Geschichte & Kultur

Fatty Arbuckle Skandal und Prozesse

Bei einer heftigen dreitägigen Party im September 1921 wurde ein junges Starlet schwer krank und starb vier Tage später. Die Zeitungen waren begeistert von der Geschichte: Der beliebte Stummfilmkomiker Roscoe „Fatty“ Arbuckle hatte Virginia Rappe mit seinem Gewicht getötet, während er sie brutal vergewaltigte.

Obwohl die Tageszeitungen in den blutigen, gemunkelten Details schwelgten, fanden die Jurys kaum Beweise dafür, dass Arbuckle in irgendeiner Weise mit ihrem Tod verbunden war.

Was ist auf dieser Party passiert und warum war die Öffentlichkeit so bereit zu glauben, dass „Fatty“ schuldig war?

 

„Fatty“ Arbuckle

Roscoe „Fatty“ Arbuckle war schon lange ein Performer. Als Teenager bereiste Arbuckle die Westküste auf der Vaudeville-Rennstrecke. Im Jahr 1913, im Alter von 26 Jahren, erlebte Arbuckle den großen Erfolg, als er bei Mack Sennetts Keystone Film Company unterschrieb und einer der Keystone Kops wurde.

Arbuckle war schwer – er wog zwischen 250 und 300 Pfund – und das war Teil seiner Komödie. Er bewegte sich anmutig, warf Kuchen und stolperte humorvoll.

1921 unterzeichnete Arbuckle einen Dreijahresvertrag mit Paramount über 1 Million US-Dollar – ein zu dieser Zeit selbst in Hollywood noch nie dagewesener Betrag.

Um zu feiern, dass gerade drei Bilder gleichzeitig fertig waren, und um seinen neuen Vertrag mit Paramount zu feiern, fuhren Arbuckle und ein paar Freunde am Samstag, dem 3. September 1921, von Los Angeles nach San Francisco, um an einem Wochenende am Labor Day teilzunehmen.

 

Die Party

Arbuckle und Freunde checkten im St. Francis Hotel in San Francisco ein. Sie befanden sich im zwölften Stock in einer Suite, die die Räume 1219, 1220 und 1221 enthielt (Raum 1220 war das Wohnzimmer).

Am Montag, dem 5. September, begann die Party früh. Arbuckle begrüßte die Besucher in seinem Pyjama und obwohl dies während der Prohibition war. wurden große Mengen Alkohol getrunken.

Gegen 3 Uhr zog sich Arbuckle von der Party zurück, um sich anzuziehen und mit einem Freund Sightseeing zu machen. Was in den folgenden zehn Minuten passiert ist, ist umstritten.

  • Delmonts Version:
    „Bambina“ Maude Delmont, die häufig berühmte Leute aufstellte, um sie zu erpressen, behauptet, Arbuckle habe die 26-jährige Virginia Rappe in sein Schlafzimmer getrieben und gesagt: „Ich habe lange darauf gewartet.“ „Delmont sagt, dass einige Minuten später Partygänger Schreie von Rappe aus dem Schlafzimmer hören konnten. Delmont behauptet, sie habe versucht, die Tür zu öffnen, sie sogar einzutreten, konnte sie aber nicht öffnen. Als Arbuckle die Tür öffnete, wurde Rappe angeblich nackt gefunden und blutete hinter ihm.
  • Arbuckles Version:
    Arbuckle sagt, als er sich in sein Zimmer zurückzog, um sich umzuziehen, fand er Rappe in seinem Badezimmer erbrechen. Dann half er ihr beim Aufräumen und führte sie zu einem nahe gelegenen Bett, um sich auszuruhen. Er dachte, sie sei nur übermäßig betrunken und verließ sie, um sich wieder der Party anzuschließen. Als er wenige Minuten später in den Raum zurückkehrte, fand er Rappe auf dem Boden. Nachdem er sie wieder aufs Bett gelegt hatte, verließ er den Raum, um Hilfe zu holen.

Als andere dann den Raum betraten, fanden sie Rappe, die an ihren Kleidern riss (etwas, von dem behauptet wurde, dass sie es oft tat, wenn sie betrunken war). Partygäste versuchten eine Reihe seltsamer Behandlungen, darunter das Abdecken von Rappe mit Eis, aber es ging ihr immer noch nicht besser.

Schließlich wurde das Hotelpersonal kontaktiert und Rappe in ein anderes Zimmer gebracht, um sich auszuruhen. Mit anderen, die sich um Rappe kümmerten, machte sich Arbuckle auf den Weg zur Besichtigungstour und fuhr dann zurück nach Los Angeles.

 

Rappe stirbt

Rappe wurde an diesem Tag nicht ins Krankenhaus gebracht. Und obwohl sie sich nicht besserte, wurde sie drei Tage lang nicht ins Krankenhaus gebracht, weil die meisten Leute, die sie besuchten, ihren Zustand als durch Alkohol verursacht betrachteten.

Am Donnerstag wurde Rappe in das Wakefield Sanitorium gebracht, ein Entbindungsheim, das für seine Abtreibungen bekannt ist. Virginia Rappe starb am folgenden Tag an einer Bauchfellentzündung, die durch eine Blasenruptur verursacht wurde.

Arbuckle wurde bald verhaftet und wegen Mordes an Virginia Rappe angeklagt.

 

Regenbogenpresse

Die Zeitungen waren wild von der Geschichte. In einigen Artikeln heißt es, Arbuckle habe Rappe mit seinem Gewicht niedergeschlagen, während andere sagten, er habe sie mit einem Fremdkörper vergewaltigt (die Papiere gingen auf grafische Details ein).

In den Zeitungen wurde Arbuckle für schuldig befunden und Virginia Rappe war ein unschuldiges junges Mädchen. Die Zeitungen schlossen die Berichterstattung aus, dass Rappe in der Vergangenheit zahlreiche Abtreibungen hatte, und es gab Hinweise darauf, dass sie kurz vor der Party eine weitere hatte.

William Randolph Hearst, das Symbol des gelben Journalismus. ließ seinen  San Francisco Examiner  über die Geschichte berichten. Laut Buster Keaton prahlte Hearst damit, dass Arbuckles Geschichte mehr Papiere verkaufte als der  Untergang der Lusitania .

Die öffentliche Reaktion auf Arbuckle war heftig. Vielleicht sogar mehr als die spezifischen Anklagen wegen Vergewaltigung und Mordes, wurde Arbuckle ein Symbol für Hollywoods Unmoral. Filmhäuser im ganzen Land hörten fast sofort auf, Arbuckles Filme zu zeigen.

Die Öffentlichkeit war wütend und sie benutzten Arbuckle als Ziel.

 

Die Prüfungen

Angesichts des Skandals als Titelseite in fast jeder Zeitung war es schwierig, eine unvoreingenommene Jury zu finden.

Der erste Arbuckle- Prozess begann im November 1921 und beschuldigte Arbuckle des Totschlags. Der Prozess war gründlich und Arbuckle nahm Stellung, um seine Seite der Geschichte zu teilen. Die Jury wurde mit 10 zu 2 Stimmen für den Freispruch aufgehängt.

Da der erste Prozess mit einer hängenden Jury endete, wurde Arbuckle erneut vor Gericht gestellt. Im zweiten Arbuckle-Prozess präsentierte die Verteidigung keinen sehr gründlichen Fall und Arbuckle nahm nicht Stellung. Die Jury sah dies als Schuldbekenntnis an und war mit 10 zu 2 Stimmen für eine Verurteilung festgefahren.

Im dritten Prozess, der im März 1922 begann, wurde die Verteidigung erneut proaktiv. Sagte Arbuckle aus und wiederholte seine Seite der Geschichte. Der Hauptzeuge der Staatsanwaltschaft, Zey Prevon, war dem Hausarrest entkommen und hatte das Land verlassen. Für diesen Prozess beriet die Jury nur ein paar Minuten und kam mit dem Urteil zurück, nicht schuldig zu sein. Zusätzlich schrieb die Jury eine Entschuldigung an Arbuckle:

Freispruch ist Roscoe Arbuckle nicht genug. Wir haben das Gefühl, dass ihm eine große Ungerechtigkeit angetan wurde. Wir glauben auch, dass es unsere einzige Pflicht war, ihm diese Entlastung zu geben. Es wurde nicht der geringste Beweis erbracht, um ihn in irgendeiner Weise mit der Begehung eines Verbrechens in Verbindung zu bringen.
Er war während des gesamten Falles männlich und erzählte auf dem Zeugenstand eine unkomplizierte Geschichte, an die wir alle glaubten.
Das Geschehen im Hotel war eine unglückliche Angelegenheit, für die Arbuckle, wie die Beweise zeigen, in keiner Weise verantwortlich war.
Wir wünschen ihm viel Erfolg und hoffen, dass das amerikanische Volk das Urteil von vierzehn Männern und Frauen, die einunddreißig Tage lang zugehört haben, auf den Beweis trifft, dass Roscoe Arbuckle völlig unschuldig und frei von jeglicher Schuld ist.

 

„Fatty“ auf die schwarze Liste gesetzt

Der Freispruch war nicht das Ende der Probleme von Roscoe „Fatty“ Arbuckle. Als Reaktion auf den Arbuckle-Skandal gründete Hollywood eine Selbstkontrollorganisation, die als „Hays Office“ bekannt sein sollte.

Am 18. April 1922 verbot Will Hays, der Präsident der neuen Organisation, Arbuckle das Filmemachen. Obwohl Hays das Verbot im Dezember desselben Jahres aufhob, war der Schaden angerichtet – Arbuckles Karriere war zerstört worden.

 

Ein kurzes Comeback

Arbuckle hatte jahrelang Probleme, Arbeit zu finden. Er begann schließlich unter dem Namen William B. Goodrich Regie zu führen (ähnlich dem Namen, den sein Freund Buster Keaton vorschlug – Will B. Good).

Obwohl Arbuckle ein Comeback begonnen hatte und 1933 bei Warner Brothers unterschrieben hatte, um in einigen Comedy-Kurzfilmen zu spielen, war seine Popularität nie wieder zu sehen. Nach einer kleinen einjährigen Jubiläumsfeier mit seiner neuen Frau am 29. Juni 1933 ging Arbuckle ins Bett und erlitt im Schlaf einen tödlichen Herzinfarkt. Er war 46 Jahre alt.

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