Tiere und Natur

Die 10 wichtigsten Fakten zu Säugetieren

Die Größe der Säugetiere reicht vom riesigen Blauwal bis zu winzigen Nagetieren. Einer der  sechs grundlegenden Tiergruppen. leben Säugetiere im Meer, in den Tropen, in der Wüste, und sogar in der Antarktis. Säugetiere unterscheiden sich jedoch voneinander, haben jedoch eine Reihe wichtiger körperlicher und Verhaltensmerkmale gemeinsam.

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Es gibt ungefähr 5.000 Säugetierarten

Alexandre Buisse / Wikimedia Commons / CC BY-SA 3.0

Definitive Zählungen sind schwer zu finden – da einige Säugetiere vom Aussterben bedroht sind, während andere noch entdeckt werden müssen -, aber es gibt derzeit etwa 5.500 identifizierte Säugetierarten, die in ungefähr 1.200 Gattungen, 200 Familien und 25 Ordnungen eingeteilt sind. Diese Zahlen mögen groß erscheinen, aber sie sind tatsächlich winzig im Vergleich zu den ungefähr 10.000 Vogelarten. 30.000 Fischarten und fünf Millionen Insektenarten, die heute leben.

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Alle Säugetiere ernähren ihre Jungen mit Milch

Scott Bauer, USDA / Wikimedia Commons / Public Domain

Alle Säugetiere besitzen Brustdrüsen, die die Milch produzieren, mit der Mütter ihre Neugeborenen ernähren. Allerdings sind nicht alle Säugetiere mit Brustwarzen ausgestattet; Schnabeltier und Echidna sind Monotreme, die ihre Jungen über Brustflecken ernähren, die langsam Milch sickern lassen. Monotreme sind auch die einzigen Säugetiere, die Eier legen. Alle anderen Säugetiere bringen junge Menschen zur Welt, und die Weibchen sind mit Plazenta ausgestattet.

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Alle Säugetiere haben Haare

Ben Cranke / Getty Images

Alle Säugetiere haben Haare, die sich während der Trias entwickelt haben. um die Körperwärme zu speichern. Einige Arten sind jedoch haariger als andere. Technisch gesehen haben alle Säugetiere zu einem bestimmten Zeitpunkt in ihrem Lebenszyklus Haare. Beispielsweise haben Wal- und Schweinswalembryonen nur für kurze Zeit Haare, während sie im Mutterleib gestikulieren. Der Titel des haarigsten Säugetiers der Welt ist umstritten: Einige preisen den Moschusochsen an, während andere darauf bestehen, dass Seelöwen mehr Follikel pro Quadratzoll Haut verpacken.

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Säugetiere aus „Säugetier-ähnlichen Reptilien“

Theklan / Wikimedia Commons / CC BY-SA 4.0

Vor ungefähr 230 Millionen Jahren, während der späten Trias-Zeit, spaltete sich eine Population von Therapsiden („säugetierähnliche Reptilien“) in die ersten echten Säugetiere ab (ein guter Kandidat für diese Ehre ist Megazostrodon). Ironischerweise entwickelten sich die ersten Säugetiere fast genau zur gleichen Zeit wie die ersten Dinosaurier. Für die nächsten 165 Millionen Jahre wurden Säugetiere an die Peripherie der Evolution verbannt, lebten in Bäumen oder gruben sich unter der Erde, bis das Aussterben der Dinosaurier es ihnen schließlich ermöglichte, im Mittelpunkt zu stehen.

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Alle Säugetiere teilen den gleichen Grundkörperplan

Chittka L, Brockmann / Wikimedia Commons / CC BY 2.5

Alle Säugetiere haben einige wichtige anatomische Macken gemeinsam, die von scheinbar kleinen (den drei winzigen Knochen im Innenohr, die Schall vom Trommelfell übertragen) bis zu offensichtlich nicht so kleinen reichen. Am bedeutendsten ist vielleicht der neokortikale Bereich des Gehirns, der die relative Intelligenz von Säugetieren im Vergleich zu anderen Tierarten erklärt, und die Vierkammerherzen von Säugetieren, die effizient Blut durch ihren Körper pumpen.

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Einige Wissenschaftler unterteilen Tiere in „Metatherianer“ und „Eutherianer“

skeeze / Wikimedia Commons

Obwohl die genaue Klassifizierung von Säugetieren immer noch umstritten ist, ist es offensichtlich, dass Beuteltiere (Säugetiere, die ihre Jungen in Beuteln inkubieren) sich von Plazentalen (Säugetiere, die ihre Jungen vollständig im Mutterleib inkubieren) unterscheiden. Eine Möglichkeit, diese Spaltung zu erklären
, besteht darin, Säugetiere in zwei evolutionäre Gruppen zu unterteilen: Eutherianer („wahre Tiere“), zu denen alle plazentaren Säugetiere gehören, und Metatherianer („über den Tieren“), die sich irgendwann während des Mesozoikums von den Eutherianern unterschieden und alle einschließen lebende Beuteltiere.

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Säugetiere haben einen warmblütigen Stoffwechsel

Ansgar Walk / Wikimedia Commons / CC-BY-SA-3.0

Der Grund, warum alle Säugetiere Haare haben, ist, dass alle Säugetiere einen endothermen oder warmblütigen Stoffwechsel haben. Endotherme Tiere erzeugen ihre eigene Körperwärme aus internen physiologischen Prozessen, im Gegensatz zu kaltblütigen (ektothermen) Tieren, die sich je nach Temperatur der Umgebung, in der sie leben, erwärmen oder abkühlen. Haare haben bei warmblütigen Tieren die gleiche Funktion Wie ein Federmantel bei warmblütigen Vögeln: Es hilft, die Haut zu isolieren und zu verhindern, dass lebenswichtige Wärme entweicht.

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Säugetiere sind zu fortgeschrittenem Sozialverhalten fähig

Winky aus Oxford, Großbritannien / Wikimedia Commons / CC BY 2.0

Zum Teil dank ihres größeren Gehirns sind Säugetiere sozial fortgeschrittener als andere Tierarten. Beispiele für soziales Verhalten sind das Herdenverhalten von Gnus, die Jagdstärke von Wolfsrudeln und die Dominanzstruktur von Affengemeinschaften. Dies ist jedoch ein Gradunterschied und kein Unterschied: Ameisen und Termiten zeigen auch soziales Verhalten (das jedoch völlig fest verdrahtet und instinktiv zu sein scheint), und sogar einige Dinosaurier durchstreiften die mesozoischen Ebenen in Herden.

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Säugetiere weisen ein hohes Maß an elterlicher Fürsorge auf

Thomas Quine. Flickr / CC BY-SA 2.0

Ein Hauptunterschied zwischen Säugetieren und anderen großen Wirbeltierfamilien  wie Amphibien, Reptilien und Fischen besteht darin, dass Neugeborene zumindest einige elterliche Aufmerksamkeit benötigen, um gedeihen zu können. Einige Säugetierbabys sind jedoch hilfloser als andere: Ein menschliches Neugeborenes würde ohne enge elterliche Fürsorge sterben, während viele pflanzenfressende Tiere (wie Pferde und Giraffen) unmittelbar nach der Geburt laufen und suchen können.

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Säugetiere sind bemerkenswert anpassungsfähige Tiere

Justin Lewis / Getty Images

Eines der erstaunlichsten Dinge an Säugetieren sind die verschiedenen evolutionären Nischen, in denen sie sich in den letzten 50 Millionen Jahren ausgebreitet haben. Es gibt schwimmende Säugetiere (Wale und Delfine), fliegende Säugetiere (Fledermäuse), baumkletternde Säugetiere (Affen und Eichhörnchen), grabende Säugetiere (Gophers und Kaninchen) und unzählige andere Sorten. Tatsächlich haben Säugetiere als Klasse mehr Lebensräume erobert als jede andere Wirbeltierfamilie. Im Gegensatz dazu wurden Dinosaurier während ihrer 165 Millionen Jahre auf der Erde nie vollständig aquatisch oder lernten fliegen.

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