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Australopithecus Zahlen und Fakten

  • Name: Australopithecus (griechisch für „südlicher Affe“); ausgesprochen AW-strah-low-pih-THECK-us
  • Lebensraum: Ebenen Afrikas
  • Historische Epoche: Spätes Pliozän-Frühes Pleistozän (vor 4 bis 2 Millionen Jahren)
  • Größe und Gewicht: Variiert je nach Art; meistens ungefähr vier Fuß groß und 50 bis 75 Pfund
  • Diät: Meist pflanzenfressend
  • Unterscheidungsmerkmale: Zweibeinige Haltung; relativ großes Gehirn

Über Australopithecus

Obwohl es immer die Möglichkeit gibt, dass eine atemberaubende neue Entdeckung von Fossilien den hominiden Apfelkarren verärgert, sind sich Paläontologen vorerst einig, dass der prähistorische Primat Australopithecus unmittelbar von der Gattung Homo abstammte, die heute nur noch von einer einzigen Art, Homo sapiens, vertreten wird . (Paläontologen müssen noch den genauen Zeitpunkt bestimmen, zu dem sich die Gattung Homo zum ersten Mal aus Australopithecus entwickelte. Die beste Vermutung ist, dass Homo habilis vor etwa zwei Millionen Jahren aus einer Population von Australopithecus in Afrika stammte.)

Die beiden wichtigsten Arten von Australopithecus waren A. afarensis , benannt nach der Afar-Region in Äthiopien, und A. africanus , die in Südafrika entdeckt wurde. A. afarensis war vor etwa 3,5 Millionen Jahren etwa so groß wie ein Grundschüler. Zu seinen „menschenähnlichen“ Merkmalen gehörten eine zweibeinige Haltung und ein Gehirn, das etwas größer als das eines Schimpansen war, aber dennoch ein deutlich schimpansenähnliches Gesicht besaß. (Das berühmteste Exemplar von A. afarensis ist die berühmte „Lucy“.) Einige Hunderttausend Jahre später erschien A. africanus auf der Bühne; es war in den meisten Punkten seinem unmittelbaren Vorfahren ähnlich, obwohl es etwas größer und besser an einen einfachen Lebensstil angepasst war. Eine dritte Art von Australopithecus, A. robustus , war so viel größer als diese beiden anderen Arten (auch mit einem größeren Gehirn), dass sie heute normalerweise ihrer eigenen Gattung, Paranthropus, zugeordnet wird.

Einer der umstrittensten Aspekte der verschiedenen Australopithecus-Arten ist ihre vermutete Ernährung, die in engem Zusammenhang mit der Verwendung (oder Nichtverwendung) primitiver Werkzeuge steht. Paläontologen gingen jahrelang davon aus, dass Australopithecus hauptsächlich von Nüssen, Früchten und schwer verdaulichen Knollen lebte, was sich in der Form ihrer Zähne (und dem Verschleiß des Zahnschmelzes) zeigt. Dann entdeckten die Forscher in Äthiopien Hinweise auf das Schlachten und den Verzehr von Tieren vor etwa 2,6 und 3,4 Millionen Jahren, die zeigten, dass einige Australopithecus-Arten ihre pflanzliche Ernährung möglicherweise mit kleinen Portionen Fleisch ergänzt haben – und möglicherweise (Schwerpunkt auf dem „Mai“) „) haben Steinwerkzeuge benutzt, um ihre Beute zu töten.

Es ist jedoch wichtig, nicht zu übertreiben, inwieweit Australopithecus modernen Menschen ähnlich war. Tatsache ist, dass die Gehirne von A. afarensis und A. africanus nur etwa ein Drittel der Größe des Homo sapiens hatten , und es gibt außer den oben genannten umständlichen Details keine überzeugenden Beweise dafür, dass diese Hominiden Werkzeuge verwenden konnten ( obwohl einige Paläontologen diese Behauptung für A. africanus aufgestellt haben ). Tatsächlich scheint Australopithecus einen Platz ziemlich weit unten in der Nahrungskette des Pliozäns eingenommen zu haben , wobei zahlreiche Individuen dem Raub der fleischfressenden Megafauna-Säugetiere ihres afrikanischen Lebensraums erliegen .

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