Geschichte & Kultur

Biographie von Cotton Mather, Geistlicher und Wissenschaftler

Cotton Mather war ein puritanischer Geistlicher in Massachusetts, der für seine wissenschaftlichen Studien und literarischen Werke sowie für seine periphere Rolle bei den Hexenprozessen in Salem bekannt war. Er war eine sehr einflussreiche Figur im frühen Amerika.

Als führender wissenschaftlicher Kopf seiner Zeit war Mather einer von nur zwei Kolonialamerikanern (der andere war Benjamin Franklin ), die in die angesehene Royal Society of London aufgenommen wurden. Als Theologe glaubte er jedoch auch an nichtwissenschaftliche Ideen, insbesondere an die Existenz von Hexerei.

Schnelle Fakten: Cotton Mather

  • Bekannt für: Frühamerikanischer puritanischer Geistlicher, Wissenschaftler und einflussreicher Autor
  • Geboren: 19. März 1663 in Boston, Massachusetts
  • Gestorben: 13. Februar 1728, 65 Jahre
  • Ausbildung: Harvard College, Abschluss 1678, Master-Abschluss 1681
  • Wichtigste Erfolge: Einer von zwei amerikanischen Wissenschaftlern, die in die renommierte Royal Society of London berufen wurden. Autor von Hunderten von Werken, von Broschüren bis hin zu umfangreichen Werken der Wissenschaft und Geschichte.

 

Frühen Lebensjahren

Cotton Mather wurde am 19. März 1663 in Boston, Massachusetts, geboren. Sein Vater war Increase Mather, ein prominenter Bürger von Boston und ein bekannter Gelehrter, der von 1685 bis 1701 Präsident des Harvard College war.

Als Junge war Cotton Mather gut ausgebildet, lernte Latein und Griechisch und wurde im Alter von 12 Jahren nach Harvard aufgenommen. Er studierte Hebräisch und Naturwissenschaften und beabsichtigte nach seinem Abschluss im Alter von 16 Jahren eine Karriere in Medizin. Mit 19 Jahren erhielt er einen Master-Abschluss und blieb für den Rest seines Lebens in der Verwaltung von Harvard tätig (obwohl er enttäuscht war, nie gebeten zu werden, dessen Präsident zu werden).

Sein persönliches Leben war geprägt von wiederkehrenden Tragödien. Er hatte drei Ehen. Seine ersten beiden Frauen starben, seine dritte wurde verrückt. Er und seine Frauen hatten insgesamt 15 Kinder, aber nur sechs wurden erwachsen, und von diesen überlebten nur zwei Mather.

 

Minister

1685 wurde Cotton Mather in der Zweiten Kirche in Boston zum Priester geweiht. Es war eine angesehene Institution in der Stadt, und Mather wurde ihr Pastor. Von der Kanzel aus hatten seine Worte Gewicht, und so hatte er in Massachusetts beträchtliche politische Macht. Es war bekannt, dass er zu fast allen Themen Meinungen hatte, und er scheute sich nicht, sie auszudrücken.

Titelseite von Cotton Mather’s „Die Wunder der unsichtbaren Welt“, einem Buch über Hexerei.  Kongressbibliothek / Getty Images

Als die berüchtigten Prozesse gegen angeklagte Hexen im Winter 1692/93 in Salem begannen, billigte Cotton Mather sie und ermutigte sie durch einige Interpretationen aktiv. Schließlich wurden 19 Menschen hingerichtet und viele weitere inhaftiert. 1693 schrieb Mather ein Buch mit dem Titel „Wunder der unsichtbaren Welt“, das sich für das Übernatürliche einsetzte und eine Rechtfertigung für die Ereignisse in Salem zu sein schien.

Mather widerrief später seine Ansichten zu den Hexenprozessen und betrachtete sie schließlich als übertrieben und ungerechtfertigt.

 

Wissenschaftler

Mather hatte seit seiner Kindheit ein tiefes Interesse an der Wissenschaft, und als Bücher über Entdeckungen von Wissenschaftlern in Europa Amerika erreichten, verschlang er sie. Er korrespondierte auch mit wissenschaftlichen Autoritäten in Europa und obwohl er in den amerikanischen Kolonien positioniert war, gelang es ihm, mit den Werken von Männern wie Isaac Newton und Robert Boyle auf dem Laufenden zu bleiben .

Im Laufe seines Lebens schrieb Mather über wissenschaftliche Themen wie Botanik, Astronomie, Fossilien und Medizin. Er wurde eine Autorität für häufige Krankheiten wie Skorbut, Masern, Fieber und Pocken.

Einer der wichtigsten Beiträge, die Cotton Mather im frühen Amerika zur Wissenschaft leistete, war seine Unterstützung für das Konzept der Impfungen. Er wurde angegriffen und bedroht, weil er befürwortete, dass die Öffentlichkeit Impfungen gegen Pocken erhalten sollte (eine Krankheit, die einige seiner Kinder getötet hatte). Bis 1720 war er die führende amerikanische Behörde für Impfungen.

 

Autor

Mather besaß als Schriftsteller grenzenlose Energie und veröffentlichte im Laufe seines Lebens Hunderte von Werken, von Broschüren bis hin zu umfangreichen wissenschaftlichen Büchern.

Sein vielleicht bedeutendstes schriftliches Werk war „Magnalia Christi Americana“, veröffentlicht im Jahr 1702, das die Geschichte der Puritaner in Neuengland von 1620 bis 1698 aufzeichnete. Das Buch dient auch als eine Art Geschichte der Kolonie Massachusetts, und es wurde eine geschätztes und viel gelesenes Buch im frühen Amerika. (Die Kopie von John Adams kann online eingesehen werden.)

Titelseite von „Magnalia Christi Americana“ von Cotton Mather. Cotton Mather / Public Domain / Wikimedia Commons 

Seine Schriften zeigen sein typisches breites Spektrum an Interessen. Ein Essaybuch, „Political Fables“, wurde 1692 veröffentlicht; „Psalterium Americanum“, ein Werk, in dem er die Psalmen vertonte, wurde 1718 veröffentlicht; und „The Angel of Bethesda“, ein medizinisches Handbuch, wurde 1722 veröffentlicht.

„Bonifacius oder Essays to Do Good“, das Mather 1718 veröffentlichte, gab praktische Ratschläge für gute Werke. Benjamin Franklin schrieb dem Buch zu, ihn als Jugendlicher beeinflusst zu haben.

 

Erbe

Cotton Mather starb am 13. Februar 1728 im Alter von 65 Jahren. Durch die Erstellung so vieler schriftlicher Werke hinterließ Mather ein bleibendes Erbe.

Er inspirierte Benjamin Franklin, der gleichzeitig Karriere als Schriftsteller, Wissenschaftler und politischer Aktivist machte. Und später haben amerikanische Schriftsteller, darunter Ralph Waldo Emerson. Henry David Thoreau. Harriet Beecher Stowe und Nathaniel Hawthorne. ihre Schulden gegenüber Cotton Mather anerkannt.

 

Quellen:

  • „Cotton Mather.“ Encyclopedia of World Biography, 2. Aufl., Bd. 10, Gale, 2004, S. 330-332. Gale Virtual Reference Library.
  • „Mather, Baumwolle.“ Colonial America Reference Library, herausgegeben von Peggy Saari und Julie L. Carnagie, vol. 4: Biographies: Volume 2, UXL, 2000, S. 206-212. Gale Virtual Reference Library.

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