Geschichte & Kultur

Schlacht von Sayler’s Creek im Bürgerkrieg

Die Schlacht von Sayler’s Creek (Sailor’s Creek) wurde am 6. April 1865 während des amerikanischen Bürgerkriegs (1861 bis 1865) ausgetragen.

Armeen & Kommandanten

Union

Konföderierter

Hintergrund

Nach der Niederlage der Konföderierten in Five Forks am 1. April 1865 wurde General Robert E. Lee von Generalleutnant Ulysses S. Grant aus Petersburg vertrieben. Lees Armee, die ebenfalls gezwungen war, Richmond zu verlassen, begann sich nach Westen zurückzuziehen, mit dem Ziel, die Versorgung mit General Joseph Johnston wieder aufzunehmen und nach Süden nach North Carolina zu ziehen. Die Konföderierten marschierten in mehreren Kolumnen durch die Nacht vom 2. auf den 3. April und beabsichtigten, sich im Amelia Court House zu treffen, wo Lieferungen und Verpflegung erwartet wurden. Als Grant eine Pause einlegen musste, um Petersburg und Richmond zu besetzen, konnte Lee etwas Platz zwischen den Armeen schaffen.

Als Lee am 4. April in Amelia ankam, fand er Züge, die mit Munition beladen waren, aber keine mit Essen. Lee musste innehalten, sandte Futterpartys aus, bat die örtliche Bevölkerung um Hilfe und bestellte Lebensmittel, die von Danville entlang der Eisenbahn nach Osten geschickt wurden. Nachdem Grant Richmond und Petersburg gesichert hatte, beauftragte er Generalmajor Philip Sheridan, die Verfolgung von Lee zu leiten. Auf dem Weg nach Westen kämpften Sheridans Kavalleriekorps und die angeschlossene Infanterie mit den Konföderierten gegen mehrere Nachhutaktionen und ritten voran, um die Eisenbahn vor Lee zu unterbrechen. Als er erfuhr, dass Lee sich auf Amelia konzentrierte, begann er, seine Männer in Richtung Stadt zu bewegen.

Nachdem Lee seinen Vorsprung auf Grants Männer verloren hatte und glaubte, dass seine Verspätung tödlich sei, verließ er Amelia am 5. April, obwohl er seinen Männern wenig Nahrung besorgt hatte. Als er sich entlang der Eisenbahn nach Westen in Richtung Jetersville zurückzog, stellte er bald fest, dass Sheridans Männer zuerst dort angekommen waren. Erstaunt darüber, dass diese Entwicklung einen direkten Marsch nach North Carolina ausschloss, entschied sich Lee, wegen der späten Stunde nicht anzugreifen, und führte stattdessen einen Nachtmarsch nach Norden um die Union herum mit dem Ziel durch, Farmville zu erreichen, wo er glaubte, dass die Vorräte warten. Diese Bewegung wurde im Morgengrauen entdeckt und die Unionstruppen nahmen ihre Verfolgung wieder auf.

Die Bühne vorbereiten

Auf dem Weg nach Westen wurde die Kolonne der Konföderierten vom kombinierten Ersten und Dritten Korps von Generalleutnant James Longstreet angeführt, gefolgt vom kleinen Korps von Generalleutnant Richard Anderson und dem Reservekorps von Generalleutnant Richard Ewell, das den Waggonzug der Armee besaß. Das Zweite Korps von Generalmajor John B. Gordon fungierte als Nachhut. Von Sheridans Soldaten belästigt, folgten ihnen auch das II. Korps von Generalmajor Andrew Humphrey und das VI. Korps von Generalmajor Horatio Wright. Im Laufe des Tages öffnete sich eine Lücke zwischen Longstreet und Anderson, die von der Kavallerie der Union ausgenutzt wurde.

Ewell ahnte richtig, dass zukünftige Angriffe wahrscheinlich waren, und schickte den Waggonzug entlang einer nördlicheren Route nach Westen. Es folgte Gordon, der unter dem Druck von Humphreys herannahenden Truppen stand. Ewell überquerte Little Sayler’s Creek und nahm eine Verteidigungsposition entlang eines Kamms westlich des Baches ein. Anderson wurde von Sheridans Kavallerie blockiert, die sich von Süden her näherte, und musste südwestlich von Ewell stationieren. In einer gefährlichen Position waren die beiden Kommandos der Konföderierten fast hintereinander. Sheridan und Wright bauten ihre Stärke gegenüber Ewell auf und eröffneten gegen 17:15 Uhr das Feuer mit 20 Kanonen.

Die Kavallerie schlägt zu

Ewell hatte keine eigenen Waffen und musste dieses Bombardement ertragen, bis Wrights Truppen gegen 18:00 Uhr vorrückten. Während dieser Zeit begann Generalmajor Wesley Merritt eine Reihe von Sondierungsangriffen gegen Andersons Position. Nachdem einige kleine Fortschritte zurückgewiesen worden waren, erhöhten Sheridan und Merritt den Druck. Merritts Männer rückten mit drei mit Spencer-Karabinern bewaffneten Kavalleriedivisionen vor und schafften es, Andersons Linie in einen Nahkampf zu verwickeln und seine linke Flanke zu überwältigen. Als Andersons Linke sich auflöste, brach seine Linie zusammen und seine Männer flohen vom Feld.

Die Hillsman Farm

Ewell wusste nicht, dass seine Rückzugslinie von Merritt gekürzt wurde, und bereitete sich darauf vor, Wrights vorrückendes VI. Korps anzugreifen. Die Infanterie der Union rückte von ihrer Position in der Nähe der Hillsman Farm vor und kämpfte sich über den regengeschwollenen Little Sayler’s Creek, bevor sie sich reformierte und angriff. Im Verlauf des Vormarsches überholte das Unionszentrum die Einheiten an seinen Flanken und übernahm die Hauptlast des Feuers der Konföderierten. Schwankend wurde es von einer kleinen konföderierten Truppe zurückgetrieben, die von Major Robert Stiles angeführt wurde. Diese Verfolgung wurde durch die Artillerie der Union gestoppt.

Lockett Farm

Bei der Reform rückte das VI. Korps erneut vor und es gelang ihm, die Flanken von Ewells Linie zu überlappen. In erbitterten Kämpfen gelang es Wrights Truppen, Ewells Linie zusammenzubrechen, rund 3.400 Mann zu erobern und den Rest in die Flucht zu schlagen. Unter den Gefangenen befanden sich sechs Generäle der Konföderierten, darunter Ewell. Als die Unionstruppen in der Nähe der Hillman Farm den Sieg errangen, schloss das II. Korps von Humphrey Gordon und den Wagenzug der Konföderierten ein paar Meilen nördlich in der Nähe der Lockett Farm. Gordon nahm eine Position am östlichen Rand eines kleinen Tals ein und versuchte, die Wagen zu bedecken, als sie die „Doppelbrücken“ über Sayler’s Creek im Talboden überquerten.

Die Brücken waren nicht in der Lage, den starken Verkehr zu bewältigen, und verursachten einen Engpass, der dazu führte, dass sich die Wagen im Tal stapelten. Als Generalmajor Andrew A. Humphreys II. Korps vor Ort ankam, setzte er sich ein und begann gegen Abend anzugreifen. Die Infanterie der Union trieb Gordons Männer stetig zurück, eroberte den Kamm und die Kämpfe zwischen den Wagen gingen weiter. Unter starkem Druck und mit Unionstruppen, die um seine linke Flanke arbeiteten, zog sich Gordon auf die Westseite des Tals zurück, nachdem er etwa 1.700 erbeutete und 200 Wagen verloren hatte. Als es dunkel wurde, ließen die Kämpfe nach und Gordon zog sich nach Westen in Richtung High Bridge zurück.

Nachwirkungen

Während die Zahl der Opfer der Union in der Schlacht von Sayler’s Creek bei 1.150 lag, verloren die eingesetzten konföderierten Streitkräfte rund 7.700 Tote, Verwundete und Gefangene. Die Verluste der Konföderierten in Sayler’s Creek waren praktisch der Todesstoß der Armee von Nord-Virginia und machten ungefähr ein Viertel von Lees verbleibender Stärke aus. Lee ritt aus Rices Depot heraus und sah die Überlebenden von Ewells und Andersons Korps nach Westen strömen. Er rief aus: „Mein Gott, hat sich die Armee aufgelöst?“ Lee konsolidierte seine Männer in Farmville am frühen 7. April und konnte seine Männer teilweise wieder versorgen, bevor er am frühen Nachmittag vertrieben wurde. Lee wurde nach Westen gedrängt und schließlich im Appomattox Court House in die Enge getrieben. Am 9. April gab er seine Armee auf.

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