Tiere und Natur

Elefantenentwicklung: Phosphatherium zum Wollmammut

Dank hundertjähriger Hollywood-Filme sind viele Menschen davon überzeugt, dass Mammuts, Mastodons und andere prähistorische Elefanten neben Dinosauriern lebten. Tatsächlich entwickelten sich diese riesigen, schwerfälligen Tiere aus den winzigen Säugetieren in Mausgröße, die vor 65 Millionen Jahren das K / T-Aussterben überlebten . Und das erste Säugetier, das auch nur aus der Ferne als primitiver Elefant erkennbar war, erschien erst fünf Millionen Jahre, nachdem die Dinosaurier kaputt gegangen waren. 

Das Phosphatherium

Diese Kreatur war Phosphatherium, ein kleiner, gedrungener Pflanzenfresser in Schweinegröße, der vor etwa 60 Millionen Jahren in Afrika aufgetaucht ist. Phosphatherium wurde von Paläontologen als das früheste bekannte Proboscid eingestuft (eine Ordnung von Säugetieren, die sich durch ihre langen, flexiblen Nasen auszeichnet). Es sah aus und verhielt sich eher wie ein Zwergflusspferd als wie ein früher Elefant. Das Werbegeschenk war die Zahnstruktur dieser Kreatur: Wir wissen, dass sich die Stoßzähne von Elefanten eher aus Schneidezähnen als aus Eckzähnen entwickelten, und Phosphatheriums Hubschrauber passen zur Evolutionsrechnung.

Die beiden bemerkenswertesten Probosciden nach Phosphatherium waren Phiomia und Moeritherium. die vor etwa 37 bis 30 Millionen Jahren auch in nordafrikanischen Sümpfen und Wäldern lebten. Das bekanntere der beiden, Moeritherium, hatte eine flexible Oberlippe und Schnauze sowie verlängerte Eckzähne, die (angesichts zukünftiger Elefantenentwicklungen) als rudimentäre Stoßzähne angesehen werden konnten. Wie ein kleines Nilpferd verbrachte Moeritherium die meiste Zeit halb in Sümpfen versunken; Die zeitgenössische Phiomia war eher elefantenartig, wog etwa eine halbe Tonne und speiste auf terrestrischer (und nicht auf mariner) Vegetation.

Ein weiteres nordafrikanisches Proboscid dieser Zeit war das verwirrend benannte Palaeomastodon, das nicht mit dem Mastodon (Gattungsname Mammut) verwechselt werden sollte, der 20 Millionen Jahre später die nordamerikanischen Ebenen beherrschte. Was an Palaeomastodon wichtig ist, ist, dass es erkennbar ein prähistorischer Elefant war, was zeigt, dass sich die Natur vor 35 Millionen Jahren so ziemlich auf den grundlegenden Dickhäuter-Körperplan festgelegt hatte (dicke Beine, langer Stamm, große Größe und Stoßzähne).

Auf dem Weg zu wahren Elefanten: Deinotheres und Gomphotheres

Etwa 25 Millionen Jahre nach dem Aussterben der Dinosaurier erschienen die ersten Proboscids, die leicht als prähistorische Elefanten zu erkennen waren. Die aus evolutionärer Sicht wichtigsten waren die Gomphotheren („verschraubte Säugetiere“), aber die beeindruckendsten waren die Deinotheren, die durch Deinotherium („schreckliche Säugetiere“) charakterisiert sind . Dieser 10-Tonnen-Proboscid hatte nach unten gekrümmte untere Stoßzähne und war eines der größten Säugetiere, die jemals die Erde durchstreiften. Tatsächlich könnte Deinotherium in historischen Zeiten Geschichten von „Riesen“ inspiriert haben, da es bis weit in die Eiszeit hinein überlebt hat.

So furchterregend Deinotherium auch war, es stellte einen Seitenzweig in der Elefantenentwicklung dar. Die eigentliche Aktion war bei den Gomphotheren, deren seltsamer Name von ihren „geschweißten“ schaufelartigen unteren Stoßzähnen herrührt, mit denen in weichem, sumpfigem Boden nach Pflanzen gegraben wurde. Die Signaturgattung Gomphotherium war besonders verbreitet und stapfte vor etwa 15 bis 5 Millionen Jahren über das Tiefland Nordamerikas, Afrikas und Eurasiens. Zwei andere Gomphotheren dieser Zeit – Amebelodon („Schaufelstoßzahn“) und Platybelodon („flacher Stoßzahn“) – hatten noch ausgeprägtere Stoßzähne, so dass diese Elefanten ausgestorben waren, als die See- und Flussbetten, in denen sie Nahrung ausgruben, verschwanden trocken.

Der Unterschied zwischen Mammuts und Mastodons

Nur wenige Dinge in der Naturgeschichte sind so verwirrend wie der Unterschied zwischen Mammuts und Mastodons. Sogar die wissenschaftlichen Namen dieser Elefanten scheinen Kinder zu verwirren: Was wir informell als nordamerikanisches Mastodon kennen, trägt den Gattungsnamen Mammut. während der Gattungsname für das Wollmammut der verwirrend ähnliche Mammuthus ist (beide Namen haben dieselbe griechische Wurzel) , was „Erdgräber“ bedeutet). Mastodons sind die ältesten der beiden, die sich vor etwa 20 Millionen Jahren aus Gomphotheren entwickelt haben und bis weit in die historische Zeit hinein Bestand haben. Mastodons hatten in der Regel flachere Köpfe als Mammuts und waren auch etwas kleiner und voluminöser. Noch wichtiger ist, dass die Zähne von Mastodons gut zum Mahlen der Blätter von Pflanzen geeignet waren, während Mammuts wie moderne Rinder auf Gras weideten.

Mammuts tauchten viel später als Mastodons in der historischen Szene auf, tauchten vor etwa zwei Millionen Jahren im Fossilienbestand auf und überlebten wie Mastodons bis weit in die letzte Eiszeit (die zusammen mit dem haarigen Mantel des nordamerikanischen Mastodons verantwortlich ist) viel von der Verwirrung zwischen diesen beiden Elefanten). Mammuts waren etwas größer und weiter verbreitet als Mastodons und hatten fette Buckel am Hals, eine dringend benötigte Nahrungsquelle in den rauen nördlichen Klimazonen, in denen einige Arten lebten. 

Das Wollmammut, Mammuthus primigenius , ist eines der bekanntesten aller prähistorischen Tiere, da ganze Exemplare im arktischen Permafrost gefunden wurden. Es ist nicht unwahrscheinlich, dass Wissenschaftler eines Tages das  gesamte Genom des Wollmammuts sequenzieren und einen geklonten Fötus im Mu
tterleib eines modernen Elefanten gebären werden!

Es gibt eine wichtige Sache, die Mammuts und Mastodons gemeinsam haben: Beide prähistorischen Elefanten haben es geschafft, bis in die historische Zeit (noch 10.000 bis 4.000 v. Chr.) Zu überleben, und beide wurden von frühen Menschen bis zum Aussterben gejagt. 

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