Geschichte & Kultur

Adam Clayton Powell Biografie

Der US-Kongressabgeordnete, Bürgerrechtler und Minister Adam Clayton Powell Jr. wurde am 29. November 1908 in New Haven, Connecticut, geboren. Wie sein Vater vor ihm war Powell Pastor der berühmten Abyssinian Baptist Church in Harlem, New York. Nach seiner Wahl in den New Yorker Stadtrat begann er in der Politik, eine Erfahrung, die den Weg für seine lange, aber kontroverse Karriere im Kongress ebnete.

Schnelle Fakten: Adam Clayton Powell, Jr.

  • Beruf: Politiker, Bürgerrechtler, Pastor
  • Geboren: 29. November 1908 in New Haven, Connecticut
  • Gestorben: 4. April 1972 in Miami, Florida
  • Eltern: Mattie Fletcher Schaffer und Adam Clayton Powell, Sr.
  • Ehepartner: Isabel Washington, Hazel Scott, Yvette Flores Diago 
  • Kinder: Adam Clayton Powell III, Adam Clayton Powell IV, Preston Powell
  • Ausbildung: City University of New York; Colgate University; Universität von Columbia
  • Wichtigste Erfolge: Stadtrat von New York City, US-Kongressabgeordneter, Pastor der Abyssinian Baptist Church
  • Berühmtes Zitat: „Wenn der Mensch nicht dem Glauben verpflichtet ist, dass die ganze Menschheit seine Brüder sind, arbeitet er vergeblich und scheinheilig in den Weinbergen der Gleichheit.“

Frühe Jahre

Adam Clayton Powell Jr. wuchs in New York City zu rassistisch gemischten Eltern europäischer und afrikanischer Abstammung auf. Die Familie, zu der auch Powells ältere Schwester Blanche gehörte, hatte Connecticut nur sechs Monate nach seiner Geburt nach New York verlassen. Sein Vater wurde zum Pastor der Abyssinian Baptist Church ernannt, einer angesehenen religiösen Einrichtung, die erstmals 1808 eröffnet wurde. Während der Amtszeit von Powell Sr. wurde Abyssinian zu einer der größten Kirchen des Landes, was die Powells zu einer sehr bekannten und angesehenen Familie machte. Schließlich würde der jüngere Powell die berühmte Kirche prägen.

Powell besuchte die New Yorker Townsend Harris High School; Nach seinem Abschluss begann er sein Studium am City College in New York und wechselte 1926 an die Colgate University in Hamilton, New York. Sein rassistisch mehrdeutiges Auftreten ermöglichte es Powell, als Weißer zu gelten – sei es unbeabsichtigt oder auf andere Weise. Dies half ihm, das Leben in einer überwiegend weißen Bildungseinrichtung zu steuern, als die meisten Afroamerikaner historisch schwarze Colleges und Universitäten (HBCUs) besuchten. 1930 schloss er sein Studium an der Colgate ab und schrieb sich sofort an der Columbia University ein. 1931 erwarb er einen Master-Abschluss in Religionspädagogik. Mit diesem Abschluss konnte er den Dienstberuf ausüben, den gleichen Karriereweg wie sein Pastorvater. Aber Powell wäre zu gleichen Teilen Prediger und Aktivist. 

In seiner Rolle als stellvertretender Minister und Geschäftsführer der Abyssinian Church organisierte Powell eine Kampagne gegen das Harlem Hospital, in der fünf Ärzte aufgrund ihrer Rasse entlassen wurden. 1932 half er den schutzbedürftigen Bewohnern von Harlem, indem er ein abessinisches Programm zur Öffentlichkeitsarbeit startete, das den Bedürftigen Kleidung, Essen und Arbeit gab. Im folgenden Jahr heiratete er die Darstellerin des Cotton Club, Isabel Washington, die Schwester der Schauspielerin Fredi Washington .

Außenansicht der abessinischen Baptistenkirche in New York City. Adam Clayton Powell Jr. war bis 1970 leitender Pastor. Foto um 1923. George Rinhart / Getty Images

Die Entstehung eines Politikers

Adam Clayton Powell Jr. blühte als Aktivist auf und organisierte Mietstreiks, Massenaktionen und Bürgerrechtskampagnen gegen Unternehmen und Behörden, die sich mit Diskriminierung gegen Schwarze befassten. 1937 wurde er Oberpfarrer der abessinischen Baptistenkirche, konnte jedoch ein Aktivist der Gemeinde bleiben. Zum Beispiel setzte er die Weltausstellung 1939 in New York City unter Druck, schwarze Arbeiter zu beschäftigen. Die Rassenjustizarbeit des jungen Predigers hat ihn den Menschen in Harlem eingeschmeichelt. 

Mit der Unterstützung seiner Gemeinde und des New Yorker Bürgermeisters Fiorello LaGuardia wurde Powell 1941 im Alter von nur 33 Jahren in den New Yorker Stadtrat gewählt. In diesem Jahr wagte er sich auch in den Journalismus und redigierte und veröffentlichte eine Wochenzeitung namens The People’s Voice, die es ihm ermöglichte, gegen Richtlinien wie Rassentrennung im Militär zu argumentieren. 

1942 erhielt Powell die Gelegenheit, sich auf nationaler Ebene an der Politik zu beteiligen, als ein neuer US-Kongressbezirk gegründet wurde, der einen Großteil von Harlem umfasste. Er machte Bürgerrechtsthemen wie faire Beschäftigung, Stimmrechte und Opposition gegen Lynchen zu den Markenzeichen seiner Kampagne. 1945 wurde Powell in den Kongress gewählt und wurde New Yorks erster schwarzer Vertreter. Im selben Jahr ließ er sich von seiner ersten Frau, Isabel Washington, scheiden und heiratete seine zweite, Schauspielerin und Jazzkünstlerin Hazel Scott. Die beiden würden weiterhin Sohn Adam Clayton Powell III haben. 

Als Powell einen Sitz im Kongress gewann, gab es nur einen weiteren Afroamerikaner im Repräsentantenhaus, William Dawson aus Illinois. Für ein Jahrzehnt blieben sie die einzigen zwei schwarzen Kongressabgeordneten des Landes.

Fast unmittelbar nach seinem Amtsantritt führte Powell Gesetzesvorlagen ein, um die Bürgerrechte auf alle Amerikaner auszudehnen, die Segregation zu bekämpfen, das Lynchen zu verbieten und die Wahlsteuer zu verbieten, die viele schwarze Wähler daran hinderte, an Wahlen teilzunehmen. Seine Bemühungen um soziale Gerechtigkeit verärgerten die Segregationisten im Kongress, und einer – der Demokrat aus West Virginia, Cleveland Bailey – schlug Powell sogar in einem Anfall von Wut. Die beiden Männer lösten später ihre Differenzen.

Powell forderte auch insbesondere die Segregation im Repräsentantenhaus heraus, indem er sowohl seine Mitarbeiter als auch die schwarzen Wähler in das Nur-Weiß-Haus-Restaurant einlud und die Pressegalerien in den Kongress integrierte. Und als die Töchter der amerikanischen Revolution seiner zweiten Frau wegen ihrer Hautfarbe untersagten, in der Constitution Hall aufzutreten, kämpfte Powell gegen die Entscheidung. Er hatte gehofft, First Lady Bess Truman würde eingreifen, aber sie tat es nicht, was zu einem Streit zwischen den Powells und den Trumans führte, der so angespannt wurde, dass Präsident Harry Truman den Kongressabgeordneten aus dem Weißen Haus verbannte.

Abgeordneter Adam Clayton Powell demonstriert. Walter Sanders / Getty Images

Mired in Kontroverse

In den 1950er Jahren wurde Powells Mission global, und der Gesetzgeber setzte sich dafür ein, dass Afrikaner und Asiaten darum kämpfen, sich von der europäischen Kolonialherrschaft zu befreien. Zu diesem Zweck reiste er ins Ausland und hielt im Kongress Reden, um seine Mitgesetzgeber dazu zu bringen, die kolonisierten und nicht die kolonialen Kräfte zu unterstützen. Aber Powells Kritiker hatten Probleme mit seinen vielen von der Bundesregierung finanzierten Auslandsreisen, insbesondere weil diese Besuche oft dazu führten, dass ihm Stimmen fehlten. Das Jahrzehnt erwies sich auch für Powell als herausfordernd, da ihn 1958 eine Grand Jury des Bundes wegen Steuerhinterziehung angeklagt hatte, aber eine hängende Jury sah, dass er der Verurteilung entging.

In dieser herausfordernden Phase seines Berufslebens gelang es Powell auch, einige Karriereerfolge zu erzielen. Er wurde Vorsitzender des Ausschusses für Bildung und Arbeit und hatte drei Amtszeiten inne. Unter seiner Leitung verabschiedete das Komitee Dutzende von Maßnahmen, um die Finanzierung für Mindestlohn, Bildung, Berufsausbildung, öffentliche Bibliotheken und andere Einrichtungen zu erhöhen. Die Gesetzgebung, die das Komitee dem Kongress vorlegte, beeinflusste weiterhin die Sozialpolitik der Regierungen von John F. Kennedy und Lyndon B. Johnson. 

Trotzdem kritisierte Powell weiterhin seine häufigen Reisen, die seine Kritiker benutzten, um ihn als ungeeigneten Ausschussvorsitzenden zu bezeichnen. Während dieser Zeit brach Powells Ehe mit Hazel Scott zusammen und 1960 heiratete er eine geschiedene Hotelangestellte aus San Juan, Puerto Rico, namens Yvette Diago Flores, mit der er sein letztes Kind, Adam Clayton Powell IV, haben würde. Die Ehe verursachte auch Probleme für seine Kongresskarriere, als Powell seine Frau auf seine Gehaltsliste setzte, obwohl sie, hauptsächlich in Puerto Rico, keine eigentliche Arbeit für ihn verrichtete. Das Paar ließ sich später scheiden.

Adam Clayton Powell Jr. wird von Reportern, Unterstützern und Zuschauern flankiert, nachdem er 1967 des Missbrauchs von Regierungsgeldern beschuldigt wurde. Robert Abbott Sengstacke / Getty Images

Powell sah sich auch einer Gegenreaktion gegenüber, weil er einer Frau, die er als „Taschenfrau“ für Spieler und krumme Polizisten bezeichnet hatte, kein Verleumdungsurteil von 1963 gezahlt hatte. Der Fall dauerte Jahre und machte es entweder seinen Anhängern oder Feinden schwer, ihn zu vergessen. Aufgrund von Powells rechtlichen Problemen und Bedenken hinsichtlich seiner Arbeitsleistung zwang ihn der House Democratic Caucus 1967, seinen Ausschussvorsitz aufzugeben. Der House Judiciary Committee untersuchte ihn ebenfalls und argumentierte, dass Powell wegen Missbrauchs von Regierungsgeldern bestraft und seiner beraubt werden sollte Dienstalter als Kongressabgeordneter. Das ganze Haus weigerte sich, ihn während der Ermittlungen zu setzen, aber der Kongressabgeordnete gewann eine Sonderwahl, die nach der Untersuchung gegen ihn in seinem Bezirk stattfand. Trotzdem hat ihn das Haus vom 90. Kongress ausgeschlossen, ein Schritt, den der Oberste Gerichtshof für verfassungswidrig erklärte, da ihn die Wähler während der Sonderwahlen unterstützt hatten. Powells Karriere erholte sich leider nicht von den Skandalen, die ihn ständig in die Schlagzeilen brachten.Mit knapper Mehrheit stimmten seine Wähler in der demokratischen Vorwahl 1970 für seinen Gegner Charles Rangel. 

Tod und Vermächtnis

Nachdem er sein Wiederwahlangebot verloren hatte, verschlechterte sich Powells Gesundheit dramatisch. Im vergangenen Jahr wurde bei ihm Prostatakrebs diagnostiziert. Er trat 1971 als Leiter der Abyssinian Baptist Church in den Ruhestand und verbrachte die meisten seiner letzten Tage auf den Bahamas. Er starb am 4. April 1972 in Miami im Alter von 63 Jahren. 

Heute tragen Gebäude und Straßen seinen Namen, darunter das Adam Clayton Powell Jr. Staatsbürogebäude am Adam Clayton Powell Jr. Boulevard in Harlem. Nach ihm wurden auch Schulen benannt, darunter PS 153 in New York City und Adam Clayton Powell, Jr. Paideia Academy in Chicago. Im Jahr 2002 wurde der Film „Keep the Faith, Baby“, ein Satz, den Powell während seiner rechtlichen Probleme und Kontroversen oft wiederholte, auf Showtime uraufgeführt.

Quellen

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