Wissenschaft

Vor einem Jahrhundert wusste die Wissenschaft kaum, dass die Erde überhaupt einen Kern hatte. Heute sind wir vom Kern und seinen Verbindungen zum Rest des Planeten fasziniert. In der Tat stehen wir am Beginn eines goldenen Zeitalters der Kernstudien.

Die grobe Form des Kerns

In den 1890er Jahren wussten wir aus der Art und Weise, wie die Erde auf die Schwerkraft von Sonne und Mond reagiert, dass der Planet einen dichten Kern hat, wahrscheinlich Eisen. 1906 stellte Richard Dixon Oldham fest, dass sich Erdbebenwellen viel langsamer durch das Erdzentrum bewegen als durch den Erdmantel – weil das Zentrum flüssig ist.

1936 berichtete Inge Lehmann, dass etwas seismische Wellen aus dem Kern reflektiert. Es wurde klar, dass der Kern aus einer dicken Hülle aus flüssigem Eisen besteht – dem äußeren Kern – mit einem kleineren, festen inneren Kern in seiner Mitte. Es ist fest, weil in dieser Tiefe der hohe Druck den Effekt der hohen Temperatur überwindet.

Im Jahr 2002 veröffentlichten Miaki Ishii und Adam Dziewonski von der Harvard University Beweise für einen „innersten inneren Kern“ mit einem Durchmesser von etwa 600 Kilometern. 2008 schlugen Xiadong Song und Xinlei Sun einen anderen inneren inneren Kern mit einem Durchmesser von etwa 1200 km vor. Aus diesen Ideen kann nicht viel gemacht werden, bis andere die Arbeit bestätigen.

Was immer wir lernen, wirft neue Fragen auf. Das flüssige Eisen muss die Quelle des Erdmagnetfeldes sein – der Geodynamo – aber wie funktioniert es? Warum dreht sich der Geodynamo im Laufe der geologischen Zeit um und wechselt den magnetischen Norden und Süden? Was passiert oben im Kern, wo geschmolzenes Metall auf den felsigen Mantel trifft? In den neunziger Jahren tauchten erste Antworten auf.

Den Kern studieren

Unser Hauptinstrument für die Kernforschung waren Erdbebenwellen, insbesondere solche von Großereignissen wie dem Sumatra-Beben von 2004. Die klingelnden „normalen Modi“, die den Planeten mit den Bewegungen pulsieren lassen, die Sie in einer großen Seifenblase sehen, sind nützlich, um die großräumige Tiefenstruktur zu untersuchen.

Ein großes Problem ist jedoch die Eindeutigkeit – jeder gegebene seismische Beweis kann auf mehrere Arten interpretiert werden. Eine Welle, die den Kern durchdringt, durchquert die Kruste mindestens einmal und den Mantel mindestens zweimal, sodass ein Merkmal in einem Seismogramm an mehreren möglichen Stellen entstehen kann. Viele verschiedene Daten müssen überprüft werden.

Die Barriere der Nicht-Einzigartigkeit ließ etwas nach, als wir begannen, die tiefe Erde in Computern mit realistischen Zahlen zu simulieren, und als wir im Labor mit der Diamant-Amboss-Zelle hohe Temperaturen und Drücke reproduzierten. Diese Werkzeuge (und Langzeitstudien) haben es uns ermöglicht, durch die Schichten der Erde zu spähen, bis wir endlich den Kern betrachten können.

Woraus der Kern besteht

Wenn man bedenkt, dass die gesamte Erde im Durchschnitt aus der gleichen Mischung von Dingen besteht, die wir an anderer Stelle im Sonnensystem sehen, muss der Kern aus Eisenmetall und etwas Nickel bestehen. Aber es ist weniger dicht als reines Eisen, daher müssen etwa 10 Prozent des Kerns etwas Leichteres sein.

Ideen darüber, was diese leichte Zutat ist, haben sich weiterentwickelt. Schwefel und Sauerstoff sind seit langem Kandidaten, und sogar Wasserstoff wurde in Betracht gezogen. In letzter Zeit hat das Interesse an Silizium zugenommen, da Hochdruckexperimente und Simulationen darauf hindeuten, dass es sich besser in geschmolzenem Eisen löst, als wir dachten. Vielleicht ist mehr als eine davon dort unten. Es bedarf vieler genialer Überlegungen und unsicherer Annahmen, um ein bestimmtes Rezept vorzuschlagen – aber das Thema ist nicht jenseits aller Vermutungen.

Seismologen untersuchen weiterhin den inneren Kern. Die östliche Hemisphäre des Kerns scheint sich von der westlichen Hemisphäre in der Ausrichtung der Eisenkristalle zu unterscheiden. Das Problem ist schwer anzugreifen, da seismische Wellen von einem Erdbeben direkt durch das Erdzentrum zu einem Seismographen gehen müssen. Ereignisse und Maschinen, die genau richtig ausgerichtet sind, sind selten. Und die Effekte sind subtil.

Kerndynamik

1996 bestätigten Xiadong Song und Paul Richards eine Vorhersage, dass sich der innere Kern etwas schneller dreht als der Rest der Erde. Die magnetischen Kräfte des Geodynamos scheinen dafür verantwortlich zu sein.

Im Laufe der geologischen Zeit wächst der innere Kern, wenn sich die gesamte Erde abkühlt. Am oberen Ende des äußeren Kerns gefrieren Eisenkristalle und regnen in den inneren Kern. An der Basis des äußeren Kerns gefriert das Eisen unter Druck und nimmt einen Großteil des Nickels mit. Das verbleibende flüssige Eisen ist leichter und steigt auf. Diese steigenden und fallenden Bewegungen, die mit geomagnetischen Kräften interagieren, bewegen den gesamten äußeren Kern mit einer Geschwindigkeit von etwa 20 Kilometern pro Jahr.

Der Planet Merkur hat auch einen großen Eisenkern und ein Magnetfeld. obwohl viel schwächer als das der Erde. Neuere Forschungen deuten darauf hin, dass der Quecksilberkern reich an Schwefel ist und dass ein ähnlicher Gefrierprozess ihn rührt, wobei „Eisenschnee“ fällt und mit Schwefel angereicherte Flüssigkeit aufsteigt.

Die Kernstudien nahmen 1996 zu, als Computermodelle von Gary Glatzmaier und Paul Roberts erstmals das Verhalten des Geodynamos einschließlich spontaner Umkehrungen reproduzierten. Hollywood gab Glatzmaier ein unerwartetes Publikum, als es seine Animationen im Actionfilm The Core verwendete .

Jüngste Hochdrucklaborarbeiten von Raymond Jeanloz, Ho-Kwang (David) Mao und anderen haben uns Hinweise auf die Kern-Mantel-Grenze gegeben, an der flüssiges Eisen mit Silikatgestein interagiert. Die Experimente zeigen, dass Kern- und Mantelmaterialien starke chemische Reaktionen eingehen. Dies ist die Region, in der viele glauben, dass Mantelfahnen ihren Ursprung haben und Orte wie die Kette der Hawaii-Inseln, Yellowstone, Island und andere Oberflächenmerkmale bilden. Je mehr wir über den Kern lernen, desto näher wird er.

PS: Die kleine, eng verbundene Gruppe von Kernspezialisten gehört alle zur SEDI-Gruppe (Study of the Deep Interior) der Erde und liest ihren Deep Earth Dialog- Newsletter. Und sie nutzen das Special Bureau für die Core-Website als zentrales Repository für geophysikalische und bibliografische Daten.

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