Geschichte & Kultur

Weihnachten im Weißen Haus im 19. Jahrhundert

Weihnachtsfeiern im Weißen Haus faszinieren die Öffentlichkeit seit Jahrzehnten. Und besonders seit den 1960er Jahren, als Jacqueline Kennedy das Haus des Präsidenten nach dem Motto „Der Nussknacker“ dekorieren ließ, haben First Ladies aufwändige Umgestaltungen für die Weihnachtszeit überwacht.

Im 19. Jahrhundert war das ganz anders. Das ist nicht ganz überraschend. In den frühen Jahrzehnten des 19. Jahrhunderts betrachteten die Amerikaner Weihnachten im Allgemeinen als einen religiösen Feiertag, der in bescheidener Weise mit Familienmitgliedern gefeiert werden sollte.

Und der Höhepunkt der sozialen Ferienzeit im Weißen Haus hätte am Neujahrstag stattgefunden. Während des gesamten 19. Jahrhunderts war es Tradition, dass der Präsident am ersten Tag eines jeden Jahres ein Tag der offenen Tür veranstaltete. Er würde geduldig stundenlang stehen, und Leute, die in einer langen Schlange bis zur Pennsylvania Avenue gewartet hatten, würden sich melden, um dem Präsidenten die Hand zu schütteln und ihm „Frohes Neues Jahr“ zu wünschen. 

Trotz des offensichtlichen Mangels an Weihnachtsfeiern im Weißen Haus im frühen 19. Jahrhundert kursierten ein Jahrhundert später eine Reihe von Legenden über Weihnachten im Weißen Haus. Nachdem Weihnachten zu einem weithin gefeierten und sehr öffentlichen Feiertag geworden war, veröffentlichten die Zeitungen Anfang des 20. Jahrhunderts routinemäßig Artikel, die eine höchst fragwürdige Geschichte darstellten.

In diesen kreativen Versionen wurden Weihnachtstraditionen, die erst Jahrzehnte später beobachtet wurden, manchmal frühen Präsidenten zugeschrieben.

Zum Beispiel erzählte ein Artikel im Evening Star. einer Zeitung aus Washington, DC, der am 16. Dezember 1906 veröffentlicht wurde, wie Thomas Jeffersons Tochter Martha das Weiße Haus mit „Weihnachtsbäumen“ schmückte. Das scheint unwahrscheinlich. Es gibt Berichte über Weihnachtsbäume, die Ende des 18. Jahrhunderts in bestimmten Regionen in Amerika auftauchten. Aber der Brauch der Weihnachtsbäume wurde in Amerika erst Jahrzehnte später üblich.

In demselben Artikel wurde auch behauptet, dass die Familie der Familie Ulysses S. Grant Ende der 1860er und Anfang der 1870er Jahre mit kunstvollen Weihnachtsbäumen feierte. Die Historische Gesellschaft des Weißen Hauses behauptet jedoch, der erste Weihnachtsbaum des Weißen Hauses sei ziemlich spät im Jahrhundert, 1889, erschienen.

Es ist leicht zu erkennen, dass viele Geschichten über frühe Weihnachten im Weißen Haus entweder stark übertrieben oder einfach falsch sind. Dies liegt zum Teil daran, dass ein im Wesentlichen privater Feiertag, der mit Familienmitgliedern gefeiert wird, natürlich nicht gemeldet worden wäre. Durch die Suche in Zeitungsarchiven des frühen 19. Jahrhunderts werden keine zeitgenössischen Berichte über Weihnachtsfeiern im Weißen Haus ausgebaggert. Dieses Fehlen verlässlicher Informationen führte zur Schaffung einer charmanten, aber völlig falschen Geschichte.

Die offensichtliche Notwendigkeit, die Weihnachtsgeschichte im Weißen Haus zu übertreiben, könnte teilweise durch etwas motiviert sein, das heute oft übersehen wird. Während eines Großteils seiner frühen Geschichte war das Weiße Haus eine Residenz, die scheinbar mit einer Reihe von Tragödien verflucht war.

Eine Reihe von Präsidenten trauerte während eines Teils ihrer Amtszeit, darunter Abraham Lincoln. dessen Sohn Willie 1862 im Weißen Haus starb. Andrew Jacksons Frau Rachel starb wenige Tage vor Weihnachten 1828, einen Monat nach seiner Wahl zum Präsidenten. Jackson reiste nach Washington und ließ sich als trauernder Witwer im damaligen Präsidentenhaus nieder.

Zwei Präsidenten des 19. Jahrhunderts starben im Amt, bevor sie Weihnachten feierten ( William Henry Harrison und James Garfield ), während einer starb, nachdem er nur ein Weihnachtsfest gefeiert hatte ( Zachary Taylor ). Zwei Frauen von Präsidenten des 19. Jahrhunderts starben, während ihre Ehemänner im Amt waren. Letitia Tyler, die Frau von John Tyler. erlitt einen Schlaganfall und starb später am 10. September 1842 im Weißen Haus. Caroline Scott Harrison, die Frau von Benjamin Harrison, starb am 25. Oktober 1892 im Weißen Haus an Tuberkulose.

Es könnte den Anschein haben, dass die Weihnachtsgeschichte im ersten Jahrhundert des Weißen Hauses einfach zu deprimierend ist, um darüber nachzudenken. Einer derjenigen, die von einer Tragödie im Weißen Haus berührt wurden, war einige Jahre zuvor der unwahrscheinliche Held, der Ende des 19. Jahrhunderts auftauchte, um Weihnachten zu einem wichtigen Fest in der großen Villa an der Pennsylvania Avenue zu machen.

Die Menschen von heute erinnern sich in der Regel nur an Benjamin Harrison, weil er einen einzigartigen Platz in den Trivia des Präsidenten einnimmt. Seine einzige Amtszeit lag zwischen den beiden nicht aufeinander folgenden Amtszeiten von Grover Cleveland .

Harrison hat eine weitere Auszeichnung. Ihm wurde der Präsident zugeschrieben, den ersten Weihnachtsbaum des Weißen Hauses 1889 während seines ersten Weihnachtsfestes im Weißen Haus installiert zu haben. Er war nicht nur begeistert von Weihnachten. Harrison schien bestrebt zu sein, die Öffentlichkeit wissen zu lassen, dass er es in großem Stil feierte.

Benjamin Harrisons verschwenderisches Weihnachtsfest

Benjamin Harrison war nicht für Feiern bekannt. Es wurde allgemein angenommen, dass er eine ziemlich milde Persönlichkeit hatte. Er war ruhig und wissenschaftlich, und nachdem er als Präsident gedient hatte, schrieb er ein Lehrbuch über die Regierung. Die Wähler wussten, dass er Sonntagsschule unterrichtete. Sein Ruf war nicht leichtfertig, daher scheint es seltsam, dass er dafür bekannt ist, den ersten Weihnachtsbaum des Weißen Hauses zu haben.

Er trat sein Amt im März 1889 an, zu einer Zeit, als sich die meisten Amerikaner an die Idee von Weihnachten als festlichem Feiertag gewöhnt hatten, der durch den Weihnachtsmann und Weihnachtsbäume symbolisiert wurde. Es ist also möglich, dass Harrisons Weihnachtsfreude nur eine Frage des Timings war.

Es ist auch denkbar, dass Harrison aufgrund seiner eigenen Familiengeschichte großes Interesse an Weihnachten hatte. Sein Großvater William Henry Harrison wurde mit sieben Jahren zum Präsidenten gewählt. Und der ältere Harrison diente der kürzesten Amtszeit eines Präsidenten. Eine Erkältung, die er sich wahrscheinlich während der Abgabe seiner Antrittsrede zugezogen hatte, die bei schrecklichem Winterwetter zwei Stunden dauerte, verwandelte sich in eine Lungenentzündung.

William Henry Harrison starb am 4. April 1841 im Weißen Haus, nur einen Monat nach seinem Amtsantritt. Sein Enkel durfte als Kind nie Weihnachten im Weißen Haus genießen. Vielleicht bemühte sich Harrison deshalb, im Weißen Haus aufwendige Weihnachtsfeiern zu veranstalten, die sich auf die Unterhaltung seiner eigenen Enkelkinder konzentrierten.

Harrisons Großvater, der auf einer Plantage in Virginia geboren wurde, hatte sich 1840 für eine Kampagne eingesetzt, indem er sich mit der Kampagne „Log Cabin and Hard Cider“ dem Volk angeschlossen hatte. Sein Enkel, der auf dem Höhepunkt des Goldenen Zeitalters sein Amt antrat, war es nicht peinlich, im Weißen Haus einen wohlhabenden Lebensstil zu zeigen.

Die Zeitungsberichte über die Weihnachten der Familie Harrison im Jahr 1889 sind voller Details, die bereitwillig für den öffentlichen Verbrauch weitergegeben worden sein müssen. Eine Geschichte auf der Titelseite der New York Times am Weihnachtstag 1889 begann mit der Feststellung, dass viele Geschenke, die für die Enkelkinder des Präsidenten bestimmt waren, in einem Schlafzimmer des Weißen Hauses verstaut worden waren. Der Artikel erwähnte auch „den wunderbaren Weihnachtsbaum, der die Augen der Babys des Weißen Hauses blenden soll …“

Der Baum wurde als „Fuchsschwanz-Hemlock“ beschrieben, 8 oder 9 Fuß hoch, großzügig geschmückt mit glitzernden Glaskugeln und Anhängern, während er vom obersten Ast bis zum Rand des quadratischen Tisches, auf dem der Baum steht, mit unzähligen Strängen überschüttet wird Goldlametta. Um den brillanten Effekt zu verstärken, ist das Ende jedes Zweigs mit vierseitigen Laternen in verschiedenen Farben bedeckt und mit einer langen Spitze aus glänzendem Glas, das mit Quecksilber gefüllt ist, versehen. “

Der Artikel der New York Times beschrieb auch eine verschwenderische Auswahl an Spielzeugen, die Präsident Harrison seinem Enkel am Weihnachtsmorgen geben würde:

„Unter den vielen Dingen, die der Präsident für sein Lieblingsenkelkind gekauft hat, befindet sich ein mechanisches Spielzeug – ein Motor, der beim Aufwickeln mit einer unglaublichen Geschwindigkeit pustet und schnaubt, wenn er über den Boden rast und hinter einem Zug von Autos trägt. Dort gibt es einen Schlitten, eine Trommel, Gewehre, Hörner ohne Nummer, winzige Tafeln auf Miniaturstaffeln mit Buntstiften in allen Farben und Farben für die Babyfinger, einen Haken-Leiter-Apparat, der dem Herzen einen Nervenkitzel bereiten würde von jedem kleinen Jungen in der Schöpfung und einer langen, schlanken Schachtel mit Salonkrocket. “

In dem Artikel wurde auch darauf hingewiesen, dass die junge Enkelin des Präsidenten eine Reihe von Geschenken erhalten würde, darunter „Jumping Jacks mit Mütze und Glocken“, ein winziges Klavier, Schaukelstühle, alle Arten von pelzigen beschichteten Tieren und Schmuckstücke Nicht zuletzt steht an der Basis des Baumes ein echter Weihnachtsmann, drei Fuß hoch, beladen mit Spielzeug, Puppen und Strümpfen, die mit Bonbons gefüllt sind. “

Der Artikel schloss mit einer floriden Beschreibung, wie der Baum am späten Weihnachtstag beleuchtet werden würde: 

„Abends, zwischen 4 und 5 Uhr, soll der Baum angezündet werden, damit die Kinder ihn in seiner vollen Pracht sehen können, wenn sie von mehreren kleinen Freunden begleitet werden, die ihre Quote dem freudigen Klappern hinzufügen und din Vorfall zu Weihnachten. “

Der erste Weihnachtsbaum des Weißen Hauses, der mit elektrischem Licht geschmückt wurde, erschien im Dezember 1894 während der zweiten Amtszeit von Grover Cleveland. Laut der White House Historical Association wurde der mit Glühbirnen beleuchtete Baum in die Bibliothek im zweiten Stock gestellt und von Clevelands zwei jungen Töchtern genossen.

Ein kleiner Titel auf der Titelseite der New York Times am Heiligabend 1894 schien sich auf diesen Baum zu beziehen, als er sagte: „Ein wunderschöner Weihnachtsbaum wird in der Dämmerung mit verschiedenfarbigen elektrischen Lampen beleuchtet.“

Die Art und Weise, wie Weihnachten Ende des 19. Jahrhunderts im Weißen Haus gefeiert wurde, war völlig anders als zu Beginn des Jahrhunderts.

Erstes Weihnachten im Weißen Haus

Der erste Präsident, der im Haus des Präsidenten lebte, war John Adams. Er kam am 1. November 1800 im letzten Jahr seiner Amtszeit als Präsident an, um sich niederzulassen. Das Gebäude war noch unvollendet, und als seine Frau Abigail Adams Wochen später ankam, lebte sie in einem Herrenhaus, das teilweise eine Baustelle war.

Die ersten Bewohner des Weißen Hauses wurden fast sofort in Trauer gestürzt. Am 30. November 1800 starb ihr Sohn Charles Adams, der jahrelang unter Alkoholismus gelitten hatte, im Alter von 30 Jahren an Leberzirrhose.

Für John Adams gab es weiterhin schlechte Nachrichten, als er Anfang Dezember erfuhr, dass sein Versuch, eine zweite Amtszeit als Präsident zu erreichen, vereitelt worden war. Am Heiligabend 1800 veröffentlichte eine Zeitung aus Washington, DC, der National Intelligencer und Washington Advertiser einen Artikel auf der Titelseite, aus dem hervorgeht. dass zwei Kandidaten, Thomas Jefferson und Aaron Burr. Adams sicherlich voraus sein würden. Die Wahl von 1800 wurde schließlich durch Abstimmung im Repräsentantenhaus entschieden, als Jefferson und Burr im Wahlkollegium in ein Unentschieden verwickelt wurden.

Trotz dieser Kaskade von schlechten Nachrichten wird angenommen, dass John und Abigail Adams eine kleine Weihnachtsfeier für eine vierjährige Enkelin abhielten. Und andere Kinder des „offiziellen“ Washington könnten eingeladen worden sein.

Eine Woche später begann Adams mit der Tradition, am Neujahrstag ein Tag der offenen Tür abzuhalten. Diese Praxis setzte sich bis ins 20. Jahrhundert fort. In unserer Zeit intensiver Sicherheit in Bezug auf Regierungsgebäude und politische Persönlichkeiten ist es schwer vorstellbar, aber bis zur Verwaltung von Herbert Hoover konnten sich Tausende von Menschen einfach einmal im Jahr vor dem Weißen Haus aufstellen und dem Präsidenten die Hand geben.

Die unbeschwerte Tradition des Händedrucks des Präsidenten am Neujahrstag zeigt sich in einer Geschichte über eine sehr ernste Angelegenheit. Präsident Abraham Lincoln beabsichtigte, die Emanzipationserklärung am Neujahrstag 1863 zu unterzeichnen. Im Laufe des Tages schüttelte er Tausenden von Besuchern, die sich im ersten Stock des Weißen Hauses niedergelassen hatten, die Hand. Als er nach oben in sein Büro ging, war seine rechte Hand geschwollen.

Als er sich hinsetzte, um die Proklamation zu unterschreiben, bemerkte er gegenüber Außenminister William Seward, dass er hoffte, dass seine Unterschrift auf dem Dokument nicht wackelig erscheinen würde oder dass es so aussehen würde, als hätte er bei der Unterzeichnung gezögert.

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