Geschichte & Kultur

Winter in Valley Forge in der amerikanischen Revolution

Das Lager in Valley Forge fand vom 19. Dezember 1777 bis zum 19. Juni 1778 statt und diente als Winterquartier für die Kontinentalarmee von General George Washington. Nachdem die Amerikaner im Herbst eine Reihe von Niederlagen erlitten hatten, darunter den Verlust der Hauptstadt Philadelphia an die Briten, schlugen sie ihr Lager für den Winter außerhalb der Stadt auf. Während ihres Aufenthalts in Valley Forge erlebte die Armee eine chronische Versorgungskrise, blieb jedoch weitgehend so gut ernährt und bekleidet wie in der vorangegangenen Wahlkampfsaison.

Während des Winters profitierte es von der Ankunft von Baron Friedrich Wilhelm von Steuben, der ein neues Trainingsprogramm einführte, das die Männer in den Reihen von unerfahrenen Amateuren in disziplinierte Soldaten verwandelte, die in der Lage waren, sich gegen die Briten zu behaupten. Als Washingtons Männer im Juni 1778 abreisten, waren sie eine verbesserte Armee gegenüber der, die Monate zuvor eingetroffen war.

Ein schwieriger Herbst

Im Herbst 1777 zog Washingtons Armee von New Jersey nach Süden, um die Hauptstadt Philadelphia vor den vorrückenden Kräften von General William Howe zu verteidigen . Als Washington am 11. September in Brandywine zusammenstieß. wurde es entscheidend besiegt, was den Kontinentalkongress dazu veranlasste, aus der Stadt zu fliehen. Fünfzehn Tage später, nachdem er Washington ausmanövriert hatte, marschierte Howe ungehindert in Philadelphia ein. Um die Initiative zurückzugewinnen, schlug Washington am 4. Oktober in Germantown zu. In einem hart umkämpften Kampf näherten sich die Amerikaner dem Sieg, erlitten jedoch erneut eine Niederlage.

Standort auswählen

Mit dem Ende der Wahlkampfsaison und dem sich schnell nähernden kalten Wetter verlegte Washington seine Armee in die Winterquartiere. Für sein Winterlager wählte Washington Valley Forge am Schuylkill River, ungefähr 20 Meilen nordwestlich von Philadelphia. Mit seiner Anhöhe und Lage in der Nähe des Flusses war Valley Forge leicht zu verteidigen, aber immer noch nahe genug an der Stadt, damit Washington den Druck auf die Briten aufrechterhalten konnte.

Der Ort ermöglichte es den Amerikanern auch, Howes Männer daran zu hindern, in das Innere von Pennsylvania einzudringen, und könnte den Startpunkt für eine Winterkampagne bilden. Darüber hinaus hat der Standort neben dem Schuylkill den Transport von Vorräten erleichtert. Trotz der Niederlagen des Sturzes waren die 12.000 Mann der Kontinentalarmee in guter Stimmung, als sie am 19. Dezember 1777 in Valley Forge einmarschierten. 

Rekonstruierte Armeehütten in Valley Forge. Foto © 2008 Patricia A. Hickman

Gehäuse

Unter der Leitung der Ingenieure der Armee begannen die Männer mit dem Bau von über 2.000 Blockhütten, die entlang der Militärstraßen angelegt waren. Diese wurden mit Schnittholz aus den üppigen Wäldern der Region errichtet und brauchten normalerweise eine Woche, um gebaut zu werden. Mit der Ankunft des Frühlings wies Washington an, dass jeder Hütte zwei Fenster hinzugefügt werden sollten. Zusätzlich wurden Verteidigungsgräben und fünf Schanzen errichtet, um das Lager zu schützen.

Um die Versorgung der Armee zu erleichtern, wurde eine Brücke über den Schuylkill errichtet. Der Winter in Valley Forge zaubert im Allgemeinen Bilder von halbnackten, hungernden Soldaten, die gegen die Elemente kämpfen. Dies war nicht der Fall. Diese Bilder sind größtenteils das Ergebnis früher, romantisierter Interpretationen der Lagergeschichte, die als Gleichnis über die amerikanische Beharrlichkeit dienen sollten.

Lieferungen

Obwohl alles andere als ideal, entsprachen die Bedingungen des Lagers im Allgemeinen den routinemäßigen Entbehrungen des kontinentalen Soldaten. In den ersten Monaten des Lagers waren Vorräte und Vorräte knapp, aber verfügbar. Soldaten, die mit Subsistenzmahlzeiten wie „Feuerkuchen“, einer Mischung aus Wasser und Mehl, zubereitet wurden. Dies wurde manchmal durch Pfeffertopfsuppe, einen Eintopf aus Rinderkutteln und Gemüse ergänzt. 

Die Situation verbesserte sich im Februar nach einem Besuch von Mitgliedern des Kongresses im Lager und einer erfolgreichen Lobbyarbeit Washingtons. Während ein Mangel an Kleidung bei einigen Männern zu Leiden führte, waren viele mit den am besten ausgerüsteten Einheiten, die für Nahrungssuche und Patrouillen eingesetzt wurden, vollständig uniformiert. In den ersten Monaten in Valley Forge setzte sich Washington mit einigem Erfolg für eine Verbesserung der Versorgungssituation der Armee ein.

Statue von Brigadegeneral Anthony Wayne in Valley Forge. Foto © 2008 Patricia A. Hickman

Um die vom Kongress erhaltenen Lieferungen zu ergänzen, sandte Washington im Februar 1778 Brigadegeneral Anthony Wayne nach New Jersey, um Nahrung und Vieh für die Männer zu sammeln. Einen Monat später kehrte Wayne mit 50 Rindern und 30 Pferden zurück. Mit der Ankunft des wärmeren Wetters im März begann die Krankheit die Armee zu treffen. In den nächsten drei Monaten brachen im Lager Influenza, Typhus, Typhus und Ruhr aus. Von den 2.000 Männern, die in Valley Forge starben, wurden mehr als zwei Drittel durch Krankheit getötet. Diese Ausbrüche wurden schließlich durch Hygienevorschriften, Impfungen und die Arbeit von Chirurgen eingedämmt.

Bohren mit von Steuben:

Am 23. Februar 1778 traf Baron Friedrich Wilhelm von Steuben im Lager ein. Von Steuben, ein ehemaliger preußischer Generalstab, war von Benjamin Franklin für die amerikanische Sache in Paris rekrutiert worden . Von Steuben wurde von Washington akzeptiert und mit der Ausarbeitung eines Trainingsprogramms für die Armee beauftragt. Er wurde bei dieser Aufgabe von Generalmajor Nathanael Greene und Oberstleutnant Alexander Hamilton unterstützt .

Obwohl er kein Englisch sprach, begann von Steuben sein Programm im März mit Hilfe von Dolmetschern. Beginnend mit einer „Modellfirma“ von 100 ausgewählten Männern unterrichtete von Steuben sie in Übung, Manöver und einem vereinfachten Waffenhandbuch. Diese 100 Männer wurden wiederum zu anderen Einheiten geschickt, um den Vorgang zu wiederholen und so weiter, bis die gesamte Armee ausgebildet war. Darüber hinaus führte von Steuben ein System der progressiven Ausbildung von Rekruten ein, das sie in den Grundlagen des Soldatentums unterrichtete.

Statue des Barons von Steuben in Valley Forge. Foto © 2008 Patricia A. Hickman

Von Steuben untersuchte das Lager und verbesserte die sanitären Einrichtungen erheblich, indem er das Lager neu organisierte. Dies beinhaltete die Neupositionierung von Küchen und Latrinen, um sicherzustellen, dass sie sich an den gegenüberliegenden Enden des Lagers und letztere an der Abfahrtsseite befanden. Seine Bemühungen beeindruckten Washington so sehr, dass der Kongress am 5. Mai den Generalinspektor für die Armee ernannte. Die Ergebnisse von Steubens Ausbildung waren sofort in Barren Hill (20. Mai) und in der Schlacht von Monmouth (28. Juni) sichtbar . In beiden Fällen standen die kontinentalen Soldaten auf und kämpften gleichberechtigt mit den britischen Fachleuten.

Abfahrt

Obwohl der Winter in Valley Forge sowohl für die Männer als auch für die Führung eine Herausforderung darstellte, entwickelte sich die Kontinentalarmee zu einer stärkeren Streitmacht. Nachdem Washington verschiedene Intrigen wie die Conway Cabal überlebt hatte, um ihn aus dem Kommando zu entfernen, zementierte er sich als militärischer und spiritueller Führer der Armee, während die von Steuben versteiften Männer denjenigen überlegen waren, die im Dezember 1777 eingetroffen waren.

Am 6. Mai 1778 feierte die Armee die Ankündigung des Bündnisses mit Frankreich. Diese sahen militärische Demonstrationen im ganzen Lager und das Abfeuern von Artillerie-Saluten. Diese Veränderung im Verlauf des Krieges veranlasste die Briten, Philadelphia zu evakuieren und nach New York zurückzukehren. Als Washington und die Armee von der britischen Abreise aus der Stadt hörten, verließen sie Valley Forge am 19. Juni, um sie zu verfolgen. 

Washington ließ einige Männer, angeführt vom verletzten Generalmajor Benedict Arnold. zurück, um Philadelphia wieder zu besetzen, und führte die Armee über den Delaware nach New Jersey. Neun Tage später fing die Kontinentalarmee die Briten in der Schlacht von Monmouth ab. Das Training der Armee, das durch extreme Hitze kämpfte, zeigte sich im Kampf gegen die Briten um ein Unentschieden. Bei seiner nächsten großen Begegnung, der Schlacht von Yorktown. würde es siegen.

Das Hauptquartier von General George Washington in Valley Forge. Foto © 2008 Patricia A. Hickman

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