeitete Rickenbacker mit verschiedenen Automobilpionieren wie Fred und August Duesenburg zusammen und leitete das Prest-O-Lite Racing Team. Neben dem Ruhm erwies sich das Rennen für Rickenbacker als äußerst lukrativ, da er als Fahrer über 40.000 US-Dollar pro Jahr verdiente. Während seiner Zeit als Fahrer stieg sein Interesse an der Luftfahrt aufgrund verschiedener Begegnungen mit Piloten.

 

Erster Weltkrieg

Rickenbacker war sehr patriotisch und meldete sich sofort nach dem Eintritt der Vereinigten Staaten in den Ersten Weltkrieg freiwillig zum Dienst . Nachdem sein Angebot, ein Jagdgeschwader von Rennfahrern zu bilden, abgelehnt worden war, wurde er von Major Lewis Burgess als persönlicher Fahrer für den Kommandeur der amerikanischen Expeditionary Force, General John J. Pershing. rekrutiert . In dieser Zeit anglisierte Rickenbacker seinen Nachnamen, um eine antideutsche Stimmung zu vermeiden. Als er am 26. Juni 1917 in Frankreich ankam, begann er als Pershings Fahrer zu arbeiten. Er war immer noch an der Luftfahrt interessiert und wurde durch das Fehlen einer College-Ausbildung und die Wahrnehmung behindert, dass ihm die akademischen Fähigkeiten fehlten, um im Flugtraining erfolgreich zu sein. Rickenbacker erhielt eine Pause, als er aufgefordert wurde, das Auto des Chefs des US Army Air Service, Oberst Billy Mitchell. zu reparieren .

 

Kampf ums Fliegen

Obwohl Mitchell für das Flugtraining als alt angesehen wurde (er war 27 Jahre alt), ließ er ihn zur Flugschule nach Issoudun schicken. Rickenbacker wurde am 11. Oktober 1917 als Oberleutnant eingesetzt. Nach Abschluss der Ausbildung wurde er aufgrund seiner mechanischen Fähigkeiten als technischer Offizier im 3. Aviation Instruction Center in Issoudun festgehalten. Mitchell wurde am 28. Oktober zum Captain befördert und ließ Rickenbacker zum Chief Engineering Officer der Basis ernennen. Er durfte außerhalb seiner Öffnungszeiten fliegen und wurde daran gehindert, in den Kampf einzutreten.

In dieser Funktion konnte Rickenbacker im Januar 1918 in Cazeau an einem Luftgewehrtraining teilnehmen und einen Monat später in Villeneuve-les-Vertus ein fortgeschrittenes Flugtraining absolvieren. Nachdem er einen geeigneten Ersatz für sich gefunden hatte, beantragte er bei Major Carl Spaatz die Erlaubnis, sich der neuesten US-Kampfeinheit, der 94. Aero-Staffel, anzuschließen. Dieser Bitte wurde stattgegeben und Rickenbacker traf im April 1918 an der Front ein. Das 94. Aero-Geschwader, das für seine charakteristischen „Hat in the Ring“ -Insignien bekannt ist, wurde zu einer der berühmtesten amerikanischen Einheiten des Konflikts und umfasste bemerkenswerte Piloten wie Raoul Lufbery , Douglas Campbell und Reed M. Chambers.

 

Nach vorne

Rickenbacker flog seine erste Mission am 6. April 1918 in Begleitung des Veteranen Major Lufbery und loggte über 300 Kampfstunden in der Luft. In dieser frühen Zeit begegnete der 94. gelegentlich dem berühmten „Fliegenden Zirkus“ des „Roten Barons“ Manfred von Richthofen. Am 26. April erzielte Rickenbacker beim Fliegen eines Nieuport 28 seinen ersten Sieg, als er eine deutsche Pfalz stürzte. Er erreichte am 30. Mai den Status eines Asses, nachdem er zwei Deutsche an einem Tag besiegt hatte.

Im August wechselte der 94. zum neueren, stärkeren SPAD S.XIII. In diesem neuen Flugzeug erhöhte Rickenbacker seine Gesamtzahl weiter und wurde am 24. September befördert, das Geschwader mit dem Rang eines Kapitäns zu befehligen. Am 30. Oktober stürzte Rickenbacker sein sechsundzwanzigstes und letztes Flugzeug ab und machte ihn zum besten amerikanischen Torschützen des Krieges. Nach der Ankündigung des Waffenstillstands flog er über die Linien, um die Feierlichkeiten zu sehen.

Als er nach Hause zurückkehrte, wurde er der berühmteste Flieger in Amerika. Im Verlauf des Krieges hat Rickenbacker insgesamt siebzehn feindliche Kämpfer, vier Aufklärungsflugzeuge und fünf Ballons abgeschossen. In Anerkennung seiner Leistungen erhielt er achtmal das Distinguished Service Cross sowie den französischen Croix de Guerre und die Ehrenlegion. Am 6. November 1930 wurde das Distinguished Service Cross, das am 25. September 1918 für den Angriff auf sieben deutsche Flugzeuge (zwei davon abgeschossen) erworben wurde, von Präsident Herbert Hoover zur Ehrenmedaille erhoben. Nach seiner Rückkehr in die USA war Rickenbacker Redner auf einer Liberty Bond-Tour, bevor er seine Memoiren mit dem Titel Fighting the Flying Circus schrieb .

 

Nachkriegszeit

Rickenbacker ließ sich im Nachkriegsleben nieder und heiratete 1922 Adelaide Frost. Das Ehepaar adoptierte bald zwei Kinder, David (1925) und William (1928). Im selben Jahr startete er Rickenbacker Motors mit Byron F. Everitt, Harry Cunningham und Walter Flanders als Partnern. Rickenbacker Motors nutzte die Insignien „Hat in the Ring“ des 94., um seine Autos zu vermarkten, und versuchte, das Ziel zu erreichen, die von Rennsportarten entwickelte Technologie in die Konsumgüterindustrie zu
bringen. Obwohl er von den größeren Herstellern bald aus dem Geschäft verdrängt wurde, leistete Rickenbacker Pionierarbeit für Fortschritte, die sich später bemerkbar machten, wie zum Beispiel das Bremsen mit dem Allrad. 1927 kaufte er den Indianapolis Motor Speedway für 700.000 US-Dollar und führte Kurven ein, während er die Einrichtungen erheblich verbesserte.

Rickenbacker betrieb die Strecke bis 1941 und schloss sie während des Zweiten Weltkriegs. Mit dem Ende des Konflikts fehlten ihm die Ressourcen, um die notwendigen Reparaturen durchzuführen, und er verkaufte die Strecke an Anton Hulman Jr. Rickenbacker setzte seine Verbindung zur Luftfahrt fort und kaufte 1938 Eastern Air Lines. Er revolutionierte die Funktionsweise kommerzieller Fluggesellschaften. Während seiner Amtszeit bei Eastern überwachte er das Wachstum des Unternehmens von einer kleinen Fluggesellschaft zu einer auf nationaler Ebene einflussreichen. Am 26. Februar 1941 wurde Rickenbacker fast getötet, als die Eastern DC-3, auf der er flog, außerhalb von Atlanta abstürzte. Er litt unter zahlreichen Knochenbrüchen, einer gelähmten Hand und einem ausgestoßenen linken Auge und verbrachte Monate im Krankenhaus, erholte sich jedoch vollständig.

 

Zweiter Weltkrieg

Mit dem Ausbruch des Zweiten Weltkriegs meldete sich Rickenbacker freiwillig bei der Regierung. Auf Ersuchen des Kriegsministers Henry L. Stimson besuchte Rickenbacker verschiedene alliierte Stützpunkte in Europa, um deren Operationen zu bewerten. Beeindruckt von seinen Erkenntnissen schickte ihn Stimson auf einer ähnlichen Tour in den Pazifik und übermittelte General Douglas MacArthur eine geheime Nachricht, in der er ihn für negative Kommentare zur Roosevelt-Administration zurechtwies.

Unterwegs im Oktober 1942 war die B-17 Flying Fortress Rickenbacker an Bord, die wegen fehlerhafter Navigationsausrüstung im Pazifik unterging. Rickenbacker führte die Überlebenden 24 Tage lang zum Fangen von Nahrung und Wasser, bis sie von einem OS2U-Eisvogel der US-Marine in der Nähe von Nukufetau entdeckt wurden. Er erholte sich von einer Mischung aus Sonnenbrand, Dehydration und fast Hunger und beendete seine Mission, bevor er nach Hause zurückkehrte.

1943 bat Rickenbacker um die Erlaubnis, in die Sowjetunion reisen zu dürfen, um mit ihren in Amerika gebauten Flugzeugen zu helfen und ihre militärischen Fähigkeiten zu bewerten. Dies wurde gewährt und er erreichte Russland über Afrika, China und Indien auf einer Route, die von Eastern vorangetrieben worden war. Rickenbacker, der vom sowjetischen Militär respektiert wurde, gab Empfehlungen zu den durch Lend-Lease bereitgestellten Flugzeugen ab und besichtigte eine Ilyushin Il-2 Sturmovik-Fabrik. Während er seine Mission erfolgreich erfüllt hat, wird die Reise am besten für seinen Fehler in Erinnerung gerufen, die Sowjets auf das geheime B-29 Superfortress- Projekt aufmerksam zu machen. Für seine Beiträge während des Krieges erhielt Rickenbacker die Verdienstmedaille.

 

Nachkriegszeit

Nach Kriegsende kehrte Rickenbacker nach Eastern zurück. Er blieb für das Unternehmen verantwortlich, bis seine Position aufgrund von Subventionen für andere Fluggesellschaften und der Zurückhaltung bei der Anschaffung von Düsenflugzeugen zu schwinden begann. Am 1. Oktober 1959 wurde Rickenbacker von seiner Position als CEO gezwungen und durch Malcolm A. MacIntyre ersetzt. Obwohl er von seiner früheren Position abgesetzt wurde, blieb er bis zum 31. Dezember 1963 Vorstandsvorsitzender. Jetzt, 73, reisten Rickenbacker und seine Frau um die Welt und genossen den Ruhestand. Der berühmte Flieger starb am 27. Juli 1973 in Zürich nach einem Schlaganfall.

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