Geschichte & Kultur

Das Lynchen von Henry Smith durch Feuer von 1893

Im Amerika des späten 19. Jahrhunderts kam es regelmäßig zu Lynchmorden, und Hunderte fanden vor allem im Süden statt. Entfernte Zeitungen würden Berichte über sie führen, typischerweise als kleine Gegenstände mit wenigen Absätzen.

Ein Lynchmord in Texas im Jahr 1893 erhielt weitaus mehr Aufmerksamkeit. Es war so brutal und involvierte so viele ansonsten gewöhnliche Menschen, dass die Zeitungen umfangreiche Geschichten darüber brachten, oft auf der Titelseite.

Das Lynchen von Henry Smith, einem schwarzen Arbeiter in Paris, Texas, am 1. Februar 1893 war außerordentlich grotesk. Smith wurde beschuldigt, ein vierjähriges Mädchen vergewaltigt und ermordet zu haben, und von einer Gruppe gejagt.

Als sie in die Stadt zurückkehrten, kündigten die Bürger stolz an, ihn lebendig zu verbrennen. Über diese Prahlerei wurde in Nachrichten berichtet, die per Telegraph reisten und in Zeitungen von Küste zu Küste erschienen.

Die Ermordung von Smith wurde sorgfältig orchestriert. Die Stadtbewohner bauten eine große Holzplattform in der Nähe des Stadtzentrums. Und angesichts von Tausenden von Zuschauern wurde Smith fast eine Stunde lang mit heißen Eisen gefoltert, bevor er mit Kerosin getränkt und in Brand gesteckt wurde.

Die extreme Natur von Smiths Mord und eine feierliche Parade, die ihm vorausging, fanden Beachtung, zu der auch ein ausführlicher Bericht auf der Titelseite der New York Times gehörte. Und die bekannte Anti-Lynch-Journalistin Ida B. Wells schrieb in ihrem wegweisenden Buch The Red Record über das Lynchen von Smith .

„Noch nie in der Geschichte der Zivilisation hat sich ein christliches Volk zu einer so schockierenden Brutalität und unbeschreiblichen Barbarei gebeugt wie die, die die Menschen in Paris, Texas und den angrenzenden Gemeinden am 1. Februar 1893 charakterisierte.“

Fotos von der Folter und dem Verbrennen von Smith wurden aufgenommen und später als Drucke und Postkarten verkauft. Und einigen Berichten zufolge wurden seine qualvollen Schreie auf einem primitiven Graphophon aufgezeichnet und später vor dem Publikum gespielt, als Bilder seines Mordes auf eine Leinwand projiziert wurden.

Trotz des Schreckens des Vorfalls und der Abneigung, die in weiten Teilen Amerikas zu spüren war, haben die Reaktionen auf das unerhörte Ereignis praktisch nichts dazu beigetragen, Lynchmorde zu stoppen. Die außergerichtlichen Hinrichtungen von Schwarzamerikanern dauerten Jahrzehnte. Und das schreckliche Schauspiel, schwarze Amerikaner vor rachsüchtigen Menschenmengen lebendig zu verbrennen, ging ebenfalls weiter.

Das Töten von Myrtle Vance

Weit verbreiteten Zeitungsberichten zufolge war das von Henry Smith begangene Verbrechen, der Mord an der vierjährigen Myrtle Vance, besonders gewalttätig. Die veröffentlichten Berichte deuteten stark darauf hin, dass das Kind vergewaltigt und getötet worden war, indem es buchstäblich auseinandergerissen worden war.

Der von Ida B. Wells veröffentlichte Bericht, der auf Berichten von Anwohnern beruhte, besagte, dass Smith das Kind tatsächlich zu Tode erwürgt hatte. Aber die grausigen Details wurden von den Verwandten und Nachbarn des Kindes erfunden.

Es besteht kaum ein Zweifel, dass Smith das Kind ermordet hat. Er war gesehen worden, wie er mit dem Mädchen ging, bevor ihr Körper entdeckt wurde. Der Vater des Kindes, ein ehemaliger Stadtpolizist, hatte Smith Berichten zufolge zu einem früheren Zeitpunkt festgenommen und ihn während seiner Haft geschlagen. Smith, der angeblich geistig zurückgeblieben war, wollte sich vielleicht rächen.

Am Tag nach dem Mord frühstückte Smith mit seiner Frau in seinem Haus und verschwand dann aus der Stadt. Es wurde angenommen, dass er mit dem Güterzug geflohen war, und eine Gruppe wurde gebildet, um ihn zu finden. Die örtliche Eisenbahn bot denjenigen, die nach Smith suchten, freien Durchgang.

Smith brachte nach Texas zurück

Henry Smith befand sich an einem Bahnhof entlang der Arkansas and Louisiana Railway, etwa 32 km von Hope, Arkansas, entfernt. Es wurde telegrafiert, dass Smith, der als „der Verheerer“ bezeichnet wurde, gefangen genommen wurde und von der Zivilbevölkerung nach Paris, Texas, zurückgebracht werden würde.

Auf dem Weg zurück nach Paris versammelten sich Menschenmengen, um Smith zu sehen. An einer Station versuchte jemand, ihn mit einem Messer anzugreifen, als er aus dem Zugfenster schaute. Berichten zufolge wurde Smith mitgeteilt, dass er gefoltert und verbrannt werden würde, und er bat Mitglieder der Gruppe, ihn zu erschießen.

Am 1. Februar 1893 trug die New York Times auf ihrer Titelseite einen kleinen Artikel mit der Überschrift „Lebendig verbrannt werden“. 

Die Nachricht lautete:

„Der Neger Henry Smith, der die vierjährige Myrtle Vance angegriffen und ermordet hat, wurde gefasst und wird morgen hierher gebracht.
“ Er wird morgen Abend am Tatort lebendig verbrannt.
„Alle Vorbereitungen werden getroffen.“

Das öffentliche Spektakel

Am 1. Februar 1893 versammelten sich die Einwohner von Paris, Texas, in einer großen Menge, um Zeuge des Lynchmordes zu werden. Ein Artikel auf der Titelseite der New York Times am folgenden Morgen beschrieb, wie die Stadtregierung mit dem bizarren Ereignis zusammenarbeitete und sogar die örtlichen Schulen schloss (vermutlich, damit die Kinder mit den Eltern teilnehmen konnten):

„Hunderte von Menschen strömten aus dem angrenzenden Land in die Stadt, und das Wort ging von Lippe zu Lippe, dass die Bestrafung zum Verbrechen passen sollte und dass der Tod durch Feuer die Strafe war, die Smith für den grausamsten Mord und die grausamste Empörung in der Geschichte von Texas zahlen sollte .
„Neugierig und gleich kam in Zügen und Wagen, zu Pferd und zu Fuß, zu sehen , was werden sollte getan sympathisieren.
„Whisky-Läden wurden geschlossen und widerspenstige Mobs wurden zerstreut. Die Schulen wurden durch eine Proklamation des Bürgermeisters entlassen, und alles wurde auf geschäftsmäßige Weise erledigt.“

Zeitungsreporter schätzten, dass sich bis zum Eintreffen des Zuges mit Smith am 1. Februar um 12.00 Uhr eine Menschenmenge von 10.000 Menschen versammelt hatte. Es war ein etwa drei Meter hohes Gerüst gebaut worden, auf dem er vor den Augen der Zuschauer verbrannt werden würde.

Bevor Smith auf das Gerüst gebracht wurde, wurde er laut dem Bericht der New York Times zunächst durch die Stadt geführt:

„Der Neger wurde auf einen Karnevalswagen gesetzt, in Verspottung eines Königs auf seinem Thron, und gefolgt von der riesigen Menge, wurde er durch die Stadt geführt, damit alle sehen konnten.“

Eine Tradition bei Lynchmorden, bei der das Opfer angeblich eine weiße Frau angegriffen hatte, bestand darin, die Verwandten der Frau genau zu rächen. Das Lynchen von Henry Smith folgte diesem Muster. Myrtle Vances Vater, der ehemalige Stadtpolizist und andere männliche Verwandte erschienen auf dem Gerüst.

Henry Smith wurde die Treppe hinaufgeführt und an einen Pfosten in der Mitte des Gerüsts gebunden. Der Vater von Myrtle Vance folterte Smith mit heißen Eisen, die auf seine Haut aufgetragen wurden. 

Die meisten Zeitungsbeschreibungen der Szene sind verstörend. Aber eine texanische Zeitung, die Fort Worth Gazette, druckte einen Bericht, der anscheinend so gestaltet wurde, dass er die Leser begeistert und ihnen das Gefühl gibt, Teil eines Sportereignisses zu sein. Bestimmte Sätze wurden in Großbuchstaben wiedergegeben, und die Beschreibung der Folter von Smith ist grausam und grässlich.

Text von der Titelseite des Fort Worth Gazette vom 2. Februar 1893, der die Szene auf dem Gerüst beschreibt, als Vance Smith folterte; Die Großschreibung ist erhalten geblieben:

„Ein Zinnofen wurde mit IRONS HEATED WHITE eingeschaltet.“
Vance nahm einen und schob ihn zuerst unter den einen und dann auf die andere Seite der Füße seines Opfers, der sich hilflos krümmte, als das Fleisch von den Knochen kratzte und schälte.
„Langsam, Zoll für Zoll, wurde das Eisen an seinen Beinen hochgezogen und neu gezeichnet, nur die nervöse, ruckartige Drehung der Muskeln zeigte, dass die Qual induziert wurde. Als sein Körper erreicht war und das Eisen auf den zartesten Teil seines Körpers gedrückt wurde, wurde er brach zum ersten Mal die Stille und ein längerer SCREAM OF AGONY zerriss die Luft.
«Langsam, über und um den Körper herum, verfolgte er langsam die Eisen nach oben. Das verwelkte, vernarbte Fleisch kennzeichnete den Fortschritt der schrecklichen Bestrafer. Abwechselnd schrie Smith, betete, bettelte und verfluchte seine Peiniger. Als sein Gesicht erreicht war, wurde seine Zunge durch Feuer zum Schweigen gebracht und von da an stöhnte er nur noch oder stieß einen Schrei aus, der wie das Heulen eines wilden Tieres über die Prärie hallte.
„Dann wurden seine AUGEN AUSGESETZT, kein Fingeratem seines Körpers blieb unversehrt. Seine Henker gaben nach. Sie waren Vance, sein Schwager, und Vances Lied, ein Junge von 15 Jahren. Als sie nachgaben Als sie Smith bestraften, verließen sie die Plattform. “

Nach der langen Folter lebte Smith noch. Sein Körper wurde dann mit Kerosin getränkt und er wurde in Brand gesetzt. Den Zeitungsberichten zufolge brannten die Flammen durch die schweren Seile, die ihn banden. Frei von den Seilen fiel er auf die Plattform und rollte herum, während er in Flammen stand.

Ein Titel auf der Titelseite der New York Evening World beschrieb das schockierende Ereignis. das als nächstes geschah:

„Zur Überraschung von allem zog er sich am Geländer des Gerüsts hoch, stand auf, fuhr sich mit der Hand über das Gesicht, sprang dann vom Gerüst und rollte aus dem Feuer unten. Männer am Boden stießen ihn ins Brennen wieder Masse, und das Leben starb aus. “

Smith starb schließlich und sein Körper brannte weiter. Die Zuschauer durchsuchten dann seine verkohlten Überreste und griffen nach Stücken als Souvenirs.

Auswirkungen der Verbrennung von Henry Smith

Was Henry Smith angetan wurde, schockierte viele Amerikaner, die in ihren Zeitungen darüber lasen? Aber die Täter des Lynchmordes, zu denen natürlich auch Männer gehörten, die leicht zu identifizieren waren, wurden nie bestraft.

Der Gouverneur von Texas schrieb einen Brief, in dem er das Ereignis leicht verurteilte. Und das war das Ausmaß jeder offiziellen Aktion in dieser Angelegenheit.

Eine Reihe von Zeitungen im Süden veröffentlichte Leitartikel, die im Wesentlichen die Bürger von Paris, Texas, verteidigten.

Für Ida B. Wells war das Lynchen von Smith einer von vielen solchen Fällen, über die sie nachforschen und schreiben würde. Später im Jahr 1893 unternahm sie eine Vortragsreise nach Großbritannien, und der Schrecken des Smith-Lynchmordes und die Art und Weise, wie weithin darüber berichtet worden war, gaben ihrer Sache zweifellos Glaubwürdigkeit. Ihre Kritiker, insbesondere im amerikanischen Süden. beschuldigten sie, grelle Geschichten über Lynchmorde erfunden zu haben. Aber die Art und Weise, wie Henry Smith lebendig gefoltert und verbrannt wurde, konnte nicht vermieden werden.

Trotz der Abneigung, die viele Amerikaner empfanden, weil ihre Mitbürger einen lebenden Schwarzen vor einer großen Menschenmenge verbrannten, wurde in Amerika jahrzehntelang gelyncht. Und es ist erwähnenswert, dass Henry Smith kaum das erste Lynchopfer war, das lebendig verbrannt wurde.

Die Überschrift oben auf der Titelseite der New York Times am 2. Februar 1893 lautete „Another Negro Burned“. Nachforschungen in Archivkopien der New York Times zeigen, dass andere Schwarze lebendig verbrannt wurden, einige erst 1919.

Was 1893 in Paris, Texas, geschah, wurde weitgehend vergessen. Aber es passt zu einem Muster der Ungerechtigkeit, das den schwarzen Amerikanern im Laufe des 19. Jahrhunderts gezeigt wurde, von den Tagen der systemischen Versklavung über die gebrochenen Versprechen nach dem Bürgerkrieg. den Zusammenbruch des Wiederaufbaus bis zur Legalisierung von Jim Crow im Fall Plessy am Obersten Gerichtshof v. Ferguson .

Quellen

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